Las focas de Weddell jóvenes necesitan practicar la navegación antaño de cazar

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Son lindos, peludos y comienzan a sumergirse en las heladas aguas de la Antártida a las 2 semanas de edad. Según un nuevo estudio de la Universidad Politécnica Estatal de California, las crías de foca de Weddell pueden ser uno de los pocos tipos de focas que han aprendido a nadar de sus madres.

Las focas de Weddell son los mamíferos nacidos más al sur y nacen en el ambiente más frío de cualquier mamífero. Estas condiciones extremas pueden explicar el tiempo inusualmente largo que pasan con sus madres.

El estudio, “Comportamiento de buceo temprano en focas de Weddell (Leptonicote Weddellii) Pups “, fue lanzado a principios de este mes en Revista de mammalogía.

Según la Seal Conservation Society, las focas de Weddell hembras adultas son un poco más largas que los machos y crecen hasta casi 11 pies de largo y pesan de 800 a 1,300 libras. Los cachorros nacen alrededor de 4 a 5 pies de largo y pesan de 50 a 65 libras.

En la mayoría de las especies de focas, las crías se alimentan en tierra hasta por cuatro semanas y no entran al agua hasta que son destetadas. Por lo tanto, deben aprender a nadar y a alimentarse por sí mismos. Las crías de foca de Weddell, por otro lado, se quedan con su madre de seis a siete semanas.

“La mayoría de las focas no aprenden nada de sus madres, así que queríamos saber qué lecciones importantes necesitan en este ambiente extremadamente frío”, dijo Heather Liwanag, profesora de biología e investigadora principal de Cal Poly. “También estábamos interesados ​​en cómo los adultos se convierten en buceadores tan increíbles. ¿Por dónde empiezan?”

Las focas de Weddell adultas son uno de los campeones submarinos del mundo pinnípedo, capaces de contener la respiración hasta 90 minutos. En comparación, una foca puede contener la respiración durante aproximadamente media hora.

Usando herramientas de rastreo, el equipo de investigación midió la profundidad de buceo de los cachorros y la hora del día en que estaban en el agua. Compararon esto con lo que se sabía sobre cuándo y qué tan profundo bucearon las madres durante este período.

Los datos mostraron que los cachorros estaban en el agua al mismo tiempo que sus madres y, por lo tanto, las madres probablemente les estaban enseñando a los cachorros cómo sobrevivir. Pero, ¿qué enseñaron exactamente? Una posible lección es buscar comida, pero los cachorros no se han sumergido hasta las profundidades necesarias para encontrar una presa.

La explicación más probable es que la madre le está enseñando a su cachorro a nadar y navegar en el agua a 28 grados Fahrenheit. Dado que gran parte de la natación en la Antártida se realiza bajo una capa de hielo, una de las lecciones más importantes podría ser cómo encontrar un orificio para respirar. Los cachorros necesitan respirar cada seis minutos y, en promedio, contuvieron la respiración durante menos de tres minutos.

“Una de las causas más comunes de muerte en las focas de Weddell jóvenes es el ahogamiento”, dijo Liwanag. “Es importante que aprendan a encontrar agujeros para respirar en el hielo que les permitan respirar con frecuencia, hasta que desarrollen la capacidad de contener la respiración durante períodos más largos como los adultos”.

La investigación futura se centrará en si este comportamiento de enseñanza explica la variación en el desarrollo de los cachorros.

Los científicos creen que el comportamiento de las focas de Weddell también podría ayudarles a comprender cómo afectará el cambio climático a las focas dependientes del hielo en ambos polos.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad Estatal Politécnica de California. Nota: El contenido se puede cambiar por estilo y longitud.

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