La verità sui rischi di gravidanza e sui vaccini COVID-19

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Mentre la variante Delta a rapida diffusione ha riempito l’Università di Washington Medical Center di pazienti COVID-19 quest’estate, la dott.ssa Linda Eckert è stata colpita da qualcosa: più pazienti in gravidanza sono state ricoverate in ospedale con la malattia che in qualsiasi altro momento durante la pandemia.

Le future mamme faticavano a respirare. Alcuni erano su ventilatori meccanici. Alcuni non ce l’hanno fatta.

«Raramente ho visto una condizione conferire così tanto rischio alle persone in gravidanza», ha detto Eckert, un ostetrico-ginecologo specializzato in malattie infettive. «In realtà è solo… orribile.»

Gli esperti affermano che la vaccinazione avrebbe potuto prevenire le malattie e i decessi più gravi nell’attuale ondata. Ma quel messaggio è stato lento ad arrivare alle donne in gravidanza a causa di una lunga tradizione di escluderle dalle sperimentazioni cliniche di farmaci sperimentali, una pratica che si è estesa ai vaccini COVID-19.

La dott.ssa Emily Fay, la dott.ssa Alisa Kachikis e la dott.ssa Linda Eckert sono mostrate presso l’Università di Washington Medical Center di Seattle. Tutti si prendono cura delle donne in gravidanza, un gruppo con un basso tasso di vaccinazione contro il COVID-19.

(Karen Ducey / Per i tempi)

Di conseguenza, per mesi dopo la disponibilità dei vaccini, i medici e le loro pazienti in gravidanza avevano pochi dati rilevanti sulla sicurezza su cui fare affidamento. Quindi si sono rivolti l’uno all’altro nel tentativo di crowdsourcing delle proprie migliori pratiche.

Alcuni documenti normativi, riviste mediche e siti Web perlustrati per qualsiasi informazione che potrebbe essere rilevante. Altri si sono uniti ai registri delle donne incinte che hanno optato per l’iniezione in modo che i ricercatori potessero monitorare i loro risultati di salute e quelli dei loro bambini.

«È stato bello farne parte», ha detto la dottoressa Emily Fay, specialista in medicina materno-fetale di Seattle che si è iscritta a un registro mentre era incinta. «Speriamo che aiuti ad aggiungere a ciò che sappiamo.»

Dr. Emily Fay presso l'Università di Washington Medical Center

La dottoressa Emily Fay ha deciso di farsi vaccinare contro il COVID-19 quando era incinta. Ha anche aderito a un registro che ha monitorato i risultati per le donne in gravidanza che hanno ricevuto il vaccino.

(Karen Ducey / Per i tempi)

Secondo i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie, oltre 22.000 donne incinte sono state ricoverate in ospedale con COVID-19 nel corso della pandemia e all’inizio di ottobre 171 erano morte. Ciò include 22 vittime nell’agosto 2021, il bilancio più alto di qualsiasi mese dall’inizio dell’epidemia.

Il mese scorso, il CDC ha emesso un avviso sulla salute implorando le donne incinte, che cercano di rimanere incinte o che allattano, di farsi vaccinare «il prima possibile».

Eppure due terzi delle donne in gravidanza rimangono non vaccinate, mostrano i dati del CDC.

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L’inclinazione a tenere i farmaci sperimentali lontani dalle donne in gravidanza è per molti versi coerente con lo spirito del giuramento di Ippocrate, in cui i medici si impegnano a «non nuocere» ai pazienti affidati alle loro cure.

«Pensi che stai effettivamente facendo la cosa giusta perché sei preoccupato per l’esposizione al bambino», ha detto la dottoressa Laura Riley, specialista in medicina materno-fetale presso Weill Cornell Medicine.

Ma questo modo di pensare ignora il fatto che in alcuni casi, un bambino – e sua madre – potrebbero finire per essere danneggiati se l’accesso a un farmaco tanto necessario viene negato, ritardato o somministrato alla dose sbagliata.

«L’idea prevalente è che le persone incinte debbano essere protette dalla ricerca», ha affermato la dott.ssa Diana Bianchi, capo dell’Istituto nazionale per la salute infantile e lo sviluppo umano di Eunice Kennedy Shriver del National Institutes of Health. “È un atteggiamento molto paternalistico e stiamo cercando di cambiare la cultura, per proteggere le persone incinte attraverso ricerca, invece di a partire dal ricerca.»

Un tale cambiamento sarebbe accolto con favore dai molti medici e ricercatori che hanno gettato le basi per un tale cambiamento.

Bianchi e i suoi colleghi hanno convocato una task force di oltre due dozzine di esperti provenienti da una varietà di settori che hanno lavorato per più di due anni sulle raccomandazioni per condurre ricerche sulle donne in gravidanza e in allattamento.

