Los científicos descubren una nueva clase de células de memoria para memorar rostros

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Los científicos han buscado durante mucho tiempo en vano una clase de células cerebrales que pudieran explicar el destello visceral de reconocimiento que experimentamos cuando vemos un rostro muy familiar, como el de nuestras abuelas. Pero la propuesta «neurona de la abuela», una sola célula en la encrucijada de la percepción sensorial y la memoria, capaz de priorizar una cara importante sobre la mafia, ha permanecido esquiva.

Ahora, una nueva investigación revela una clase de neuronas en la región del polo temporal del cerebro que vincula la percepción facial con la memoria a largo plazo. No es exactamente la neurona de la abuela apócrifa; en lugar de una sola célula, es una población de células que colectivamente se asemeja al rostro de la abuela. Los resultados, publicados en Ciencias, son los primeros en explicar cómo nuestro cerebro inculca los rostros de aquellos que nos importan.

«Cuando me estaba acercando a la neurociencia, si querías ridiculizar el argumento de alguien, lo descartabas como ‘solo la neurona de otra abuela’, una hipótesis que no podía existir», dice Winrich Freiwald, profesor de neurociencia y comportamiento en la Universidad Rockefeller.

«Ahora, en un rincón oscuro y mal estudiado del cerebro, hemos encontrado lo más parecido a la neurona de una abuela: células que pueden vincular la percepción del rostro con la memoria».

¿He visto esa cara antes?

La idea de la neurona de una abuela apareció por primera vez en la década de 1960 como una célula cerebral teórica que codificaría un concepto específico y complejo, por sí solo. Una neurona para recordar a la abuela, otra para recordar a la madre, etc. Básicamente, la noción de una relación uno a uno entre las células cerebrales y los objetos o conceptos fue un intento de abordar el misterio de cómo el cerebro combina lo que vemos con nuestros recuerdos a largo plazo.

Desde entonces, los científicos han descubierto muchas neuronas sensoriales que se especializan en procesar información facial y tantas células de memoria dedicadas a almacenar datos de encuentros personales. Pero la neurona de una abuela, o incluso una célula híbrida capaz de vincular la visión con la memoria, nunca surgió. «La expectativa es que ya tengamos todo esto», dice Freiwald. «¡Al contrario! No teníamos una comprensión clara de dónde y cómo el cerebro procesa las caras conocidas».

Recientemente, Freiwald y sus colegas encontraron que un área pequeña en la región del polo temporal del cerebro puede estar involucrada en el reconocimiento facial. Luego, el equipo utilizó la resonancia magnética funcional como guía para ampliar las regiones TP de dos monos rhesus y registró señales eléctricas de las neuronas TP mientras los macacos miraban imágenes de rostros familiares (que habían visto en persona) y desconocidos. rostros que solo habían visto virtualmente, en una pantalla.

El equipo descubrió que las neuronas en la región TP eran altamente selectivas, respondiendo a rostros que los sujetos habían visto antes con más fuerza que a los desconocidos. Y las neuronas eran rápidas, discriminando entre caras conocidas y desconocidas inmediatamente después de procesar la imagen.

Curiosamente, estas células respondieron tres veces más a los rostros familiares que a los desconocidos, a pesar de que los sujetos habían visto los rostros desconocidos muchas veces virtualmente en las pantallas. «Esto podría indicar la importancia de conocer a alguien en persona», dice la neurocientífica Sofia Landi, primera autora del artículo. «Dada la tendencia actual a volverse virtual, es importante tener en cuenta que los rostros que hemos visto en una pantalla pueden no evocar la misma actividad neuronal que los rostros que conocemos en persona».

Un tapiz de abuelas

Los hallazgos constituyen la primera evidencia de una célula cerebral híbrida, similar a la neurona de la legendaria abuela. Las células de la región TP se comportan como células sensoriales, con respuestas fiables y rápidas a los estímulos visuales. Pero también actúan como células de memoria que solo responden a estímulos que el cerebro ya ha visto, en este caso individuos familiares, que reflejan un cambio en el cerebro como resultado de encuentros pasados. «Estas son células muy visuales, muy sensoriales, pero como células de memoria», dice Freiwald. «Descubrimos una conexión entre el dominio sensorial y el de la memoria».

Pero las células no son, estrictamente hablando, las neuronas de la abuela. En lugar de una célula que codifica una sola cara familiar, las células de la región TP parecen funcionar en concierto, como un colectivo.

«Es un área del cerebro de la ‘cara de la abuela'», dice Freiwald.

El descubrimiento de la región TP en el corazón del reconocimiento facial significa que los investigadores pronto pueden comenzar a estudiar cómo esas células codifican rostros familiares. «Ahora podemos preguntarnos cómo se relaciona esta región con otras partes del cerebro y qué sucede cuando aparece un nuevo rostro», pregunta Freiwald. «Y, por supuesto, podemos comenzar a explorar cómo funciona en el cerebro humano».

En el futuro, los hallazgos también podrían tener implicaciones clínicas para las personas que padecen prosopagnosia o se enfrentan a la ceguera, una condición de aislamiento social que afecta aproximadamente al uno por ciento de la población. «Las personas ciegas a menudo sufren de depresión. Puede ser debilitante, porque en el peor de los casos ni siquiera pueden reconocer a sus parientes cercanos», dice Freiwald.

«Este descubrimiento puede que algún día nos ayude a diseñar estrategias para ayudarlos».

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