L’idroponica è un settore in crescita

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Immagina il cavolo nero che non abbia il sapore di una punizione per qualcosa che hai fatto in una vita precedente. Immagina verdure a foglia verde che non sono molli dal loro viaggio verso il tuo piatto. Anticipa il sapore intenso delle erbe appena raccolte che danno un tocco in più alla tua ultima creazione culinaria.

Quindi considera la possibilità che tali progressi giochino un ruolo nell’alterare il volto dell’agricoltura, diventando fonti di prodotti freschi e saporiti nei «deserti alimentari» e rendendo possibile la cucina da ristorante a tavola perché i prodotti vengono coltivati ​​nei locali, anche in aree urbane.

Questo è il potenziale e la promessa dell’idroponica (un termine che include anche i sistemi aeroponica e acquaponica), la coltivazione fuori suolo di colture in ambienti controllati. È un settore in crescita – si prevede che le vendite di 9,5 miliardi di dollari quasi raddoppieranno nei prossimi cinque anni – che deriva, in parte, dalle preoccupazioni sulla crescita di cibo sufficiente per nutrire una popolazione mondiale che dovrebbe raggiungere i 10 miliardi nei prossimi 30 anni.

Il metodo di coltivazione non è nuovo. I giardini pensili di Babilonia, risalenti al VI secolo a.C., potrebbero essere un precursore della coltura idroponica odierna, se esistessero. (Gli storici non sono d’accordo su questo e su dove fossero i giardini.) Allora, come adesso, la tecnologia è una chiave per dare ai coltivatori, non a Madre Natura, un maggiore controllo sulla produzione.

La dimensione di oggi sistemi varia. Potrebbero essere semplici e compatti come un sistema domestico delle dimensioni di un paio di pagnotte impilate l’una sull’altra. Parte della crescente popolarità di queste unità potrebbe essere collegata alla pandemia, secondo Paul Rabaut, direttore del marketing per AeroGarden, che produce sistemi per la produzione agricola interna.

«Non appena la pandemia è stata dichiarata a metà marzo e la quarantena è entrata in vigore, abbiamo visto picchi di crescita immediati, a differenza di qualsiasi cosa avessimo mai visto prima», ha detto. Quei picchi derivavano, ha detto, dalla necessità di intrattenimento oltre Netflix e puzzle, il desiderio di ridurre al minimo i viaggi al supermercato e la promessa di momenti di insegnamento per i bambini che ora vengono scolarizzati a casa.

All’altra estremità dello spettro ci sono le grandi fattorie urbane. Molti, ad esempio, hanno un impianto di coltivazione idroponica a sud di San Francisco dove un milione di siti di piante producono raccolti, alcuni dei quali vengono venduti attraverso negozi di alimentari della zona. L’azienda spera di aprire una fattoria a Compton quest’anno che dovrebbe avere le dimensioni di un grande magazzino e crescerà l’equivalente di 700 acri di cibo.

Molti scienziati, ingegneri e coltivatori al lavoro nel loro impianto di coltivazione idroponica a sud di San Francisco.

(In abbondanza)

«È una comunità super vivace con una ricca storia agricola», ha detto Nate Storey, cofondatore della società di agricoltura verticale, della struttura di Compton. “Capita anche di essere un deserto di cibo.

«Gli americani mangiano solo circa il 30% di ciò che dovrebbero mangiare per quanto riguarda i cibi freschi», ha detto. «Abbiamo fondato questa azienda perché ci siamo resi conto che il mondo aveva bisogno di più frutta e verdura fresca».

Per quanto diversi siano i sistemi di coltivazione idroponica, la maggior parte ha questo in comune: le piante prosperano grazie ai nutrienti che ricevono e alla consistenza dell’ambiente e possono produrre raccolti di verdure a foglia fresca e altri ortaggi, varie erbe e talvolta frutti.

Tale agricoltura ad ambiente controllato fa parte della tendenza più ampia delle fattorie urbane, riconosciuta lo scorso anno dall’apertura a maggio dell’Ufficio dell’agricoltura urbana e della produzione innovativa del Dipartimento dell’agricoltura degli Stati Uniti. La vicinanza delle fattorie a mercati più grandi significa che i prodotti possono essere consegnati rapidamente ai consumatori, siano essi acquirenti di generi alimentari, passeggeri di compagnie aeree, studenti o comunità bisognose o ristoranti, un settore che è stato devastato nell’ultimo anno.

Le micro e le mega-aziende agricole di oggi hanno assunto un’importanza crescente, in parte a causa della fame nel mondo, che aumenterà con la crescita della popolazione.

Aggiungi l’urbanizzazione crescente che sta divorando i terreni agricoli disponibili in molti paesi, mescola il cambiamento climatico e la corsa per l’acqua per coltivare i raccolti – fino al 70% dell’acqua mondiale viene utilizzata per l’agricoltura – e il pianeta potrebbe essere a un punto di svolta.

