La variedad de elefantes africanos es solo el 17% de lo que podría ser

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Un estudio publicado en la revista Biología actual El 1 de abril tiene buenas y malas noticias para el futuro de los elefantes africanos. Si bien unos 18 millones de kilómetros cuadrados de África, un área más grande que toda Rusia, todavía tiene un hábitat adecuado para los elefantes, el rango efectivo de elefantes africanos se ha reducido a solo el 17% de lo que podría deberse a la presión humana y la matanza de elefantes por marfil.

“Observamos cada kilómetro cuadrado del continente”, dice el autor principal Jake Wall del Proyecto Mara Elephant en Kenia. “Descubrimos que el 62% de esos 29,2 millones de kilómetros cuadrados es un hábitat adecuado”.

Los hallazgos sugieren que, cuando se liberan de las presiones humanas, incluida la amenaza de ser asesinados por su marfil, los elefantes aún tienen un gran potencial de recuperación en áreas donde la huella humana es escasa. Señalan que esos 18 millones de kilómetros cuadrados incluyen muchas áreas donde todavía hay espacio para la convivencia pacífica entre humanos y elefantes, así como otras donde esa perspectiva claramente no es realista.

Al igual que muchas especies de vida silvestre, ha quedado claro durante mucho tiempo que las poblaciones de elefantes africanos y su área geográfica se estaban reduciendo debido a la matanza de marfil, la pérdida de hábitat y el crecimiento de las poblaciones humanas. Pero los elefantes de la sabana africana y los bosques pueden vivir en muchos entornos, desde semidesiertos hasta bosques pantanosos tropicales. El equipo de Wall quería comprender mejor cómo los elefantes usan el espacio disponible para ellos y qué impulsa sus patrones de movimiento.

Para analizar la idoneidad de los hábitats en todo el continente a una escala de kilómetros, Wall y sus colegas se basaron en datos de collares de rastreo GPS montados en 229 elefantes en África de Save the Elephants y sus socios durante un período de 15 años. Usando Google Earth Engine, una plataforma de procesamiento de imágenes satelitales, examinaron la vegetación, la cubierta de árboles, la temperatura de la superficie, la lluvia, el agua, la pendiente, la influencia humana en general y las áreas protegidas en las áreas atravesadas por elefantes. Esto les permitió determinar qué hábitats pueden soportar los elefantes y las condiciones extremas que pueden tolerar actualmente.

“La combinación de tres herramientas poderosas (telemetría GPS, detección remota en todo el continente con resolución fina y un conjunto de técnicas analíticas) nos permitió ver qué factores controlan ahora los movimientos y las vidas de estas dos especies extremadamente importantes desde el punto de vista . punto de vista ecológico – y dónde, si las circunstancias cambian, podrían extenderse más ampliamente en su patria africana histórica “, dijo Samantha Strindberg de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre.

Los investigadores descubrieron grandes áreas de hábitat potencialmente adecuado para los elefantes en la República Centroafricana y la República Democrática del Congo. Los investigadores señalan que los bosques de esas áreas han albergado recientemente a cientos de miles de elefantes, pero en la actualidad solo contienen entre 5.000 y 10.000. El estudio también destacó los hábitats extremos que los elefantes africanos no visitan.

“Las principales áreas prohibidas incluyen los desiertos del Sahara, Danakil y Kalahari, así como los centros urbanos y las altas cumbres”, dijo Iain Douglas-Hamilton, fundador de Save the Elephants. “Esto nos da una idea de lo que pudo haber sido el grupo anterior de elefantes. Sin embargo, hay una falta de información sobre el estado de los elefantes africanos entre el final de la era romana y la llegada de los primeros colonizadores europeos”.

Los datos de seguimiento también muestran que los elefantes que viven en áreas protegidas tienden a tener áreas de distribución más pequeñas. Los investigadores sugieren que probablemente se deba a que se sienten inseguros cuando van a tierras desprotegidas. El estudio encuentra que alrededor del 57% de la distribución actual de elefantes se encuentra fuera de las áreas protegidas, lo que destaca el espacio limitado actualmente reservado para su seguridad. Para garantizar la supervivencia a largo plazo de los elefantes, los investigadores dicen que la protección del hábitat, la protección de los mismos elefantes de la matanza ilegal y una ética de coexistencia entre humanos y elefantes serán esenciales.

“Los elefantes son megaherbívoros generalistas que pueden ocupar hábitats marginales”, dice Wall. “Su alcance puede haberse reducido, pero si les damos la oportunidad, podrían extenderse a las partes anteriores”.

Desafortunadamente, las tendencias van en la dirección equivocada. “La huella humana está aumentando a un ritmo acelerado y se espera que se duplique para 2050, con entre el 50% y el 70% del planeta ya experimentando perturbaciones provocadas por el hombre”, escriben los investigadores. “La fragmentación humana de los hábitats de vida silvestre significó que solo el 7% de los hábitats de vida silvestre tenían más de 100 km2. Se necesitan con urgencia escenarios de desarrollo que satisfagan las necesidades espaciales de la vida silvestre que dejen intactas las grandes áreas de hábitat de bajo impacto humano y, en particular, las áreas formalmente protegidas. Ante las crecientes presiones humanas, la planificación proactiva del paisaje a escala local, nacional y continental es esencial, así como promover una ética de la coexistencia de los elefantes humanos si se quiere garantizar el futuro de los elefantes “.

Este trabajo fue apoyado por la Comisión Europea y un premio del Consejo Nacional de Investigación y Ciencia de Canadá (NSERC).

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Prensa celular. Nota: El contenido se puede cambiar según el estilo y la longitud.

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