Los hallazgos se suman a la creciente evidencia de que los programas de prueba pueden ayudar a los adultos mayores a retrasar la aparición de la pérdida de memoria y la demencia.

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No son sólo las piernas y el corazón los que se entrenan al caminar a paso rápido; el ejercicio también afecta al cerebro. Un nuevo estudio realizado por investigadores de UT Southwestern muestra que cuando los adultos mayores con pérdida leve de memoria siguieron un programa de ejercicio durante un año, aumentó el flujo sanguíneo al cerebro. Los resultados se publicaron hoy en línea en Revista de la enfermedad de Alzheimer.

«Esto es parte de un creciente cuerpo de evidencia que vincula el ejercicio con la salud del cerebro», dice el líder del estudio, Rong Zhang, Ph.D., profesor de neurología en UTSW. «Demostramos por primera vez en un estudio aleatorio de estas personas mayores que el ejercicio hace que fluya más sangre al cerebro».

Hasta una quinta parte de las personas de 65 años o más tienen algún nivel de deterioro cognitivo leve (DCL): cambios leves en el cerebro que afectan la memoria, la toma de decisiones o las habilidades de razonamiento. En muchos casos, el deterioro cognitivo leve progresa a demencia, incluida la enfermedad de Alzheimer.

Los científicos han demostrado anteriormente que los niveles más bajos de lo normal de flujo sanguíneo al cerebro y los vasos sanguíneos más rígidos que conducen al cerebro están asociados con DCL y demencia. Los estudios también han sugerido que el ejercicio aeróbico regular puede ayudar a mejorar la cognición y la memoria en personas mayores sanas. Sin embargo, los científicos no han establecido si existe un vínculo directo entre el ejercicio, la rigidez de los vasos sanguíneos y el flujo sanguíneo cerebral.

«Todavía hay mucho que desconocemos sobre los efectos del ejercicio en el deterioro cognitivo más adelante en la vida», dice C. Munro Cullum, Ph.D., profesor de psiquiatría en UTSW y coautor principal del estudio. «Es probable que el DCL y la demencia se vean afectados por una interacción compleja de muchos factores, y creemos que, al menos para algunas personas, el ejercicio es uno de esos factores».

En el estudio, Zhang, Cullum y sus colegas siguieron a 70 hombres y mujeres de entre 55 y 80 años que fueron diagnosticados con DCL. Los participantes se sometieron a exámenes cognitivos, pruebas de aptitud física y escáneres de resonancia magnética (IRM) del cerebro. Luego se les asignó al azar para seguir un programa de ejercicio aeróbico moderado o un programa de estiramiento durante un año. El programa de ejercicio consistió en tres a cinco sesiones de ejercicio por semana, cada una con 30 a 40 minutos de ejercicio moderado, como caminar a paso ligero.

En ambos programas, los fisiólogos del ejercicio supervisaron a los participantes durante las primeras 4-6 semanas, luego los pacientes registraron sus ejercicios y usaron un monitor de frecuencia cardíaca durante el ejercicio.

Cuarenta y ocho participantes del estudio, 29 en el grupo de estiramiento y 19 en el grupo de ejercicio aeróbico, completaron el año completo de entrenamiento y regresaron para las pruebas de seguimiento. Entre ellos, los que realizaron ejercicio aeróbico mostraron una disminución en la rigidez de los vasos sanguíneos en el cuello y un aumento en el flujo sanguíneo general al cerebro. Cuanto más aumenta su consumo de oxígeno (un indicador de la capacidad aeróbica), mayores son los cambios en la rigidez de los vasos sanguíneos y el flujo sanguíneo cerebral. No hubo cambios en estas medidas entre las personas que siguieron el programa de estiramiento.

Aunque el estudio no encontró cambios significativos en la memoria u otras funciones cognitivas, los investigadores dicen que esto podría deberse al tamaño pequeño o la corta duración del proceso. Los cambios en el flujo sanguíneo podrían preceder a los cambios en la cognición, dicen. Ya están llevando a cabo un estudio más amplio de dos años, Reducción del riesgo de la enfermedad de Alzheimer (rrAD), que investiga más a fondo el vínculo entre el ejercicio y el deterioro cognitivo.

«Probablemente hay algunas personas que se benefician más del ejercicio que otras», dice Cullum. «Pero con el tamaño de la muestra en este estudio, fue difícil analizar subgrupos de personas para sacar estas conclusiones».

Sin embargo, los datos son importantes para ayudar a explicar los efectos del ejercicio en el cerebro y por qué puede ser beneficioso, dicen Zhang y Cullum, que son miembros del Instituto del Cerebro Peter O’Donnell Jr.

«Tener resultados fisiológicos como este también puede ser beneficioso para los médicos cuando hablan con sus pacientes sobre los beneficios del ejercicio», dice Zhang. «Ahora sabemos, según un ensayo controlado aleatorio, que el ejercicio puede aumentar el flujo sanguíneo al cerebro, lo cual es bueno».

Cullum tiene la Cátedra Distinguida Pam Blumenthal en Psicología Clínica en UT Southwestern.

Esta investigación fue apoyada con fondos de los Institutos Nacionales de Salud (R01AG033106 y R01HL102457).

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