La criosfera de la Tierra se reduce en 87.000 kilómetros cuadrados por año

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La criosfera global, todas las áreas con agua congelada en la Tierra, se redujo en aproximadamente 87,000 kilómetros cuadrados (aproximadamente 33,000 millas cuadradas), un área del tamaño del lago Superior, en promedio por año, entre 1979 y 2016 como resultado del cambio climático, según un nuevo estudio. Esta investigación es la primera en hacer una estimación global de la superficie de la Tierra cubierta por hielo marino, nieve y suelo helado.

La extensión de la tierra cubierta por agua congelada es tan importante como su masa porque la brillante superficie blanca refleja la luz solar de manera tan efectiva, enfriando el planeta. Los cambios en el tamaño o la ubicación del hielo y la nieve pueden alterar la temperatura del aire, cambiar el nivel del mar e incluso afectar las corrientes oceánicas de todo el mundo.

El nuevo estudio se publica en El futuro de la tierra, Revista AGU para la investigación interdisciplinaria sobre el pasado, presente y futuro de nuestro planeta y sus habitantes.

«La criosfera es uno de los indicadores climáticos más sensibles y el primero en demostrar un mundo cambiante», dijo el primer autor Xiaoqing Peng, geógrafo físico de la Universidad de Lanzhou. «Su cambio de tamaño representa un cambio global importante más que un problema regional o local».

La criosfera contiene casi tres cuartas partes del agua dulce de la Tierra y, en algunas regiones montañosas, la disminución de los glaciares amenaza el suministro de agua potable. Muchos científicos han documentado la contracción de la capa de hielo, la disminución de la capa de nieve y la pérdida de hielo marino del Ártico individualmente debido al cambio climático. Pero ningún estudio previo ha considerado la extensión completa de la criosfera en la superficie de la Tierra y su respuesta al calentamiento de las temperaturas.

Contracción en el espacio y el tiempo

Peng y sus coautores de la Universidad de Lanzhou calcularon la extensión diaria de la criosfera y promediaron estos valores para obtener estimaciones anuales. A medida que la extensión de la criosfera crece y se reduce con las estaciones, encontraron que el área promedio cubierta por la criosfera de la Tierra se ha reducido en general desde 1979, lo que se correlaciona con el aumento de la temperatura del aire.

La contracción ocurrió principalmente en el hemisferio norte, con una pérdida de aproximadamente 102,000 kilómetros cuadrados (aproximadamente 39,300 millas cuadradas), o aproximadamente la mitad del tamaño de Kansas, cada año. Estas pérdidas se compensan ligeramente con el crecimiento en el hemisferio sur, donde la criosfera se ha expandido en aproximadamente 14.000 kilómetros cuadrados (5.400 millas cuadradas) por año. Este crecimiento se produjo principalmente en el hielo marino en el Mar de Ross alrededor de la Antártida, posiblemente debido a los patrones de viento y las corrientes oceánicas y la adición de agua de fusión fría de las capas de hielo de la Antártida.

Las estimaciones mostraron que no solo se estaba reduciendo la criosfera global, sino que muchas regiones se congelaron durante menos tiempo. El primer día de congelación promedio ocurre ahora unos 3,6 días más tarde que en 1979, y el hielo se derrite unos 5,7 días antes.

«Este tipo de análisis es una buena idea para un índice o indicador global del cambio climático», dijo Shawn Marshall, glaciólogo de la Universidad de Calgary que no participó en el estudio. Él piensa que el siguiente paso natural sería utilizar estos datos para examinar cuándo el hielo y la capa de nieve dan a la Tierra su brillo máximo, para ver cómo los cambios en el albedo afectan el clima estacional o mensualmente, y cómo esto cambia con el tiempo.

Para compilar su estimación global de la extensión de la criosfera, los autores dividieron la superficie del planeta en un sistema de cuadrícula. Utilizaron conjuntos de datos existentes sobre la extensión global del hielo marino, la capa de nieve y el suelo congelado para clasificar cada celda de la cuadrícula como parte de la criosfera si contenía al menos uno de los tres componentes. Luego estimaron la extensión de la criosfera diariamente, mensualmente y anualmente y examinaron cómo ha cambiado durante los 37 años de su estudio.

Los autores dicen que el conjunto de datos global ahora se puede utilizar para investigar más a fondo el impacto del cambio climático en la criosfera y cómo estos cambios afectan los ecosistemas, el intercambio de carbono y la sincronización de los ciclos de vida de las plantas y los animales.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Unión Geofísica Americana. Nota: El contenido se puede cambiar por estilo y longitud.

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