Los terremotos de supercorte son súper poderosos y mucho menos raros de lo que se pensaba anteriormente

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El 18 de abril de 1906, el día del comerciante de fonógrafos de San Francisco, Peter Bacigalupi, comenzó como ningún otro.

“Fui despertado de un sueño profundo por un temblor aterrador, que actuó de la misma manera que lo haría un bronco bronco. [sic]”, escribió sobre el histórico terremoto que pareció sacudir su cama “hacia arriba y hacia abajo en las cuatro direcciones a la vez”.

Al otro lado de la ciudad, la misionera Donaldina Cameron se despertó a las 5:12 am con una escena surrealista en la que “la tierra sólida tomó los movimientos de un océano furioso mientras las chimeneas se estrellaban contra nuestro techo, mientras el yeso y los adornos se esparcían por los pisos”.

Bacugalupi y Cameron sobrevivieron para contar sus historias del desastre natural más mortífero de California. Se estima que 3,000 personas en el Área de la Bahía de San Francisco no lo hicieron.

Aunque las medidas definitivas no estaban disponibles en ese momento, se cree que el desastre de magnitud 7,8 fue un tipo particular de terremoto conocido como supercizalla.
En un terremoto de supercorte, la falla, en el caso de 1906, San Andreas, se rompe más rápido de lo que las ondas sísmicas de corte pueden viajar a través de la roca. El resultado es una acumulación de energía que estalla a través de la roca de la misma manera que las ondas de sonido que se acumulan contra un avión de combate a toda velocidad estallan en un estampido sónico.

La gente ve el humo que sale de los incendios después de que un fuerte terremoto azotara San Francisco el 18 de abril de 1906.

La gente ve el humo que sale de los incendios después de que un fuerte terremoto azotara San Francisco el 18 de abril de 1906.

(Associated Press)

Se pensaba que los terremotos de supercizalla eran relativamente raros, con menos de una docena de tales eventos confirmados y otros seis debatidos desde 1906.

Pero una nueva investigación de UCLA encuentra que este tipo de terremoto violento es más común de lo que se creía, particularmente a lo largo de fallas de deslizamiento maduras como San Andreas.

Usando tecnología de imágenes avanzada, un equipo de investigación dirigido por el geofísico de UCLA Linsen Meng examinó los 86 terremotos de magnitud 6.7 o más a lo largo de fallas de deslizamiento entre el 1 de enero de 2000 y el 1 de febrero de 2020. Después de analizar cada evento, el equipo concluyó que el 14% de ellos eran de hecho terremotos de supercizalla, un salto considerable, dado que anteriormente se creía que las supercizallas representaban menos del 6% de todos los terremotos.

Los hallazgos fueron publicados el mes pasado en la revista Nature Geoscience.

«Están aplicando estos métodos de imágenes de manera muy completa para estudiar muchos, muchos grandes terremotos, la mayoría de los cuales no han sido estudiados con estos métodos de imágenes avanzados», dijo el sismólogo Eric Dunham, experto en terremotos de supercizalla de la Universidad de Stanford que no participó en el estudio. la investigación.

En ausencia de herramientas que pudieran analizar de manera efectiva las rupturas de fallas tanto en los continentes como en la corteza oceánica, «solo estábamos adivinando» qué eventos contaban como supercorte, dijo Dunham. «Este documento muestra que pueden no ser tan raros como pensábamos».

Pavimento y bordillos doblados por el terremoto del 18 de abril de 1906 en San Francisco, California.

El terremoto de San Francisco provocó que el pavimento y los bordillos se combaran en la esquina de 18th Street y Lexington Street.

(Associated Press)

Anteriormente, los sismólogos sospechaban que este tipo de terremoto ocurría con más frecuencia en los continentes que en las fallas que discurrían bajo el mar, ya que la mayoría de las supercizallas confirmadas se registraban en tierra.

Pero utilizando una técnica llamada retroproyección, que analiza los retrasos entre las ondas sísmicas para determinar qué tan rápido viajan, el equipo se dio cuenta de que los terremotos de supercizalla son tan comunes en el océano como en tierra firme; históricamente han sido mucho más difíciles de monitorear.

Su análisis encontró que, además de los cinco terremotos de supercizalla confirmados previamente y documentados en su conjunto de datos, otros siete también cumplían con los criterios de supercizalladura.

«Estoy un poco sorprendido de haber encontrado tantos», dijo Meng sobre los terremotos de supercizallamiento recientemente identificados, todos los cuales tuvieron lugar a lo largo de fallas submarinas más allá del alcance de la mayoría de los monitores terrestres.

Es más probable que ocurran terremotos de supercorte a lo largo de fallas largas y maduras como la de San Andrés, donde muchos años de actividad han eliminado muchos de los giros y golpes que podrían ralentizar la energía de un terremoto.

De la misma manera que es más fácil aumentar la velocidad en una pista larga y recta que en un camino sinuoso, una ruptura acelerará más rápido a lo largo de una falla larga y recta que en una enredada, dijo Meng.

La fuerza de un terremoto de supercizalla proviene de la velocidad de esa ruptura. Cuando las ondas de sonido se acumulan frente a un avión que se mueve más rápido que la velocidad del sonido, eventualmente se fusionan en una sola onda que una persona en tierra escucha como una explosión o un estampido sónico.

Y así como un estampido sónico es más fuerte que el rugido de un motor típico, un terremoto de supercizalladura se sacude con más fuerza.

“La misma cantidad de energía liberada por la falla se libera en un período de tiempo más corto. Entonces eso siempre te da una sacudida más fuerte”, dijo Meng.

Los códigos de construcción actuales ya están diseñados para dar cabida a la posibilidad de un terremoto de gran fuerza de corte, dijo Elizabeth Cochran, sismóloga del Servicio Geológico de EE. UU. en Pasadena. Pero es más probable que la violencia de una supercizalla provoque las crisis secundarias que causan tanta devastación en un gran terremoto, como incendios y deslizamientos de tierra.

“Es una preocupación”, dijo. «Si tiene una ruptura de supercizallamiento, entonces puede esperar intensidades de sacudida más fuertes, que luego pueden traducirse en mayores posibilidades de daño».

Solo alrededor del 2% de los 28,000 edificios perdidos en el terremoto de 1906 colapsaron por los temblores. La gran mayoría fueron destruidos por incendios violentos luego de que los temblores rompieran las tuberías de gas y agua. La fuerza de un terremoto importa, y también lo que sucede después de que cesa el temblor.

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