Los médicos temen que las vacunas COVID-19 estén bromeando con las mamografías

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Después de más de un año de espera ansiosa, las mujeres recién vacunadas contra COVID-19 están regresando a las clínicas de mamografía para ponerse al día con las pruebas de rutina que se han retrasado por la pandemia. En algunos casos, son recibidos con otra sorpresa pandémica: una falsa bandera roja para el cáncer de mama.

Como un brazo dolorido o una fiebre leve, los ganglios linfáticos inflamados por la respuesta del sistema inmunológico a una vacuna COVID-19 son casi siempre una señal de que la vacuna inyectable está haciendo su trabajo. Pero para los especialistas médicos que examinan las mamografías en busca de signos de malignidad, la aparición inexplicable de los ganglios linfáticos inflamados generalmente ha generado preocupación y una recomendación de que se llame a la paciente para realizar más pruebas.

El resultado ha sido una nueva incertidumbre para las mujeres y los médicos que las atienden.

Si se trata de una falsa alarma, las mujeres ciertamente no necesitan la llamada que les induce a preocuparse al informar una «lectura anormal» en sus mamografías. Y pocos agradecen las pruebas adicionales que suelen seguir.

Pero por mucho que los médicos quieran ahorrarles a sus pacientes angustias innecesarias, también quieren evitar perder una señal que podría ser importante.

«Es un acto de equilibrio», dijo la Dra. Lisa Mullen, especialista en imágenes mamarias de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. Con muchas preguntas básicas sobre la erupción agrandada de los ganglios linfáticos aún sin respuesta, el mundo de la detección del cáncer de mama se ha visto obligado a llamar a algunas audibles.

Los radiólogos que registran las mamografías en busca de signos de cáncer no se desconciertan fácilmente. Examinan miles de imágenes de los senos cada semana y toman muchas decisiones.

No es muy frecuente que estén completamente desconcertados.

En un día típico antes de una pandemia, la Dra. Hannah Milch del UCLA Medical Center puede haber visto una mamografía de detección lo suficientemente ambigua como para recomendar más pruebas. Y esos casos rara vez involucraron ganglios linfáticos inflamados en una mujer sin un riesgo significativo de cáncer de mama.

De hecho, los radiólogos dicen que esos ganglios linfáticos «axilares» son generalmente esquivos. Los estudios han demostrado que no más del 0.04% de las mamografías revelan ganglios linfáticos agrandados en mujeres sin otros signos de enfermedad o malignidad. Escondidos en la axila, es más probable que se retiren de una mamografía en lugar de hacer una fotobomba.

Pero después de que comenzaron a implementarse las vacunas COVID-19 y los trabajadores de la salud y las mujeres mayores (aquellas con mayor riesgo de cáncer de mama) comenzaron a acudir en masa para mamografías, Milch comenzó a recomendar devoluciones de llamada de cinco a siete veces al día. En la mayoría de los casos, se debió a una «adenopatía»: ganglios linfáticos que parecían inusualmente hinchados.

Los colegas de Milch que leyeron mamografías en todo el país vieron lo mismo.

«Pensé, ‘¿Qué está pasando aquí?'», Dijo. «Definitivamente estimuló la conversación».

Después de que comenzaron a distribuirse las vacunas COVID-19, la cantidad de mamografías que llevaron a la Dra. Hannah Milch a recomendar más pruebas aumentó de una a al menos cinco veces al día.

(Jay L. Clendenin / Los Angeles Times)

Pensé, «¿Qué está pasando aquí?»

Radióloga de UCLA, Dra. Hannah Milch

Una pieza desconocida de la anatomía humana, el sistema linfático del cuerpo juega un papel clave en la recolección y eliminación de desechos celulares del cuerpo. Al igual que los botes de basura colocados a lo largo de pasillos concurridos, los ganglios linfáticos se hincharán notablemente si algún proceso inusual genera más basura de lo habitual.

