Los hombres escandinavos que nadan en invierno pueden enseñarnos cómo el cuerpo se adapta al calor y al frío extremos

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La cultura de la natación de invierno escandinava combina baños cortos en agua fría con sesiones de sauna caliente, y ahora, un estudio de hombres jóvenes que participan regularmente en estos baños polares encuentra que la natación en invierno puede permitir que el cuerpo se adapte a temperaturas extremas. Los resultados, publicados el 11 de octubre en la revista Medicina del informe celular, sugieren que la alternancia de baños o baños en agua fría con sesiones de sauna podría afectar la forma en que la grasa parda, también conocida como tejido adiposo pardo (BAT), quema energía y produce calor.

«Nuestros datos subrayan que BAT en humanos adultos es parte del sistema colectivo de regulación de la temperatura corporal junto con el músculo esquelético y el flujo sanguíneo», dice la autora principal del estudio, Camilla Scheel, de la Universidad de Copenhague. «La natación invernal regular que combina baños fríos con saunas calientes podría ser una estrategia para aumentar el gasto energético, lo que podría resultar en una pérdida de peso si se pudiera evitar un aumento compensatorio en la ingesta de alimentos».

En el estudio con sede en Dinamarca, Scheele y sus colaboradores examinaron si la práctica escandinava de la natación invernal está asociada con cambios en la temperatura corporal, lo que resulta en la aclimatación a los desafíos tanto del frío como del calor. También buscaron diferencias en el tejido adiposo marrón, dado su papel en la producción de calor en respuesta a la exposición a ambientes fríos.

Para explorar estas ideas, la autora principal Susanna Søberg de la Universidad de Copenhague reclutó a ocho jóvenes nadadores de invierno varones que habían alternado varios baños o baños de agua fría con sesiones de sauna caliente cada semana durante al menos dos años. Para los propósitos de este estudio, la natación de invierno se definió vagamente como nadar o sentarse en aguas abiertas y usar solo un traje de baño o nada. Por el contrario, los ocho participantes de control no usaron ninguna terapia de frío o calor durante el estudio y no tenían antecedentes de natación en invierno.

«Esperábamos que los nadadores de invierno tuvieran más grasa parda que los controles, pero resultó que tenían una mejor termorregulación», dice Søberg. En las pruebas preliminares, los participantes sumergieron una mano en agua fría durante tres minutos. Si bien ambos grupos respondieron a la exposición al frío, los nadadores mostraron signos de tolerancia al frío, con un menor aumento del pulso y la presión arterial. También tenían una temperatura de piel más alta, lo que indica una mayor pérdida de calor como una adaptación potencial a la exposición frecuente a la sauna. En otra prueba preliminar, los investigadores utilizaron un sistema ajustable que consta de dos mantas rociadas con agua para controlar y reducir la temperatura corporal de los participantes. Aquí, los nadadores también mostraron un mayor aumento de la temperatura de la piel en respuesta al enfriamiento.

Usando tomografía por emisión de positrones, los investigadores midieron la activación del tejido adiposo marrón en los participantes mientras estaban expuestos a una temperatura agradable. A diferencia de los nadadores, los sujetos de control mostraron signos de tejido adiposo marrón activado, como lo indica la absorción de glucosa. «Los hallazgos apoyan la idea de que el tejido adiposo marrón ajusta la temperatura corporal a un estado agradable en los adultos jóvenes», dice Scheele. «Sin embargo, fue un descubrimiento sorprendente que los nadadores de invierno no tuvieran actividad cuando se exponían a temperaturas agradables».

Después de la exposición al frío, la actividad del tejido adiposo pardo aumentó en ambos grupos. Pero los nadadores mostraron una producción de calor o gasto de energía mucho mayor en respuesta a las temperaturas frías. «Los nadadores de invierno quemaron más calorías que los sujetos de control mientras se enfriaban, probablemente en parte debido al aumento de la producción de calor», dice Scheele.

Los investigadores también observaron la termorregulación de ambos grupos durante el transcurso de un día completo a una temperatura agradable. Descubrieron que los nadadores lograban una temperatura corporal más baja, lo que podría ser un signo de aclimatación al calor debido a las visitas regulares a la sauna. La temperatura de su piel en áreas cercanas a BAT mostró un pico distintivo entre las 4:30 y las 5:30 y reveló signos de un ritmo de 24 horas en la actividad del tejido adiposo marrón y la producción de calor, al menos durante el descanso a una temperatura agradable. «La diferencia entre los grupos se explica quizás por la mayor maduración y adaptación al frío de BAT en el grupo de nadadores de invierno», dice Scheele.

El pequeño tamaño de la muestra del estudio, la ausencia de participantes femeninas y la incapacidad de sacar conclusiones causales sobre el efecto directo de la natación en invierno sobre la regulación de la temperatura o el tejido adiposo marrón son limitaciones potenciales de los resultados. «Comparamos nadadores de invierno experimentados con sujetos de control, lo que permite la posibilidad de que otros factores de estilo de vida o factores genéticos no medidos en el estudio actual también puedan afectar las diferencias entre los grupos», agrega Søberg.

Sin embargo, los hallazgos podrían tener importantes implicaciones para la salud, ya que la actividad del tejido adiposo marrón se asocia con un menor riesgo de enfermedad metabólica. En estudios futuros, los investigadores tienen la intención de evaluar los efectos potenciales de la natación de invierno en la salud metabólica de los participantes con sobrepeso. También les gustaría examinar los mecanismos moleculares que subyacen a la activación de la grasa parda y cómo la grasa parda se comunica con el cerebro para regular la conducta alimentaria. «Nuestros resultados apuntan a la natación en invierno como una actividad que podría incrementar el gasto energético, proponiendo así una nueva actividad de estilo de vida que podría contribuir a la pérdida de peso o al control del peso», dice Scheele.

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