La exposición temprana al calor y la error de oxígeno hace que las ostras sean más vulnerables a los mismos factores estresantes en el futuro

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La exposición temprana a condiciones duras, particularmente aguas más cálidas y fluctuaciones nocturnas de oxígeno bajo, podría dejar cicatrices duraderas en la capacidad de las ostras para desarrollar tejido carnoso. Un equipo de biólogos del Smithsonian Environmental Research Center (SERC) informó el hallazgo en un nuevo estudio, publicado en línea el 26 de febrero en la revista. Aplicaciones ecológicas.

Las ostras orientales de la bahía de Chesapeake viven principalmente en afluentes poco profundos. Es un entorno difícil para los crustáceos que no pueden moverse. Durante los meses más cálidos, los niveles de oxígeno pueden fluctuar drásticamente, desde niveles perfectamente saludables durante el día hasta niveles cercanos a cero durante la noche. Para conservar energía, algunas ostras reaccionan centrándose más en el crecimiento de la concha que en el crecimiento de los tejidos. Esto podría representar un problema para cualquier persona involucrada en la industria pesquera.

«Lo que todos, por supuesto, queremos comer crudo en el bar es tejido de ostra», dijo Sarah Donelan, miembro de SERC y autora principal del nuevo informe. «Los clientes y los restaurantes pueden estar menos satisfechos si hay menos tejido en lo que parece ser una ostra grande».

El crecimiento total de las ostras sufrió más cuando las ostras solas experimentaron niveles bajos de oxígeno. Pero la exposición temprana dejó marcas que eran mucho más fáciles de pasar por alto. Allí, los investigadores encontraron una marcada caída en la velocidad a la que las ostras crecen tejido en relación con la concha. Las ostras invirtieron más en el cultivo de sus conchas, y menos en el delicioso tejido absorbente del interior, cuando se expusieron al doble golpe de poco oxígeno y aguas más cálidas tanto al principio como en el futuro.

Cicatrices que permanecen dormidas

Para este estudio, Donelan colaboró ​​con los científicos senior de SERC Matt Ogburn y Denise Breitburg. Ogburn estudia la conservación de ostras y otras especies de peces en la bahía de Chesapeake. Breitburg se especializa en cómo el pescado y el marisco afrontan los numerosos peligros medioambientales que pueden coexistir en Chesapeake.

«La falta de oxígeno y el calentamiento del agua son un verdadero doble golpe para los organismos marinos», dijo Breitburg. «El agua más caliente contiene menos oxígeno y hace que el oxígeno disminuya más rápidamente. Al mismo tiempo, los animales de sangre fría como las ostras y los pececillos necesitan más oxígeno a temperaturas más cálidas».

Donelan, un biólogo evolutivo, quería averiguar si la exposición a amenazas cuando era muy joven podía dar forma a las ostras más adelante en la vida. Las bajas fluctuaciones nocturnas de oxígeno ejercen una presión especial sobre los moluscos.

«Si siempre es malo, pueden evolucionar con el tiempo para hacer frente a esas malas condiciones», dijo Donelan. «Pero sobre todo por [immobile] organismos como las ostras, estas fluctuaciones pueden ser muy estresantes «.

Donelan realizó su experimento en un pequeño laboratorio que los científicos de SERC llaman cariñosamente «La habitación de DOOM» (el acrónimo significa «Mortalidad de las ostras de oxígeno disuelto»). Es una habitación estrecha y oscura llena de acuarios donde los biólogos imitan las condiciones en las aguas poco profundas del Chesapeake. Donelan tomó 3.600 ostras jóvenes, cada una de unos 3 meses de edad, y las expuso a cuatro posibles escenarios. Algunas ostras han experimentado temperaturas del agua más cálidas, algunas han tenido cambios nocturnos de oxígeno bajo, algunas han recibido ambos y otras no. Después de 18 días, Donelan dejó reposar las ostras.

Al principio, las ostras no se veían peor. Todas las ostras tenían aproximadamente el mismo tamaño, independientemente de si habían estado en agua caliente, en agua sin oxígeno o en agua perfectamente pura. Cuando Donelan estimó el tamaño de la concha y el tejido de cada ostra, no encontró diferencias significativas.

Pero es posible que los efectos del estrés simplemente hayan permanecido inactivos. Después de un descanso de dos meses, Donelan devolvió la mitad de las ostras a los tanques experimentales. Enfrentados a las mismas condiciones duras, las ostras que habían sufrido tanto de bajo nivel de oxígeno como de aguas más cálidas en la Fase Uno comenzaron a mostrar signos de tensión.

Las ostras lograron crecer a un tamaño respetable. Pero Donelan notó algo extraño: en comparación con las ostras más estropeadas, las ostras que sufrieron ambos factores estresantes dos veces hicieron crecer sus caparazones más que su tejido. Su proporción de crecimiento de tejido a caparazón fue solo la mitad que la de las ostras que escaparon a la doble exposición temprana.

Fue un descubrimiento preocupante, porque tanto para las ostras como para los criadores de ostras, lo que realmente importa es el tejido carnoso.

Asegurar un comienzo seguro

Esto planteó una pregunta a los biólogos: ¿por qué la exposición temprana no debería endurecer las ostras en su lugar? Donelan ha pasado su carrera viendo cómo los animales se adaptan y lo ha visto funcionar en ambos sentidos. En este caso, sospecha que la combinación de calor y poco oxígeno deja una cicatriz que no cicatriza fácilmente.

«Creo que probablemente hay un cambio fisiológico que es irreversible», dijo Donelan.

Quizás un gen crítico se haya apagado o encendido. Quizás algo en el microbioma de las ostras haya cambiado, haciéndolas menos eficientes en el procesamiento de oxígeno. Lo que sea que sucedió detrás de escena hizo que las ostras crecieran más sus conchas que el tejido que necesitaban para sobrevivir y generar más ostras.

Afortunadamente, los criadores de ostras tienen algunas opciones para proteger su ganado. Esto podría implicar monitorear los niveles de oxígeno en el agua, para ver qué áreas son vulnerables a las bajas fluctuaciones de oxígeno. Podría significar hacer burbujear oxígeno adicional en áreas sin oxígeno. Para los agricultores con sistemas de interior, mantener las ostras jóvenes por más tiempo en tanques y fuera del campo puede ofrecer una mayor protección.

«Obviamente, es más una inversión de tiempo tener que mover ostras o mirar los perfiles de oxígeno disuelto en su granja, pero podría valer la pena», dijo Donelan.

La clave, dijo, es proteger las ostras mientras aún son jóvenes. Las ostras que no estuvieron expuestas a la combinación de agua caliente con bajo contenido de oxígeno al principio de su vida tuvieron mejores resultados cuando se enfrentaron a la misma combinación más adelante.

Mientras tanto, las ostras no son las únicas criaturas que sufren estos «efectos de arrastre» del estrés. Contienen un mensaje importante para los conservacionistas: ¿Qué otros peligros podrían eliminarse protegiendo a los organismos mientras son jóvenes?

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