Los homínidos se quedaron sin posaderas de repente y no por una pérdida progresiva | Ciencia

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Los homínidos son una de las pocas familias de mamíferos sin cola. Dentro de este grupo, formado por orangutanes, gorilas, chimpancés, bonobos y humanos, el único remanente de este apéndice es un pequeño hueso situado al final de la columna: el coxis. Hasta ahora, los científicos creían que esta pérdida era causada por cambios corporales sufridos por los humanos, pero un nuevo estudio, aún no revisado por otros expertos, sugiere que esta extensión desapareció repentinamente hace 25 millones de años debido a una mutación genética. Esta variación también ha expuesto a los humanos a algunas enfermedades que seguimos padeciendo en la actualidad, como la espina bífida, una malformación de la columna vertebral que puede ser fatal en los peores casos.

Para investigar las razones de esta pérdida, el investigador Bo Xia, del Langone Health Center de la Universidad de Nueva York, comparó 31 genes encontrados en el ADN de homínidos y monos que se sabe que están involucrados en el desarrollo de la cola con sus colegas. Por tanto, cualquier mutación presente únicamente en los genes del primero debería ser responsable de esta desaparición.

El análisis, prepublicado en la revista bioRXiv, detectó una mutación en el gen TBXT, responsable de la formación de la proteína que desarrolla la cola. Dos transposones actuaron sobre este gen, parásitos que copian y pegan aleatoriamente partes del ADN y están presentes en el genoma de todas las especies. Normalmente, la actividad de uno de estos parásitos tendría poco efecto. De hecho, uno de los dos transposones implicados en la desaparición de la cola está presente tanto en homínidos como en monos. Pero la acción del segundo, junto con la del primero, formó un bucle que impedía el procesamiento de algunas proteínas y hacía desaparecer la cola. Este segundo parásito es exclusivo de los grandes simios.

De los 63 ratones que se criaron con una mutación en el gen TBXT, 21 crecieron sin cola, con una cola muy corta o con una cola torcida o doblada.

Para probar su teoría, los investigadores realizaron un experimento con ratones. De los 63 individuos que fueron criados con esta mutación, 21 crecieron sin cola, muy cortos o torcidos o doblados. «Este estudio proporciona un resultado muy interesante al señalar [uno de] los principales cambios genéticos que podrían provocar la pérdida de la cola en los homínidos ”, explica el propio Xia.

Pero algunos de estos ratones no solo perdieron este apéndice. También desarrollaron malformaciones de la columna, similares a lo que se conoce en humanos como espina bífida. Esta enfermedad se debe a una malformación de la columna y / o médula espinal durante el desarrollo del feto. En casos leves, puede pasar desapercibido durante años, pero en casos graves puede provocar disfunción orgánica, parálisis e incluso la muerte. Los investigadores sospechan que la tasa relativamente alta de pacientes que padecen esta enfermedad puede estar relacionada con esta herencia genética. Xia confía en que su trabajo ayudará a explicar los defectos congénitos del tubo neural como una contraparte del desarrollo a la pérdida de la cola, aunque asume que se necesitarán más investigaciones. Actualmente, de uno a dos de cada 1.000 niños padecen este trastorno.

Algunos registros fósiles obtenidos hasta el momento ya indicaban que las colas de los humanos habían desaparecido repentinamente, aunque el escaso número de muestras dificultaba sustentar claramente esta teoría. «Hablando geológicamente, tenemos muy pocos fósiles para decir con certeza que las colas desaparecieron repentinamente, en lugar de encogerse con el tiempo», dijo Jackson Spradley, paleontólogo de la Universidad de Carolina del Norte que ha dedicado gran parte de su carrera al estudio de la evolución humana. y simio, pero no participó en esta investigación. Spradley ve el descubrimiento en contraste con el pensamiento convencional sobre la evolución. «El cambio gradual es la forma en que normalmente presentamos el proceso evolutivo, y hallazgos como este sugieren que este ritmo lento no siempre ha ocurrido», dice.

El cambio gradual es la forma en que normalmente presentamos el proceso evolutivo y descubrimientos como este sugieren que este ritmo lento no siempre ha ocurrido «.

Jackson Spradley, paleontólogo de la Universidad de Carolina del Norte.

Xia cree que el estudio puede ser fundamental para verificar la evolución genética de la cola y los estilos de locomoción en los homínidos, así como para ayudar a comprender las causas de un defecto humano congénito, como la espina bífida. “Este descubrimiento también proporciona un nuevo marco para comprender cómo los transposones podrían afectar la evolución humana. Aproximadamente la mitad de los genomas humanos son estos «genes saltarines», que claramente dieron forma a la evolución de nuestros antepasados. Es posible que encontremos una nueva forma de descifrar este complicado proceso ”, concluye el experto.

Lo que aún se desconoce es por qué esta mutación se convirtió en la dominante. «La mayoría de las hipótesis sobre la pérdida de la cola se centran en el aumento del tamaño corporal de nuestros antepasados ​​en comparación con los monos y las diferencias de locomoción que acompañan a ese cuerpo más grande», explica Spradley. Un cuerpo más grande y menos ágil forzaría un cambio en la forma en que nuestros antepasados ​​trepaban a los árboles, haciendo que el equilibrio extra que ofrece la cola sea menos importante y haciendo que la cola juegue un papel secundario. Aun así, el investigador cree que se necesitará más trabajo para responder a esta pregunta.

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