Los científicos querían entender cómo salta una petigrís. Y les sorprendió haciendo ‘parkour’ | Ciencia

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El director Alfred Hitchcock dijo que no debería trabajar con niños o animales (o Charles Laughton); el resultado fue demasiado impredecible. Lo mismo ocurre con los experimentos realizados por científicos, como lo demuestra el grupo que intenta averiguar cómo pueden saltar las ardillas. Este equipo de investigadores desafió a los roedores a probar su capacidad para saltar, tratando de hacerlos fallar. No solo no cayeron, sino que innovaron con piruetas de parkour, descifrando la evidencia de formas tan sorprendentes que sus hallazgos merecen ser publicados en la revista. Ciencia. Junto con su soberbia fuerza y ​​agilidad, es su inteligencia lo que les permite examinar, aprender y decidir con éxito.

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Para simular las dificultades naturales de los árboles, el equipo científico dirigido por Lucia Jacobs de la Universidad de California en Berkeley colocó a las ardillas en ramas flexibles que no permitían a simple vista identificar su resistencia. Unas más firmes, otras más suaves, la ardilla tuvo que encontrar el lugar perfecto para saltar de la ramita falsa a la presa de su objetivo. Más cerca de la base de la rama le da más consistencia al salto, pero obliga volar más lejos; más cerca del objetivo da menos estabilidad de impulso. Las ardillas prefirieron la primera opción y para asegurar una mayor firmeza bajo sus pies al empujar. Los científicos movieron el objetivo en el que debía aterrizar el animal, para observar cómo modulaba su respuesta al desafío cambiante. Y luego vino la sorpresa.

«Fue una sorpresa total: nuestras ardillas en el campus boscoso de Berkeley no tenían experiencia previa con una superficie vertical».

Lucia Jacobs, Universidad de California en Berkeley

«Inesperadamente, las ardillas percibieron la superficie vertical del dispositivo como otra posibilidad», explica el estudio. Utilizaron una estrategia innovadora: en lugar de saltar directamente de rama en rama, incorporaron la pared vertical que los sostenía para realizar «una maniobra de maniobra contra ella». parkour”, El deporte de la calle que consiste en explotar la arquitectura urbana para moverse con saltos y alcaparras.

Jacobs reconoce por correo electrónico que no esperaban esto: «Fue una sorpresa total: nuestras ardillas, nacidas y criadas en el campus boscoso de Berkeley, no tenían experiencia previa con una superficie vertical plana colocada cerca de una rama». Nunca observaron una ardilla. utilizando el tronco del árbol de esta manera. «Por tanto», deduce este especialista en cognición animal, «lo interpretamos como un ejemplo más de presión selectiva por la innovación en árboles de esta especie, que tan bien se han adaptado para vivir en distintos hábitats, como los urbanos».

Una ardilla salta contra la pared vertical para completar el salto con más control sobre la velocidad.Nate Hunt, UC Berkeley

La trampa con la que ganaron el desafío fue una prueba de su inteligencia. “A pesar de nuestros mejores esfuerzos, las ardillas nunca cayeron porque se adaptaron muy rápidamente a cualquier dolencia. Esto incluyó agregar un movimiento de parkour cuando aumentamos la altura vertical del objetivo: las ardillas rebotaron en el muro de escalada, para controlar su velocidad y aterrizar con precisión en el objetivo «, explica Jacobs. Con esta maniobra, redirigieron su impulso, generando fuerzas que permitieron modular su velocidad y trayectoria. «Su actuación demuestra así la importancia de la cognición en el rendimiento físico de un animal salvaje en condiciones seminaturales», concluye el neurocientífico.

Este es el primer estudio que estudia cómo las ardillas aprenden a saltar y la importancia de hacerlo se debe, según Jacobs, a su capacidad para superar desafíos repentinos en el entorno. este superpotencia Las ardillas para pasar de rama en rama a través de árboles a gran velocidad en un escenario inestable y cambiante deben haber nacido de una fuerte presión de la selección natural, ya que las ardillas deben escapar de los ataques de las aves rapaces en ese contexto.

El superpoder de las ardillas para ir de rama en rama a gran velocidad proviene de la selección natural: sirve para evitar aves de rapiña y aparearse

«También es probable que esté determinado por la selección sexual: las ardillas macho compiten entre sí por el acceso a las hembras durante las intensas persecuciones de apareamiento, que duran horas», añade Jacobs. La hembra se aparea con los ganadores de esa carrera, por lo que los machos deben correr rápido y saltar con precisión a través del follaje. «Esta es la única vez que he visto a una ardilla macho adulta caer a una altura significativa de un árbol mientras participaba en esta competencia», dice el experto de Berkeley. Durante el experimento, las ardillas hacían todo tipo de piruetas en el aire o aterrizaban en la rama, colgadas de las patas traseras, pero siempre lograban evitar caerse.

Como se describe en el estudio, dirigido por Nathaniel Hunt, «la sinergia entre la gestión de la energía biomecánica y la información aprendida para saltar y aterrizar probablemente determina cómo saltar y atravesar el follaje». Ese aprendizaje es la pieza en la que quieren encajar ahora, una parte del estudio interrumpido por la pandemia: cómo aprenden a saltar cuando son jóvenes. «Ojalá se deba a un instinto de aprendizaje, la motivación para saltar moldeada por el aprendizaje constante por prueba y error», dice Jacobs.

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