Riley, che non faceva parte della task force, era d’accordo sul fatto che le donne incinte potessero essere incluse negli studi in modo graduale senza esporle a rischi eccessivi. Ad esempio, potrebbero iniziare con test su animali gravidi, quindi passare alle donne nel terzo trimestre, quando il feto è nelle fasi finali di crescita e sviluppo. Se tutto va bene, possono lavorare a ritroso per le donne nelle prime fasi della gravidanza.

«Ho sempre trovato davvero fastidioso ascoltare le persone che dicono: ‘Beh, non potremmo testarlo in gravidanza'», ha detto.

Il consiglio della task force è pubblico da settembre 2018 e per garantire che «non si limitasse a sedersi su uno scaffale», il gruppo si è riunito più volte per fornire consigli su come implementarlo, ha affermato Bianchi.

Eppure, anche con una tabella di marcia disponibile, le persone incinte erano ancora escluse dai primi studi clinici di Pfizer e Moderna per i loro vaccini COVID-19.

Entrambe le società hanno fornito test di gravidanza a potenziali partecipanti allo studio e hanno abbandonato chiunque fosse risultato positivo. Un piccolo numero di donne – 23 nello studio Pfizer e 13 in quello di Moderna – ha avuto gravidanze che sono state ignorate dai test di screening o che sono iniziate dopo aver ricevuto le iniezioni, ma erano troppo poche per produrre risultati significativi.

«Quando si è trattato della gomma che incontra la strada con donne incinte e vaccini», ha detto Bianchi, «sembrava che nessuno avesse davvero prestato attenzione alle nostre raccomandazioni».

Il rappresentante di Pfizer Kit Longley ha affermato che la società ha seguito le indicazioni fornite dalla Food and Drug Administration, «compresa l’importante considerazione [of] se e quando iscriversi incinta [women] e le donne in età fertile”. Il vaccino Pfizer è attualmente in fase di sperimentazione su donne in gravidanza.

Moderna, che sta conducendo uno studio osservazionale su donne in gravidanza vaccinate, non ha risposto a una richiesta di commento.

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Fay, che lavora presso il Medical Center dell’Università di Washington, ha detto che non aveva dubbi che avrebbe ricevuto il vaccino contro il COVID-19 quando ne sarebbe diventata idonea alla fine di dicembre. Era durante l’ondata invernale e i letti d’ospedale si stavano riempiendo.

Aveva seguito da vicino le ricerche preliminari sul vaccino. Sapeva che erano in gioco la sua vita e quella dei suoi pazienti più vulnerabili.

Tuttavia, a circa 17 settimane dall’inizio della sua gravidanza, non poteva fare a meno di sentire una fitta ai nervi.

«Sentivo che questa fosse la cosa giusta da fare, ma c’è sempre la paura dell’ignoto», ha detto Fay.

Ciò che la tenne risoluta era che nella sua stessa pratica, aveva assistito in prima persona a quanto fosse pericoloso il COVID-19 per le persone incinte.

Molti cambiamenti durante la gravidanza possono spiegare il rischio più elevato. Tra questi: il COVID-19 provoca gravi malattie polmonari anche se l’utero in crescita limita la capacità polmonare spingendo contro il diaframma. La gravidanza mette inoltre a dura prova il sistema cardiovascolare, che deve pompare un volume maggiore di sangue in tutto il corpo.

Uno studio su JAMA Network Open su quasi 870.000 donne che hanno partorito durante il primo anno della pandemia ha scoperto che quelle con COVID-19 avevano quasi sei volte più probabilità di essere ricoverate in un’unità di terapia intensiva, più di 14 volte più probabilità di richiedere intubazione respiratoria e ventilazione meccanica, e più di 15 volte più probabilità di morire rispetto alle neomamme che non hanno contratto il COVID-19.

All’inizio della campagna di vaccinazione, il CDC ha affermato che le persone incinte «possono scegliere di» ottenere il vaccino, inquadrandolo come una decisione personale.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità inizialmente è andata nella direzione opposta. L’OMS ha affermato di non raccomandare vaccini COVID-19 per le persone in gravidanza a meno che non fossero ad alto rischio di esposizione al coronavirus, una mossa che ha allarmato sia l’American College of Obstetricians and Gynecologists che la Society for Maternal-Fetal Medicine.

«ACOG e SMFM continuano a sottolineare che entrambi i vaccini COVID-19 attualmente autorizzati dalla Food and Drug Administration degli Stati Uniti non dovrebbero essere negati alle persone in gravidanza che scelgono di ricevere il vaccino», hanno affermato le organizzazioni in una dichiarazione congiunta all’epoca.

