Los peces que se alimentan de corales excretan millones de algas simbióticas y pueden perseverar saludables los arrecifes de coral

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Es un giro inesperado en la simbiosis de los arrecifes de coral, dijo la bióloga marina de la Universidad de Rice Adrienne Correa, cuyo laboratorio encontró que las heces de los depredadores de coral están repletas de algas simbióticas vivas de las que los corales dependen para sobrevivir. El descubrimiento confirma que las heces de los peces que comen corales son una fuente ambiental importante de algas dinoflageladas simbióticas en los arrecifes de coral.

Correa dijo que se suele pensar que los depredadores que comen corales muerden y debilitan las estructuras de los arrecifes, lo que genera espacios de escondite para otros organismos y, en última instancia, arena de playa. Por el contrario, los peces en pastoreo que recolectan algas tupidas están en el centro de atención para ayudar a los arrecifes de coral a mantener una cobertura coralina saludable.

«El mensaje es:» Aléjate de los herbívoros, no solo estás ayudando a mantener el dominio sobre los corales «. Probablemente, estos peces que comen corales también están ayudando a difundir simbiontes de coral beneficiosos «», dijo.

Carsten Grupstra, estudiante de posgrado de Rice, autor principal del estudio en Microbioma animal, dijo, «Esto nos dice que realmente no conocemos todas las interacciones que están teniendo lugar en los arrecifes de coral, y algunas especies pueden ser importantes para la conservación de los arrecifes de formas que no habíamos imaginado».

A cambio de una vida protegida, los dinoflagelados alimentan a sus huéspedes compartiendo los alimentos que fotosintetizan. Millones de simbiontes viven en cada coral, pero algunos corales no nacen con dinoflagelados. Los adquieren de niños.

«Cuando muchos corales pequeños se asientan en el suelo del arrecife, tienen que obtener sus simbiontes del medio ambiente», dijo Correa. «Hemos visto simbiontes en el agua y los sedimentos y en grandes algas tupidas en los arrecifes de coral, pero no hemos examinado realmente cómo estos microorganismos llegan a todos esos lugares».

Al pensar en las formas en que los simbiontes podrían distribuirse en los arrecifes de coral, Grupstra, Correa, la estudiante de doctorado Lauren Howe-Kerr y la graduada Kristen Rabbitt se inspiraron en estudios de insectos polinizadores y aves que transmiten bacterias beneficiosas entre las plantas con flores. Al igual que las abejas polinizadoras que visitan muchas flores en un vuelo, los peces que comen corales atraviesan constantemente los arrecifes de coral e interactúan con muchos corales todos los días.

«La mayoría de ellos toman pequeños bocados de corales adultos y no matan las colonias que están comiendo», explicó Grupstra.

En una expedición a la Estación de Investigación Ecológica a Largo Plazo del Arrecife Mo’orea en la Polinesia Francesa, Grupstra, Howe-Kerr, Rabbitt y Correa siguieron peces que comían cantidades variables de coral y algas. Usando notas bajo el agua, registraron lo que comían los peces y dónde y con qué frecuencia defecaban. Grupstra también recolectó muestras de heces de depredadores y herbívoros para pruebas de laboratorio.

«Dejé algunas muestras en el alféizar de la ventana durante un par de semanas en Mo’orea», dijo. «Más tarde, cuando comencé a mirarlos (bajo un microscopio), encontré toneladas de simbiontes. Muchos de ellos nadaban y algunos se estaban dividiendo».

La gran cantidad de simbiontes vivos fue inesperada y potencialmente importante en el panorama más amplio de la ecología de los arrecifes, dijo Correa. Aunque anteriormente se habían reportado simbiontes en las heces de un número limitado de depredadores de coral, no estaba claro cuántos de ellos estaban vivos y eran potencialmente útiles para los corales. Su equipo encontró altas concentraciones de simbiontes vivos en las heces de un grupo diverso de depredadores de coral. Por ejemplo, el equipo de Rice estimó que dos especies en la estación de investigación de Mo’orea, Chaetodon ornatissimus y Chaetodon reticulatus, cada una arroja alrededor de 100 millones de simbiontes vivos por día en un área de arrecifes de coral del tamaño de seis estacionamientos.

«Esto amplía la forma en que podemos pensar sobre el papel de los peces que se alimentan de corales en los arrecifes de coral», dijo Correa. «No solo rompen las estructuras de los arrecifes. También dispersan los simbiontes que necesitan los corales y otros organismos».

La conciencia de que las heces de los depredadores crean «puntos calientes» de dinoflagelados simbióticos vivos en los arrecifes plantea preguntas sobre si los corales los usan y cómo. El equipo de Correa planeó una serie de experimentos en corales juveniles y adultos estresados ​​para determinar con qué facilidad absorben simbiontes beneficiosos de las heces.

Dijo que quedan muchas preguntas sobre cómo y con qué frecuencia los corales absorben simbiontes del medio ambiente. Por ejemplo, los biólogos marinos están ampliamente de acuerdo en que muchas crías de coral obtienen sus simbiontes del medio ambiente, pero no está claro con qué frecuencia los adultos lo hacen y en qué condiciones. Una mejor comprensión de la absorción de simbiontes podría conducir a nuevos métodos para ayudar a los arrecifes de coral a recuperarse del «blanqueamiento» inducido por el estrés.

El blanqueamiento ocurre cuando los corales estresados ​​expulsan sus simbiontes en masa, a menudo dejando a los corales incoloros, como sugiere el nombre. Los eventos de blanqueamiento son cada vez más comunes debido al cambio climático. Si bien algunos corales nunca se recuperan del blanqueamiento, otros sí, lo que plantea la cuestión de cómo los corales blanqueados repoblan sus comunidades simbiontes. Grupstra y Correa están realizando una investigación para averiguar si el contacto con las heces de los depredadores de coral puede mejorar las tasas de recuperación del blanqueamiento y la salud del coral a largo plazo.

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