Nessun singolo cambiamento nell’approccio all’alimentazione del mondo sposterà da solo l’equilibrio.

L’agricoltura idroponica è «un «, ha affermato Alexander Olesen, cofondatore di Babylon Microfarms in Virginia, che utilizza le sue piccole unità in crescita per aiutare le mense aziendali, i centri per anziani, gli hotel e i resort a fornire prodotti freschi,» ma non lo sono il soluzione.»

Babylon Microfarms in Virginia fornisce prodotti freschi per mense aziendali, centri abitati per anziani, hotel e resort.

Babylon Microfarms in Virginia fornisce prodotti freschi per mense aziendali, centri per anziani, hotel e resort.

(Babylon Micro-Farms Inc.)

Per prima cosa, non tutte le colture sono vitali. Quasi tutto può essere coltivato utilizzando l’idroponica, ma alcune colture, come il grano, alcuni ortaggi a radice (comprese carote, barbabietole e cipolle), meloni e viti, sono impraticabili. Le colture più facili da coltivare: verdure a foglia verde, inclusi spinaci e lattuga; microgreens; erbe come basilico, coriandolo, origano e maggiorana; alcune verdure, come peperoni verdi e cetrioli; e alcuni frutti, compresi i pomodori e le fragole.

Sebbene l’agricoltura idroponica significhi che i raccolti crescono più velocemente, aumentando così la produzione, il processo ha un’impronta di carbonio significativa, secondo «The Promise of Urban Agriculture», un rapporto del Department of Agriculture / Agricultural Marketing Service e Cornell University Small Farms Program. Le luci generano calore, che poi deve essere rimosso raffreddando. La lattuga coltivata nelle serre tradizionali è molto più economica, afferma il rapporto.

Se queste colture possono essere coltivate tradizionalmente – in un giardino o in un campo commerciale – perché preoccuparsi di sistemi di coltivazione meno intuitivi rispetto alla semina, all’irrigazione e alla raccolta? Tra i motivi:

Controllo climatico: Tale agricoltura indoor generalmente significa luce, temperature, nutrienti e umidità costanti per i raccolti non più tenuti in ostaggio dai cicli naturali di siccità, tempeste e stagioni.

Compatibilità ambientale: I pesticidi generalmente non vengono utilizzati e quindi non creano alcun deflusso dannoso, a differenza delle colture coltivate in campo.

Produttività: Le verdure a foglia tendono ad essere colture di stagione fredda, ma in un ambiente controllato, è un raccolto in qualsiasi periodo dell’anno senza la preoccupazione di impoverire il suolo a causa di un uso eccessivo perché, ovviamente, non c’è suolo.

Uso dello spazio: AeroFarms, un ex acciaieria a Newark, NJ, si vanta di poter produrre 2 milioni di libbre di cibo ogni anno nei suoi 70.000 piedi quadrati, o circa 1,3 acri. La contea di Monterey in California, al contrario, utilizza quasi 59.000 acri – su 24,3 milioni di acri in tutto lo stato di ranch e fattorie – per coltivare il suo raccolto n. 1, che è la lattuga a foglia del valore di $ 840,6 milioni, ha mostrato il suo rapporto sul raccolto del 2019.

Impianto di coltivazione verticale di AeroFarms.

AeroFarms a Newark, NJ si vanta di poter produrre 2 milioni di libbre di cibo ogni anno nella sua struttura di 70.000 piedi quadrati a Newark, NJ

(AeroFarms)

La sicurezza alimentare: Nelle epidemie di E. coli alla fine di ottobre e all’inizio di novembre dello scorso anno, le dita hanno indicato la lattuga romana che ha ammalato i consumatori in 19 stati, inclusa la California. A novembre e dicembre 2019, altri tre focolai della malattia batterica sono stati rintracciati nella Salinas Valley in California. Uno studio della Food and Drug Administration, pubblicato a maggio con i risultati di quel trio di focolai, «suggerisce che un potenziale fattore contribuente è stata la vicinanza dei bovini», le cui feci spesso contengono i batteri e possono trovare la loro strada nei sistemi idrici .

Questo è meno un problema con le colture in agricoltura ad ambiente controllato, ha affermato Alex Tyink, presidente di Fork Farms di Green Bay, Wis., Che produce sistemi di coltivazione adatti a case e scuole.

«Sul campo, non puoi controllare cosa va dove», ha detto, inclusi animali selvatici, bestiame o persino uccelli che potrebbero trovare la loro strada in un’area di coltivazione aperta.

E per quanto riguarda i lavoratori, “Gli approcci alla sicurezza umana che adottiamo [with] le persone nella nostra fattoria rendono difficile la contaminazione anche se lo volessero «, ha detto.

«Prima che le persone entrino, si vestono, mettono i capelli nelle reti, le barbe nelle reti, si coprono gli occhi e copri stivali per le scarpe, poi camminano attraverso un bagno d’acqua.»