Cuando el cuerpo está combatiendo una infección, o cree que lo está, después de una dosis de la vacuna, el sistema inmunológico envía un ejército de células y proteínas para montar una defensa, dejando muchos escombros a su paso.

El cáncer también moviliza muchos mecanismos celulares. Utiliza el sistema linfático para viajar a sitios distantes y deja atrás un desastre revelador.

Cerca del seno y del brazo que recibe una dosis de la vacuna, los 10 a 20 ganglios linfáticos de cada axila pueden actuar como centinelas cuando los radiólogos ven signos de hinchazón. Pero no siempre está claro si un ganglio está agrandado debido a una infección, vacuna, trauma o cáncer.

Para obtener claridad sobre este asunto de vida o muerte, generalmente se llama a una mujer para una ecografía o una biopsia, en la que se extrae tejido del seno para realizar más pruebas.

Recibir esa llamada «da miedo en el corazón» de la mujer que la recibe, dijo el Dr. Philip M. Bretsky, médico de atención primaria en Santa Mónica. «Es como tener una prueba de Papanicolaou anormal, lo sientes y luego todo lo demás se queda en blanco».

Con la vacuna COVID-19 ahora ampliamente disponible y los casos de coronavirus en declive, Bretsky instó a sus pacientes a ponerse al día con las pruebas de detección del cáncer de mama. Pero sí les advirtió que si reciben una devolución de llamada después de una mamografía, es mucho más probable que el culpable sea una vacuna reciente que el cáncer.

Una mamografía con ganglios linfáticos anormalmente agrandados

Las flechas indican ganglios linfáticos anormalmente agrandados en la axila cerca del seno izquierdo y en el seno mismo. El paciente recibió una dosis de la vacuna COVID-19 de Moderna 12 días antes.

(Sociedad Radiológica de Norteamérica)

Los radiólogos saben desde hace mucho tiempo que una dosis reciente de la vacuna contra la culebrilla, el tétanos o la gripe puede hacer que los ganglios linfáticos parezcan ligeramente hinchados. Pero la aparición repentina de tantos ganglios linfáticos inflamados en tantas mujeres fue un shock. En muchos casos, también lo fue el tamaño de la hinchazón.

«Parecían ser más prominentes», dijo la Dra. Constance Lehman, jefe de imagenología mamaria en el Hospital General de Massachusetts en Boston. «Habíamos visto ganglios ligeramente agrandados con vacunas anteriores, pero no a este nivel».

También tendían a ser mucho más grandes en una axila que en la otra. En una mujer, la hinchazón solo se vería en la axila izquierda. En otro, estaría bien.

«Fue la cosa más loca», dijo Lehman. “Todos decían: ‘¿Qué es Esto? »

El Dr. Devon Quasha estuvo en ambos lados de la discusión emergente. Un médico general en Massachusetts General recibió una dosis de la vacuna COVID-19 de Moderna en su brazo izquierdo a principios de enero. Diez días después, tuvo un chequeo médico para investigar el dolor en los senos que había notado mientras amamantaba a su hija.

Su mamografía reveló algunos ganglios linfáticos muy inflamados en su seno izquierdo. Eran difíciles de pasar por alto y potencialmente preocupantes. Sus colegas de radiología fruncieron el ceño y le hicieron más preguntas. Cuando recordó cuándo había recibido la vacuna COVID-19 y en qué brazo, ofrecieron tranquilidad y sugirieron un seguimiento después de unas semanas.

Quasha se convirtió en el primer caso de su hospital de lo que llamó «adenopatía posterior a la vacuna COVID». Aun así, insta a sus pacientes a vacunarse y hacerse mamografías tan pronto como sea necesario. Pero, les dice, «sepan que si han recibido la vacuna recientemente, es posible que haya algunos resultados que estamos llegando a comprender que probablemente sean benignos».

Los ganglios linfáticos inflamados también aparecieron en exploraciones de otras partes del cuerpo, dijo Lehman. Los médicos de los consultorios de radiología de todo el mundo encontraron ganglios inflamados en estudios de imágenes de la cabeza, el cuello y la pelvis de personas recién vacunadas.

