La largura de onda específica de la luz ultravioleta podría ofrecer una forma segura y de bajo costo de frenar la propagación de COVID-19

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Una longitud de onda específica de luz ultravioleta (UV) no solo es extremadamente eficaz para matar el virus que causa COVID-19, sino que también es más seguro para su uso en espacios públicos, según una nueva investigación de la Universidad de Colorado Boulder.

El estudio, publicado este mes en Microbiología aplicada y ambiental, es el primero en analizar exhaustivamente los efectos de diferentes longitudes de onda de luz ultravioleta en el SARS-CoV-2 y otros virus respiratorios, incluida la longitud de onda más segura para que los seres vivos se expongan sin protección.

Los hallazgos, que los autores llaman un «punto de inflexión» para el uso de la luz ultravioleta, podrían conducir a formas nuevas, rentables, seguras y altamente efectivas de reducir la propagación viral en espacios públicos abarrotados como aeropuertos y salas de conciertos.

«De casi todos los patógenos que hemos estudiado, este virus es, con mucho, uno de los más fáciles de matar con luz ultravioleta», dijo el autor principal Karl Linden, profesor de ingeniería ambiental. «Se necesita una dosis muy baja. Esto indica que la tecnología UV podría ser una muy buena solución para proteger los espacios públicos».

La luz ultravioleta es emitida naturalmente por el sol y la mayoría de las formas son dañinas para los seres vivos, así como para los microorganismos, como los virus. Esta luz puede ser absorbida por el genoma de un organismo, anudarlo y evitar que se reproduzca. Sin embargo, estas longitudes de onda dañinas del sol son filtradas por la capa de ozono antes de que lleguen a la superficie de la Tierra.

Algunos productos comunes, como las lámparas de tubo fluorescente, utilizan luz ultravioleta diseñada por humanos, pero una capa de fósforo blanco en el interior protege a las personas de los rayos ultravioleta.

«Cuando nos quitamos esa capa, podemos emitir esas longitudes de onda y pueden ser dañinas para nuestra piel y ojos, pero también pueden matar patógenos», dijo Linden.

Los hospitales ya utilizan la tecnología de luz ultravioleta para desinfectar superficies en espacios donde no hay personas, utilizando robots que pueden iluminar la luz ultravioleta en quirófanos y pacientes entre usos.

Y muchos dispositivos en el mercado hoy en día limpian todo, desde teléfonos celulares hasta botellas de agua con luz ultravioleta. Pero la FDA y la EPA todavía están desarrollando protocolos de seguridad. Linden advierte contra el uso de cualquier dispositivo personal o «germicida» en el que una persona esté expuesta a la luz ultravioleta.

Los nuevos hallazgos son únicos, dijo, porque alcanzan el punto óptimo entre la luz ultravioleta, que es relativamente segura para los humanos y dañina para los virus, particularmente la que causa el COVID-19.

«Esto puede cambiar las reglas del juego para el uso público de la luz ultravioleta en espacios interiores», dijo Linden.

Muerte por exposición

Para el estudio, Linden y su equipo compararon diferentes longitudes de onda UV una al lado de la otra utilizando métodos estandarizados desarrollados en la industria de la luz ultravioleta.

«Pensamos, unámonos y hagamos una declaración definitiva sobre qué exposición a los rayos UV se necesita para matar el SARS-CoV-2», dijo Linden. «Queríamos asegurarnos de que si se usa luz ultravioleta para controlar enfermedades, proporcione la dosis correcta que proteja la salud humana y la piel humana, pero también mate a estos patógenos».

La oportunidad de realizar este tipo de trabajo es rara, ya que se requieren estándares de seguridad extremadamente estrictos para trabajar con SARS-CoV-2. Así Linden y Ben Ma, investigador postdoctoral del grupo de investigación de Linden, colaboraron con el virólogo Charles Gerba de la Universidad de Arizona, en un laboratorio autorizado para trabajar con el virus y sus variantes.

Los investigadores encontraron que, si bien el virus era bastante susceptible a la luz ultravioleta en general, una longitud de onda específica de ultravioleta lejana C, a 222 nanómetros, era particularmente efectiva. Creada a partir de lo que se conoce como una lámpara excímera de cloruro de criptón, impulsada por moléculas que se mueven entre diferentes estados de energía, esta longitud de onda es una energía muy alta. Por lo tanto, es capaz de infligir más daño a las proteínas virales y los ácidos nucleicos al virus que otros dispositivos UV-C, además de ser bloqueado por las capas superiores de la piel y los ojos humanos, lo que significa que no tiene una salud limitada. efectos a dosis capaces de matar virus.

«No solo es seguro, también es el más eficaz», dijo Linden.

El papel de la desinfección UV en la actualidad

La luz ultravioleta en diversas formas se ha utilizado ampliamente desde principios del siglo XX para desinfectar el agua, el aire y las superficies. Ya en la década de 1940 se utilizó para reducir la transmisión de tuberculosis en hospitales y aulas al iluminar el techo con luz para desinfectar el aire que circulaba en la habitación. Hoy en día se usa no solo en hospitales, sino en algunos baños públicos y aviones cuando no hay personas en esos espacios.

En un informe técnico reciente publicado por la Asociación Internacional de UV, «Radiación UV-C lejana: estado actual del conocimiento», que acompaña al nuevo estudio, Linden y sus coautores argumentan que esta longitud de onda es más segura que la luz UV-C lejana. podría servir como una medida de mitigación clave contra las pandemias actuales y futuras, así como para mejorar la ventilación, el enmascaramiento y la vacunación.

Linden imagina sistemas que podrían encenderse y apagarse en espacios interiores para limpiar regularmente el aire y las superficies, o crear una barrera invisible y continua entre profesores y estudiantes, clientes y trabajadores de servicios y personas en espacios donde el distanciamiento social no es posible., Para desinfectar El aire.

La desinfección con luz ultravioleta puede incluso rivalizar con los efectos positivos de una mejor ventilación interior al proporcionar la protección equivalente a más cambios de aire por hora dentro de una habitación. También es mucho más económico instalar luces UV que actualizar un sistema HVAC completo.

«Existe una oportunidad aquí para ahorrar dinero y energía al mismo tiempo que se protege la salud pública. Es realmente emocionante», dijo Linden.

Los autores adicionales de esta publicación incluyen: Ben Ma de CU Boulder; Patricia Gundy y Charles Gerba de la Universidad de Arizona; y Mark Sobsey de la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill.

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