Entrambe le società raccomanderebbero a luglio di vaccinare le donne incinte. E dopo aver rilasciato dati positivi sulla sicurezza ad agosto, il CDC li ha fortemente incoraggiati a ottenere i colpi.

La mancanza di dati chiari e di forti raccomandazioni all’inizio del processo potrebbe aver lasciato le donne incinte o che stanno cercando di rimanere incinta più vulnerabili a un altro pericolo: la disinformazione sui vaccini.

È un problema aggravato dalla tendenza delle donne incinte a essere caute su ciò che mettono nel loro corpo, da quali cibi mangiano a quali farmaci prendono.

Dr. Linda Eckert fuori dal Medical Center dell'Università di Washington

La dott.ssa Linda Eckert ha osservato che, a differenza delle precedenti ondate di coronavirus, l’ultima ha portato molte donne incinte nell’unità COVID-19 del suo ospedale.

(Karen Ducey / Per i tempi)

«Penso che sia in generale un buon riflesso», ha detto Eckert. «Ma penso che in questo caso abbia reso molto difficile far oscillare il pendolo».

Quell’inerzia ha avuto conseguenze tragiche, con segnalazioni emerse da tutto il paese di donne che hanno rimandato il vaccino perché erano incinte o stavano cercando di concepire e sono finite gravemente malate o addirittura morte, a volte subito dopo il parto.

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Sara Nizzero stava aspettando il suo primo figlio quando la FDA ha rilasciato la sua prima autorizzazione all’uso di emergenza per il vaccino Pfizer-BioNTech. Il ricercatore medico con sede a Houston ha esaminato attentamente i dati per più di due mesi, concludendo che i vaccini erano sicuri.

Si chiedeva: come potrebbero le mamme incinte impegnate senza una simile esperienza a capirlo da sole?

Quindi, a gennaio, Nizzero ha avviato un forum sui vaccini «basato sull’evidenza» su Facebook per le persone incinte, che allattano o che cercano di concepire. Condivide le ultime ricerche e spiega come funzionano i vaccini. Lei e un gruppo di moderatori hanno anche esaminato i post per assicurarsi che avessero solide fonti scientifiche e non diffondessero disinformazione.

Le donne si sono iscritte a frotte. Il forum ha accumulato oltre 80.000 membri e continua a crescere.

«Con tutta la propaganda anti-vax che è venuta fuori negli ultimi anni … c’è un desiderio di accedere effettivamente a conoscenze affidabili», ha detto.

Queste informazioni, insieme alle foto dei membri del gruppo che pubblicano scansioni anatomiche o foto di neonati dopo aver ricevuto il vaccino, hanno contribuito a siglare l’accordo per Maggie Snyder, una professionista delle comunicazioni in Minnesota.

«È spaventoso quando non prendi la decisione solo per te», ha detto Snyder, che ha ricevuto la sua prima dose di Pfizer quando aveva 15 settimane di gravidanza.

Dr. Alisa Kachikis presso l'Università di Washington Medical Center

La dott.ssa Alisa Kachikis ha avviato un registro delle donne incinte che sono state vaccinate contro il COVID-19 in modo da poter monitorare i loro risultati di salute e quelli dei loro bambini.

(Karen Ducey / Per i tempi)

La dott.ssa Alisa Kachikis ha optato per un tipo di ricerca più lungimirante. La specialista in medicina materno-fetale ha avviato un registro delle donne incinte che avevano ricevuto il vaccino in modo da poter monitorare i loro risultati di salute e quelli dei loro bambini. Fay, la sua compagna d’ufficio, si è subito iscritta.

Fay non era l’unica. Il registro, originariamente uno sforzo locale, ha suscitato così tanto interesse che ha iniziato a iscrivere donne provenienti da tutti gli Stati Uniti e oltre. Decine di migliaia hanno aderito e la loro esperienza collettiva ha contribuito a dimostrare la sicurezza dei colpi nei risultati pubblicati ad agosto su JAMA Network Open.

In effetti, molti dei risultati sui vaccini COVID-19 e sulla gravidanza sono dovuti a donne che hanno fatto il grande passo prima che le autorità decidessero in modo decisivo. Tra questi: uno studio su 36 neonati nell’American Journal of Obstetrics & Gynecology Maternal-Fetal Medicine che ha trovato tutti dei neonati le cui madri sono state vaccinate durante la gravidanza presentavano anticorpi protettivi alla nascita.

«È meraviglioso che così tante donne incinte partecipino alla ricerca», ha detto Bianchi. «Non è per mancanza di interesse che le donne incinte non sono incluse».

Bianchi è cautamente ottimista sul fatto che le persone incinte saranno incluse in modo più efficace nella ricerca la prossima volta che un grave focolaio di malattia colpirà gli Stati Uniti.

«Spero che sia una lezione che è stata imparata durante questa pandemia», ha detto.



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