Las ofertas de turismo espacial | Ciencia

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Prototipo de Virgin Galactic para vuelos suborbitales para turismo espacial.Virgo galáctico

En el nuevo sector del turismo espacial, la oferta de Blue Origin (la empresa de Jeff Bezos, el creador de Amazon), a más de dos millones de dólares el lugar, es la opción que podríamos definir como superlujo. Por el contrario, Virgin Galactic ofrece paquetes muy similares por una décima parte de ese costo. La empresa de Elon Musk, Space X, está años por delante de sus competidores.

Virgin fue una de las primeras empresas en asumir el desafío del nuevo turismo a precios asequibles. Como era de esperar, su fundador, Richard Branson, creó anteriormente la aerolínea de bajo costo del mismo nombre. Virgin Atlantic inicialmente operó sus vuelos transatlánticos con éxito, pero durante la última década sus resultados han estado en números rojos, hasta que en 2020 la pandemia terminó de hundirla, obligándola a declararse en quiebra en el verano de 2020. Pero a ese punto Branson ya estaba inmerso en su nueva aventura, esta vez con los ojos puestos mucho más alto que la altitud a la que volaban sus aviones.

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La oferta de espacio de Virgin no tiene nada que ver con las otras opciones. Tu barco no es una cápsula tradicional, sino el Nave espacial dos, un pequeño avión propulsado por cohetes con capacidad para ocho personas: dos pilotos y seis pasajeros. El primero fue un modelo experimental que ganó el Premio Ansari en 2004. Ahora es una pieza de museo que cuelga del techo del Washington Air and Space Museum.

El modelo actual es una mejora de ese prototipo. Se construyeron dos unidades, pero una se estrelló hace cinco años durante un vuelo de prueba. Se asume que debido a un error humano, se desplegó prematuramente el sistema de frenado. El vehículo se desintegró durante el vuelo. Uno de sus pilotos pudo lanzarse en paracaídas; el otro murió en el impacto con el suelo.

La Nave espacial dos (bautizado oficialmente Unidad) despega de un «puerto espacial» que Virgin construyó en el desierto de Nuevo México. No lo hace con sus propios medios sino que cuelga del White Knight, un transporte con doble fuselaje, cuatro motores y alas cuya envergadura supera los 40 metros, dimensiones comparables a las de un bombardero moderno.

El Caballero Blanco lleva su carga hasta 15.000 metros de altura. Allí se desprende y cae unos segundos antes de arrancar el motor, que lo impulsará como un cohete hasta más de los legendarios cien kilómetros. Es una subida brutal, a 4.000 kilómetros por hora. La aceleración, que Virgin describe como «cómoda», requiere asientos de cubo para soportar bien los 3.5 «ges» experimentados durante esos 90 segundos.

Virgin tiene claro que sus clientes esperan dos experiencias únicas: la vista de la curva de nuestro planeta y la sensación de ingravidez que experimentarán durante unos minutos.

Como el espacio interior del Nave espacial dos es bastante pequeño, los asientos de los pasajeros se pueden plegar para dejar un espacio casi libre. Virgin tiene claro que sus clientes esperan dos experiencias únicas: la vista de la curva de nuestro planeta y la sensación de ingravidez que experimentarán durante unos minutos.

La Nave espacial dos no requiere retractores ni protecciones térmicas para el reingreso. Cuando llegue el momento de reducir la velocidad, simplemente mueva los timones de cola para que actúen como frenos de velocidad. Luego, habiendo alcanzado los 15.000 metros, los devuelve a su posición normal y se desliza en grandes círculos hasta aterrizar en la misma pista que se utilizó para el despegue. Tanto el avión cohete como el portaaviones son, por supuesto, reutilizables. Es la única forma en que pueden cuadrar los números en esta industria.

Espacio x

Cuando se trata de Space X, la compañía de Elon Musk tiene años de ventaja. Recuperar tus cohetes ya se ha convertido en una rutina. Algunos ya han volado ocho veces, reduciendo proporcionalmente el costo de cada misión. Y ahora está probando su nueva joya, la astronave, que algún día volará a la luna y posiblemente a Marte.

La NASA ha confirmado el contrato adjudicado a Space X para utilizar una variante de un astronave como vehículo para el descenso a la superficie de la Luna. Allí, por ahora, ningún turista irá allí. Pero sí alrededor del satélite. Musk tiene una reserva fija para un vuelo de ida y vuelta a la luna, sin aterrizar: Yusaku Maezawa, un empresario japonés cuya fortuna se estima en unos 2.000 millones de dólares. Space Adventures, la empresa comercial que coordina estas actividades, factura 150 millones de dólares.

El viaje de Maezawa a la luna no ocurrirá hasta 2023, probablemente más tarde si se retrasa el desarrollo de la «nave espacial».

Según los planes actuales, Maezawa prácticamente alquilará el barco para su uso privado: traerá con ella quizás media docena de invitados. En un principio quiso que fuera un selecto grupo de artistas que aprovecharan el viaje como fuente de inspiración, aunque últimamente parece que se está abriendo para ampliar la oferta a otros grupos. En cualquier caso, el viaje a la Luna no ocurrirá hasta 2023, probablemente más tarde si se retrasa el desarrollo de la nave espacial. Por ahora, para abrir el apetito, Maezawa también ha alquilado un asiento en el Soyuz que despegará en diciembre de este año para atracar en la Estación Internacional.

Pero primero, Space X ha planeado lanzar una cápsula. Continuar mitad de septiembre. Será el primer vuelo espacial privado y llevará a bordo a cuatro pasajeros sin experiencia en la materia. El comandante de vuelo será Jared Isaacman, un multimillonario que debe su fortuna al establecimiento de un sistema de pago y punto de venta computarizado.

A Isaacman, también un piloto de avión experimentado, se le ocurrió la idea de organizar una campaña de recaudación de fondos para un hospital en Memphis, regalando algunos asientos en un vuelo espacial. Los tres astronautas que lo acompañan son los ganadores (de hecho uno de ellos no ganó, pero el verdadero afortunado renunció a la experiencia y le cedió su lugar).

El viaje se realizará con una cápsula previamente utilizada (la Resiliencia, que ya ha visitado la estación internacional y lleva casi seis meses amarrada allí) y un cohete reciclado. Solo durará tres días, sin posibilidad de atracar en la ISS: un verdadero viaje de placer sin otro trabajo que admirar el paisaje. Por cierto, para este vuelo se sustituirá el mecanismo de amarre de proa por una cúpula transparente para que los cuatro viajeros puedan disfrutar de la vista sin la limitación de las pequeñas ventanas. De este modo, serán los primeros verdaderos turistas espaciales de la historia.

Rafael Clemente Es ingeniero industrial y fue el fundador y primer director del Museo de las Ciencias de Barcelona (ahora CosmoCaixa). Es el autor de Un pequeño paso para [un] hombre (Dome Books).

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