Los bomberos encontraron daño pulmonar persistente a causa del incendio de Fort McMurray

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Los bomberos en el centro de la batalla contra el incendio masivo de Fort McMurray en 2016 tienen daño pulmonar persistente, según los nuevos hallazgos publicados por un equipo de investigación de salud ocupacional de la Universidad de Alberta.

«Aquellos que se ocupan de la combustión de materia orgánica estuvieron expuestos a una ráfaga de pequeñas partículas en el humo, y aquellos con la exposición más alta tienen consecuencias a largo plazo», dijo la investigadora principal Nicola Cherry, epidemióloga ocupacional, profesora de medicina y tripartita. Catedrático de Medicina del Trabajo en la Facultad de Medicina y Odontología.

Los bomberos tenían más del doble de riesgo de desarrollar asma que la población en general. También mostraron una serie de cambios en las pruebas de función pulmonar que respaldan un efecto en los pulmones, incluido un aumento de la hiperreactividad pulmonar y un mayor engrosamiento de la pared bronquial.

«El impacto estuvo relacionado con la exposición: aquellos que tuvieron la mayor exposición tuvieron la mayor cantidad de efectos», dijo Cherry.

Durante tres años después del incendio, el equipo de Cherry siguió a 1.234 bomberos de Alberta. Estimaciones ambientales de material particulado en diferentes lugares.

El incendio de Fort McMurray estalló en mayo de 2016 y estaba bajo control en el otoño, pero no se declaró oficialmente apagado hasta el año siguiente. La exposición más alta al material particulado ocurrió durante la primera semana, dijo Cherry. Los bomberos fueron desplegados de toda Alberta por equipos especializados en incendios estructurales (por ejemplo, edificios), incendios de la industria del petróleo y el gas e incendios forestales.

Muchos no tenían suministros suficientes de equipo de protección pulmonar especializado o no pudieron usarlos mientras luchaban contra el incendio de Fort McMurray, dijo Cherry.

«Fue un incendio extraordinariamente violento», dijo. «Es muy difícil correr cuesta arriba arrastrando el equipo detrás de ti si tienes una máscara pesada que no te deja respirar».

Cherry modeló su estudio, financiado por los Institutos Canadienses de Investigación en Salud y el gobierno de Alberta, sobre estudios que examinaron la salud respiratoria de los socorristas después del colapso del World Trade Center en Nueva York en septiembre de 2001.

«No es fácil hacer este tipo de estudio durante una catástrofe», dijo Cherry, quien accidentalmente recibió un laboratorio de evaluación pulmonar móvil la semana antes de que estallara el incendio de Fort McMurray.

«En el World Trade Center, la exposición fue principalmente al polvo inorgánico, mientras que en Fort McMurray quemó vegetación, así como edificios», dijo Cherry. «Es interesante que hayamos visto resultados similares con una exposición muy diferente».

El equipo de investigación de Cherry analizó tres fuentes principales de evidencia sobre la salud pulmonar de los bomberos antes y después del incendio. Primero, pidieron permiso para vincular su registro de salud administrativo, que mostraba las visitas y los diagnósticos del médico. Los registros de cada bombero se compararon con cinco pacientes de la población general de edad, sexo, ubicación geográfica y estado de salud similares como grupo de control para la comparación.

El equipo también midió la función pulmonar de los bomberos, que muestra cuánto aire entra y sale de los pulmones. Finalmente, algunos de los bomberos sin antecedentes de enfermedad respiratoria crónica o tabaquismo fueron seleccionados al azar para el seguimiento clínico, que incluyó tomografías computarizadas de los pulmones y la prueba de provocación con metacolina, que se utiliza para detectar asma.

Este es uno de varios artículos que Cherry ha publicado sobre la salud física y mental del Departamento de Bomberos de Fort McMurray.

«Corren grandes riesgos», dijo. «Este estudio muestra claramente que es posible que las exposiciones provoquen cambios en el pulmón que no mejoran con el tiempo».

Cherry dijo que continuará estudiando la salud ocupacional de los bomberos, incluidos los equipos que actualmente luchan contra incendios en Columbia Británica y Alberta, con la esperanza de recomendar formas de hacer que el trabajo sea más seguro. Él está investigando si usar una mascarilla o lavarse la piel con más frecuencia podría reducir la exposición a los químicos del fumar. Hacer que más equipos pasen por rotaciones más cortas en las escenas de incendios también podría ayudar a reducir los impactos en la salud, dijo.

«Estamos tratando de encontrar indicadores clínicos que puedan ser útiles para los bomberos cuyos pulmones han sido dañados, como la combinación de reactividad bronquial y engrosamiento que vemos en este estudio», dijo.

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