A fines de febrero, los artículos en revistas revisadas por pares comenzaron a detallar lo que estaban viendo los radiólogos. Y a mediados de la primavera, los grupos de expertos fueron convocados por la Radiological Society of North America y la Society of Breast Imaging.

A las mujeres se les debe preguntar si han sido vacunadas contra COVID-19, qué tan recientemente y en qué brazo recibieron la inyección, aconsejan los expertos. Si es posible, las mujeres deben programar una mamografía de detección al menos seis semanas después de la segunda dosis de la vacuna. Las mujeres que han tenido cáncer de mama anterior deben recibir la inyección en el brazo opuesto. (Los ganglios linfáticos axilares agrandados probablemente podrían evitarse inyectando la vacuna en el muslo en lugar de en la parte superior del brazo, anotó Lehman).

Y en ausencia de otra evidencia que indique la posibilidad de cáncer, las mujeres recientemente vacunadas con ganglios linfáticos axilares inflamados deben ser retiradas al menos seis semanas después para que los ganglios linfáticos tengan tiempo de recuperarse.

No todas las prácticas de mamografía han tomado en serio las recomendaciones.

Algunos aconsejan a las mujeres sin trastornos mamarios que pongan de cuatro a seis semanas entre una dosis de COVID-19 y una mamografía de detección. Otros, recelosos de disuadir a las mujeres de recibir la vacuna o una mamografía, instan a las mujeres a que se presenten lo antes posible.

Una mujer recibe una mamografía.

Una mujer recibe una mamografía. Los médicos aconsejan a las mujeres que se pongan al día con las pruebas de detección de cáncer de mama tardías incluso si han recibido la vacuna COVID-19.

(Kimberly P. Mitchell / Detroit Free Press)

Si bien los miembros de ambos grupos de expertos actuaron rápidamente para emitir sus recomendaciones, reconocieron que el consejo equivalía a una «opinión de expertos sin datos», dijo Milch, quien se encontraba entre los autores de las recomendaciones de la Sociedad de Imágenes de Seno.

La nueva guía se basó en gran medida en evidencia anecdótica generada en respuesta a las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna. Aún no está claro si la vacuna de dosis única de Johnson & Johnson provocará la misma respuesta.

Tampoco está claro cuánto tardará en desaparecer la inflamación de los ganglios linfáticos de algunas mujeres o si sus reacciones serán más pronunciadas después del segundo accidente cerebrovascular que después del primero.

Los radiólogos se preguntan si algunas configuraciones de los ganglios linfáticos agrandados pueden ignorarse ligeramente, mientras que otros advierten de algo más perturbador. Y se preguntan cómo responderán los ganglios linfáticos de las mujeres a las inyecciones de refuerzo de COVID-19 si resultan necesarias.

«Hay muchas cosas desconocidas», dijo Mullen.

Un mensaje es claro: si una mujer ha sentido un bulto en su seno o está experimentando dolor en o alrededor de su seno o secreción del pezón, debe evaluar sus síntomas de inmediato.

Una vez más, los radiólogos se apresuran a señalar que los ganglios agrandados que ven no representan un vínculo entre la vacuna y el cáncer de mama.

«No veo ninguna conexión», dijo Lehman. «No hay evidencia que lo sugiera».

Por el contrario, dijo: «Me gusta pensar en esto como algo bueno: en respuesta a la vacuna, el sistema inmunológico está haciendo el trabajo para el que está diseñado».

Después de un año en el que la mamografía se redujo en al menos un 20% con respecto a los niveles recientes, y cuando existe una creciente evidencia de que las pacientes son diagnosticadas con cánceres más avanzados como resultado, las mujeres ciertamente no deben omitir sus mamografías después de recibir el COVID-19. vacuna, dijeron los médicos. Tampoco deben omitir la vacuna por el bien de una mamografía.

«La verdad es que esto es algo que siempre ha sucedido», dijo Milch. Solo se ha ampliado el alcance del fenómeno.



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