La maduro amenaza de terremoto de Los Ángeles en una parte ignorada de San Andreas

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Los científicos han identificado una parte de la falla del sur de San Andrés que han sido descuidadas durante mucho tiempo y que creen que puede representar el riesgo de terremoto más significativo para el área metropolitana de Los Ángeles, y su publicación lleva unos 80 años de retraso.

Pero puede haber una capa positiva. Si su análisis es correcto, los expertos dicen que es posible que cuando se produzca un terremoto mucho más devastador y pronosticado durante mucho tiempo, es posible que no cause tanto daño a la región como algunos científicos temían anteriormente.

«Esta es una reducción significativa en el riesgo para Los Ángeles si esto es cierto», dijo la sismóloga Lucy Jones, quien no participó en el estudio publicado el miércoles en la revista Science Advances.

La falla de San Andrés es una fractura de aproximadamente 800 millas que atraviesa gran parte de la longitud de California y es capaz de producir un temblor masivo y aterrador conocido simplemente como «el Grande».

A medida que las placas continentales del Pacífico y América del Norte se mueven una al lado de la otra, la falla sur de San Andrés lleva aproximadamente la mitad de la deformación resultante, hasta 25 milímetros (aproximadamente una pulgada) por año. Finalmente, esa tensión se libera a través de terremotos.

Sin embargo, no todas las partes de la culpa llevan esa tensión por igual. En el sur de California, el sistema de fallas de San Andrés está formado por muchas «hebras» más pequeñas y es difícil para los investigadores de terremotos identificar qué partes del sistema de fallas tienen mayor riesgo de ruptura.

Caso en cuestión: el ramo de cables de falla, Garnet Hill, Banning y Mission Creek, que atraviesan el Valle de Coachella. Los científicos han creído durante mucho tiempo que gran parte del deslizamiento de fallas en el sur de San Andrés ocurrió a lo largo de Banning Beach y Garnet Hill Beach; La playa de Mission Creek, dijeron, no podía soportar el esfuerzo en absoluto.

Pero los nuevos hallazgos anulan esta idea.

Kimberly Blisniuk, geóloga de terremotos de la Universidad Estatal de San José, fue a buscar evidencia de que los terremotos habían causado que los accidentes geográficos se movieran en la superficie. Los encontró en Pushawalla Canyon, un sitio a lo largo de Mission Creek Beach en las pequeñas montañas de San Bernardino.

Allí, justo al lado del cañón tallado por el agua, vio una serie de tres antiguos «canales decapitados»: largas depresiones en el desierto que alguna vez parecieron parte del cañón original antes de que los terremotos los apartaran.

Blisniuk caminó por el área para ver mejor estos signos reveladores de una antigua ruptura. En cada uno de los canales, ella y su equipo fecharon la edad de las rocas y el suelo.

El canal más antiguo, que estaba a unos 2 kilómetros (más de una milla) del cañón actual, tenía entre 80.000 y 95.000 años de antigüedad. El segundo, a unos 1,3 kilómetros (menos de una milla) de distancia, tenía unos 70.000 años; y el tercer canal decapitado, a unos 0,7 kilómetros (menos de media milla) de distancia, tenía unos 25.000 años.

Con base en estos tres puntos de referencia, los investigadores calcularon que la tasa de flujo promedio para la veta Mission Creek era de aproximadamente 21,6 milímetros (menos de una pulgada) por año. A ese ritmo, se dieron cuenta, representaba la gran mayoría de la tensión a lo largo de la falla sur de San Andrés.

Por el contrario, calcularon que el filamento Banning tenía un deslizamiento de solo 2,5 mm por año.

«Estaba realmente emocionado», dijo Blisniuk, quien dijo que se necesitaron años para producir los datos necesarios para demostrar de manera convincente que los antiguos canales realmente se conectaron una vez al Cañón Pushawalla.

«La falla de San Andrés es una de las fallas mejor estudiadas del mundo, y todavía hay mucho que podemos hacer» para comprenderla mejor, dijo.

Dado que es probable que la falla sur de San Andrés experimente terremotos que destruyan el suelo a una tasa promedio de uno cada 215 años aproximadamente, y desde que el último sacudidor de este tipo en la sección más al sur ocurrió en 1726, estamos cerca de 80 años atrás, Blisniuk dicho.

Es probable que se hayan acumulado de seis a nueve metros de tensión elástica a lo largo de la falla desde la última, dijeron los científicos, lo que significa que cuando finalmente se suelte, es probable que el suelo se mueva entre 20 y 30 pies. Queda por ver si se necesita un solo terremoto, o varios de ellos, para viajar esa distancia, dijo Blisniuk.

El hallazgo «parece que podría ser un estudio histórico», dijo Thomas Heaton, profesor emérito de ingeniería sismológica en Caltech que no participó en la investigación.

Jones, que no participó en el estudio, ahora está retirado del Servicio Geológico de EE. UU. Pero en 2008, dirigió a un grupo de más de 300 científicos, ingenieros y otros expertos para estudiar en detalle las posibles consecuencias del Big One. El resultado fue el escenario de terremoto ShakeOut, que predijo que un terremoto de magnitud 7,8 en la falla de San Andrés podría causar más de 1.800 muertes, 50.000 heridos y 200.000 millones de dólares en daños y otras pérdidas.

Los nuevos hallazgos podrían alterar ese escenario y hacerlo menos sombrío, dijo Jones. He aquí por qué: El Big One solo puede ser provocado por una ruptura masiva en un largo tramo de la falla de San Andrés, algo del orden de 200 millas. Si esa ruptura termina viajando a lo largo de la veta Banning, según la hipótesis del modelo ShakeOut, su inclinación este-oeste enviaría energía al Valle de San Bernardino, al Valle de San Gabriel y, finalmente, a la Cuenca de Los Ángeles.

Pero si la ruptura siguió la veta Mission Creek, su orientación noroeste desviaría parte de esa energía de la cuenca de Los Ángeles, ahorrándola parte de la devastación.

Finalmente, Jones dijo: «Esta es una pieza en un debate en curso y aún no se ha resuelto por completo; probablemente no lo estará hasta que tengamos el terremoto».

Heaton estuvo de acuerdo.

«Casi sería una sorpresa para mí como científico si el terremoto real, cuando ocurre, ocurre de una manera muy cercana a lo que imaginamos», dijo. «La tierra siempre nos sorprende, siempre nos recuerda que necesitamos un poco de humildad en esta área».



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