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Nessuna delle statistiche ha importanza, tuttavia, a meno che la qualità delle colture fuori suolo non corrisponda o superi quella prodotta tradizionalmente.

Non è un concorso, dicono i coltivatori new age. Gli aromi delle verdure a foglia, ad esempio, tendono ad essere più rilevabili e, in alcuni casi, più intensi.

Tanto che quando AeroFarms ha introdotto il suo cavolo nero in un negozio di alimentari di New York, Marc Oshima, cofondatore e chief marketing officer, dice di aver visto una donna fare quello che lui chiamava una «danza felice» quando ha assaggiato questo superfood. La versione prodotta da AeroFarms è più leggera e ha un «finale dolce», ha detto Oshima, rispetto al cavolo adulto coltivato in modi tradizionali che alcuni dicono rendono il superfood fibroso e amaro.

Storey, il cofondatore di Plenty, ha giudicato il suo mix di Crispy Lettuce un successo quando i suoi figli hanno avuto una «scazzottata rotolante sul pavimento» per un pacchetto di esso.

Un po ‘di merito per quel sapore può essere attribuito al tempo che intercorre tra la raccolta e il mercato. L’Arizona e la California sono i principali produttori di lattuga negli Stati Uniti, ma quando le verdure arrivano in altre parti del paese, hanno perso parte della loro grinta. AeroFarms e Plenty, ad esempio, distribuiscono i loro prodotti commerciali rispettivamente ai vicini negozi di alimentari a New York e nella Bay Area, dove il loro time to market è notevolmente ridotto.

E quando è stata l’ultima volta che hai mangiato un’insalata su un volo in aereo che non sapeva di acqua andata a male? Prima che la pandemia limitasse il traffico aereo, AeroFarms stava coltivando green da servire ai passeggeri dei voli Singapore Airlines dal JFK di New York. Le verdure fresche hanno viaggiato a sole cinque miglia dal magazzino alla cucina del catering di Singapore, una nuova svolta dalla fattoria al tavolo (vassoio).

Poiché il passaggio dalla raccolta al mercato è più breve, Storey ha affermato che i suoi prodotti spesso durano diverse settimane quando vengono refrigerati.

Verdure a foglia verde coltivate da AeroFarms.

Verdure a foglia verde coltivate da AeroFarms.

(Emily Hawkes)

E forse la cosa migliore? I coltivatori dicono che poiché le verdure hanno un sapore – alcune pepate, altre come la senape – il condimento per l’insalata può essere facoltativo, forse espropriato a favore del sapore delle verdure nude.

Rendere i consumatori interessati alle verdure e incorporare tali alimenti nella loro dieta è particolarmente importante, dicono i coltivatori, a causa dei tassi alle stelle di obesità, diabete e malattie cardiache, specialmente per le popolazioni nei deserti alimentari.

Tyink è cresciuto nel Wisconsin rurale, ma si è trasferito a New York per intraprendere una carriera nell’opera. Per caso, ha assaggiato alcuni prodotti da un giardino sul tetto che ha definito alteranti la vita. “Le mie abitudini alimentari sono cambiate perché [the greens] ha cambiato la mia connessione emotiva con il cibo «, ha detto.

La sua esposizione ai senzatetto e alla povertà per le strade di New York ha anche focalizzato la sua attenzione su ciò che le persone consumano e perché. Il prezzo e la convenienza spesso guidano decisioni sbagliate sul cibo e abitudini malsane.

I giovani agricoltori in formazione possono aiutare a cambiare queste abitudini; alcuni dei sistemi di Fork Farms sono utilizzati nelle scuole e in altre organizzazioni senza scopo di lucro per i bambini. I bambini diventano accidentalmente ambasciatori di colture ricche di nutrienti e i frutti del loro lavoro vanno alle mense scolastiche o ai centri di distribuzione alimentare locali nelle loro comunità.

“Penso davvero che quando perdi cibo fresco e prodotto localmente, perdi qualcosa [the] cultura «, ha detto Lee Altier, professore di orticoltura alla Chico State University, dove ha lavorato con gli studenti per sviluppare il suo programma di acquaponica. «Penso che sia così importante quando le comunità hanno la consapevolezza … che questo è per la loro integrità sociale.»

Per quanto riguarda il futuro, resta ancora molto da fare per mettere tali prodotti nelle mani giuste al momento giusto. Ciò richiede investimenti, innovazione e tecnologia per perfezionare i sistemi e tenere i costi sotto controllo, per non parlare di convincere acquirenti e consumatori che anche il cibo sano può essere soddisfacente.

È un puzzle che vale la pena risolvere? Storey pensa di sì. “Voglio vivere in un mondo in cui [we create] cose deliziose e sorprendenti «, ha detto,» sapendo che non hanno un costo che non vogliamo pagare «.



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