La suerte es esencial para cualquier variación de coronavirus exitosa, muestra un estudio

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Digamos que eres un nuevo miembro de la familia SARS-CoV-2, con algunas modificaciones genéticas que te diferencian del resto del clan. Quizás tenga cambios en su proteína de pico que le permitan invadir las células con más facilidad o una mutación aleatoria que lo ayude a evadir los efectos de un tratamiento con COVID-19 que mata el virus.

Podrías ser un contendiente. Pero primero debe salir del cuerpo en el que se encuentra e infectar a otras personas.

¿Qué se necesitaría para tener éxito y prosperar? Alternativamente, ¿qué te haría morir en la vid, un experimento de corta duración en la dura cámara de pruebas de la evolución?

Un ejercicio de modelado realizado por investigadores del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson de Seattle sugiere que para que una variante genética del SARS-CoV-2 se convierta en una nueva presencia amenazante, no es suficiente ser aterrador y altamente transmisible. También necesita una serie de golpes de suerte para establecerse.

Específicamente, debe obtener la entrada a un evento de super esparcidor si quiere tener la oportunidad de pelear de plantar su bandera en una población. En el corto período durante el cual su vector está cerca o cerca de su pico de carga viral, la nueva variante necesita hacer un recorrido por un lugar como un coro, un mitin político, un bar mal ventilado o un estadio cubierto. rango y muchos no usan máscaras.

Una vez allí, debe infectar al menos a un puñado de personas. Cinco serían suficientes para que la nueva variante viva y compita por más víctimas. Infectar 20 o más le dará una oportunidad real de convertirse en predominante en su nueva comunidad.

El tiempo es esencial, sugiere una nueva investigación: incluso para una nueva variante armada con superpoderes de transmisión, el primer evento de superprocesador debe ocurrir dentro de un mes de su llegada para que la variante tenga la oportunidad de establecerse.

Eso es una gran cantidad de ventanas estrechas y muchos obstáculos altos, y la probabilidad de que una nueva variante elimine todos esos obstáculos es bastante pequeña, concluyeron los investigadores. Y eso debería ofrecer a los humanos algo de esperanza.

Pero luego está la realidad: al menos cinco nuevas “variantes de preocupación” aparentemente han superado estas probabilidades prohibitivas en aproximadamente seis meses.

Esto sugiere algo bastante espeluznante: probablemente haya muchas otras variaciones similares, cada una buscando su oportunidad de suerte. Aunque pocas variantes lo consiguen, solo se necesitan una o dos con la constelación adecuada de mutaciones para prolongar o intensificar la pandemia o socavar las vacunas y medicamentos que podrían acabar con ella.

El modelo del equipo se publicó esta semana en MedRxiv, un sitio donde los investigadores comparten los hallazgos de la investigación y piden comentarios a sus colegas. Como tal, sus resultados se consideran preliminares.

Para los investigadores que esperan ver la pandemia a la vuelta de la esquina, un ejercicio de modelado como este es más que una mera especulación.

Se sabe que el coronavirus que causa COVID-19 muta constantemente, pero casi siempre de maneras que no cambian significativamente su comportamiento. Entonces sería bueno saber cómo nacen estas variantes y si hay muchas otras similares a ellas. Y si los hay, sería útil saber cómo se pueden embotellar rápidamente.

Los estudios de modelos “fenomenológicos” como este recopilan los patrones de difusión tremendamente erráticos enterrados en los datos pandémicos, los combinan con casos bien documentados de eventos de superproparadores e insertan un nuevo actor que interpreta con reglas ligeramente diferentes. Luego reproducen lo que sucede a continuación una y otra vez en modelos de computadora que actúan como tubos de ensayo digitales.

Una cosa de la que los investigadores están cada vez más seguros es que en pacientes con sistemas inmunológicos comprometidos, es más probable que el coronavirus se enfrente no solo a una, sino a una serie de mutaciones. Estos cambios genéticos podrían dificultar aún más la lucha contra el virus con medicamentos, mascarillas y vacunas.

Un modelo como este no proporciona medidas calibradas de la eficacia con la que una intervención como el enmascaramiento universal puede detener la propagación. No genera predicciones sobre la próxima fase de la pandemia. Pero proporciona información sobre cómo se comporta un virus en una variedad de circunstancias, junto con estimaciones probabilísticas que pueden agudizar los conocimientos de los funcionarios de salud pública.

“Con toda probabilidad crearemos nuevas variantes además de las que han surgido”, dijo el Dr. Joshua T. Schiffer, quien dirigió el equipo de modelaje de Fred Hutch. “Y los que ganan son los que esquivan la vacuna o se transmiten más fácilmente”.

Estas variantes aún no tienen nombre y pueden tardar meses en aparecer, agregó Schiffer. Pero cuando surjan, serán sometidos a las mismas duras experiencias de los primeros años de vida.

Después de examinar miles de escenarios, el equipo concluyó que es probable que ocurran con frecuencia variantes con capacidades potencialmente aterradoras de propagarse y enfermarse durante una pandemia de este tamaño. Después de todo, hay docenas de ramas en el árbol genealógico del SARS-CoV-2, y cualquiera de ellas puede haber sido una posibilidad de daño genético. Dada la tasa de desgaste punitiva de las nuevas variantes, las desafortunadas deben surgir todos los días en todo el mundo para que surjan tantas ramas.

Los períodos de tiempo de transmisión elevados parecen crear una atmósfera de “todas las llegadas son bienvenidas” para las variaciones. Entonces, cuando las infecciones están aumentando, incluso una variante que no sea más transmisible que las que ya están en circulación tiene más posibilidades de abrirse camino en el juego, según muestra el modelo. Y una variante genética que viene con una ventaja biológica en ese departamento tiene aún más probabilidades de tener éxito.

Todos estos recién llegados aún enfrentan grandes dificultades. Pero si existen muchas variaciones, y si compañías imprudentes les ofrecen la posibilidad de un evento de super-transmisión temprana, entonces es razonable suponer que al menos una o dos pueden obtener suficiente apoyo para despegar.

Su impacto en la trayectoria de la pandemia será una tirada de dados genética.

Mientras tanto, la investigación ofrece algunos consejos útiles tanto para los expertos como para el público en general.

La forma más eficaz de reducir el número de nuevas variantes es prevenir “grandes oleadas de infección” en primer lugar, escriben los autores del estudio. Un aumento repentino no solo es un entorno ideal para generar nuevas variantes, sino que también ofrece muchas oportunidades para un evento importante.

Y eso significa que todos tenemos un papel que desempeñar al usar máscaras, practicar el distanciamiento social, evitar grandes reuniones y tomar otras precauciones que pueden robarle a una nueva variante la suerte que necesita.



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