La dinámica climática integral ha impulsado el ocaso de mastodontes y elefantes, sugiere un nuevo estudio

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Según una nueva investigación, los elefantes y sus antepasados ​​han sido eliminados por oleadas de cambios ambientales globales extremos en lugar de la caza excesiva de los primeros humanos.

El estudio, publicado hoy en Ecología y evolución de la naturaleza, disputa las afirmaciones de que los primeros cazadores humanos sacrificaron elefantes, mamuts y mastodontes prehistóricos hasta la extinción durante milenios. En cambio, sus hallazgos indican que la extinción de los últimos mamuts y mastodontes al final de la última edad de hielo marcó el final del declive global progresivo impulsado por el clima entre los elefantes durante millones de años.

Aunque los elefantes hoy en día se limitan a solo tres especies en peligro de extinción en los trópicos africanos y asiáticos, estos son los supervivientes de un grupo una vez mucho más diverso y extendido de herbívoros gigantes, conocidos como troncos, que también incluyen mastodontes, estegostas y deinoteras. extinto. . Hace apenas 700.000 años, Inglaterra era el hogar de tres tipos de elefantes: dos especies gigantes de mamuts y el igualmente prodigioso elefante de colmillos rectos.

Un grupo internacional de paleontólogos de las universidades de Alcalá, Bristol y Helsinki, ha realizado el análisis más detallado hasta la fecha del ascenso y caída de los elefantes y sus predecesores, que examinó cómo se adaptaron 185 especies diferentes a lo largo de 60 millones de años de evolución iniciada. en el norte de África. Para profundizar en esta rica historia evolutiva, el equipo examinó colecciones de fósiles de museos de todo el mundo, desde el Museo de Historia Natural de Londres hasta el Instituto Paleontológico de Moscú. Al estudiar rasgos como el tamaño del cuerpo, la forma del cráneo y la superficie de masticación de los dientes, el equipo descubrió que todas las probóscides encajan en uno de los ocho conjuntos de estrategias adaptativas.

“Sorprendentemente durante 30 millones de años, toda la primera mitad de la evolución de la probóscide, sólo dos de los ocho grupos evolucionaron”, dijo el Dr. Zhang Hanwen, coautor del estudio e investigador honorario de la Facultad de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol.

“La mayoría de los probóscidos durante este período eran herbívoros anónimos que iban desde el tamaño de un pug hasta el tamaño de un jabalí. Algunas especies crecieron tan grandes como un hipopótamo, pero estos linajes fueron callejones sin salida evolutivos. Todos se parecían poco a los elefantes”.

El curso de la evolución proboscídea cambió drásticamente hace unos 20 millones de años cuando la placa afroárabe chocó con el continente euroasiático. Arabia ha proporcionado un corredor de migración crucial para la diversificación de especies de mamut para explorar nuevos hábitats en Eurasia y luego en América del Norte a través del Puente Terrestre de Bering.

“El impacto inmediato de las dispersiones de la probóscide más allá de África se cuantificó por primera vez en nuestro estudio”, dijo el autor principal, el Dr. Juan Cantalapiedra, investigador senior de la Universidad de Alcalá en España.

“Esas especies arcaicas del norte de África evolucionaron lentamente con poca diversificación, pero calculamos que una vez que salieron de África, los troncos evolucionaron 25 veces más rápido, dando lugar a una miríada de formas dispares, cuyas especializaciones permitieron la ruptura de nichos entre múltiples especies de probóscide. en los mismos hábitats Un ejemplo de ello son los enormes colmillos inferiores aplanados de los “colmillos de pala”. Tal coexistencia de herbívoros gigantes no se parecía a nada en los ecosistemas actuales.

El Dr. Zhang agregó: “El propósito del juego en este período de auge de la evolución de la probóscide era ‘adaptarse o morir’. Las perturbaciones del hábitat eran implacables, se referían al clima global en constante cambio, promoviendo continuamente nuevas soluciones adaptativas mientras los baúles no sostenían fueron literalmente dados por muertos. Los mastodontes, una vez muy diversos y extendidos, finalmente se redujeron a menos de un puñado de especies en las Américas, incluido el conocido mastodonte americano de la Edad de Hielo.

Ya hace 3 millones de años, los elefantes y los estegodón de África y Asia oriental parecían salir victoriosos de este implacable trinquete evolutivo. Sin embargo, las perturbaciones ambientales vinculadas a las inminentes glaciaciones los han golpeado duramente, y las especies sobrevivientes se han visto obligadas a adaptarse a los nuevos y más austeros hábitats. El ejemplo más extremo fue el mamut lanudo, de pelaje espeso y erizado y grandes colmillos para recuperar la vegetación cubierta por una espesa nieve.

Los análisis del equipo identificaron picos de extinción de la probóscide final que comenzaron hace unos 2,4 millones de años, hace 160.000 y 75.000 años para África, Eurasia y las Américas, respectivamente.

“Es importante tener en cuenta que estas edades no delimitan los tiempos precisos de extinciones, sino que indican los momentos en que los troncos de sus respectivos continentes se volvieron sujetos a un mayor riesgo de extinción”, dijo el Dr. Cantalapiedra.

Inesperadamente, los hallazgos no están relacionados con la expansión de los primeros humanos y sus habilidades mejoradas para cazar mega herbívoros.

“No anticipamos este resultado. Parece que el amplio patrón global de extinciones de la probóscide en la historia geológica reciente podría reproducirse sin tener en cuenta los impactos de las primeras diásporas humanas. De manera conservadora, nuestros datos refutan algunas afirmaciones recientes sobre el papel de los humanos arcaicos en humanos arcaicos. “Eliminar los elefantes prehistóricos, dado que la caza mayor se convirtió en una parte crucial de la estrategia de subsistencia de nuestros antepasados ​​hace aproximadamente 1,5 millones de años”, dijo el Dr. Zhang.

“Si bien esto no quiere decir que hayamos negado definitivamente cualquier participación humana. En nuestro escenario, los humanos modernos se han asentado en todas las masas de tierra después de que el riesgo de extinción de la probóscide ya había aumentado. Un depredador social ingenioso y altamente adaptable como nuestra especie podría ser el evento perfecto del cisne negro para dar el golpe de gracia “.

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