Lucy: “Hay posibilidades altas de que se den las condiciones necesarias para la vida fuera de nuestra galaxia” | Ciencia

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Adriana Ocampo, jefa del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, recuerda que su curiosidad por la ciencia siempre ha estado presente en su vida. Cuando era pequeña subía a la azotea con su perro para ver lo que veían en el cielo. Esa curiosidad siguió creciendo y en cuanto contempló la llegada del ser humano a la luna en 1969, tuvo claro que quería ser parte del equipo que había logrado visitar ese lugar. Cuando era joven, Ocampo (66, Barranquilla, Colombia) emigró a Estados Unidos y lo primero que hizo cuando subió al avión fue preguntar dónde estaba la NASA. Poco después de su llegada, comenzó a trabajar como voluntaria allí y ese lugar pronto se convertiría en lo que ella llama su segundo hogar. Desde ese primer contacto no ha dejado de trabajar en numerosos proyectos y ha sido responsable de algunos muy relevantes, como Nuevos horizontes, misión que exploró Plutón y sus lunas, e Juno, que Júpiter analiza.

El investigador de origen asturiano visitó recientemente Madrid, invitado por la embajada estadounidense, para presentar la misión Lucia, que comienza el 16 de octubre. El proyecto analizará un asteroide del cinturón principal, ubicado entre las órbitas de Júpiter y Marte, y siete troyanos, cuerpos que siguen o guían a Júpiter en su órbita alrededor del Sol. La duración de este gran viaje no tripulado se estima en 12 años, y incluye una placa con mensajes inspiradores de poetas y artistas, como una cápsula del tiempo para «los próximos humanos», explica la investigadora. En esta misión jugó un papel fundamental el Instituto Asturiano de Ciencias y Tecnologías Espaciales (ICTEA), que se encargó de almacenar 22 telescopios con los que se espera observar un suceso astronómico sin precedentes: una estrella se enfrentará hoy a uno de los troyanos. De misiónPolimele) y la sombra que producirá se verá reflejada en España. Con estas herramientas podrán determinar el tamaño del cuerpo y así ayudar en el proyecto.

Solicitud. ¿Qué esperas saber con esta misión?

Respuesta. Queremos saber cómo se formaron los planetas gigantes. Se cree que Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno migraron en su trayectoria, que donde los encontramos en órbita hoy no es donde se formaron originalmente. Queremos entender cómo sucedió, cómo han cambiado sus órbitas. Los asteroides troyanos son los restos de ese proceso de formación. Pensamos que quizás estudiar los asteroides troyanos es como tener rayos X y podremos ver los núcleos de los planetas gigantes, porque son los vestigios de la formación planetaria del Sistema Solar.

«Al estudiar la correlación de la familia de asteroides, vamos a descifrar la historia del Sistema Solar».

pag. Los asteroides se han estudiado primero. ¿Por qué es tan importante estudiar los asteroides troyanos en particular?

R. Los asteroides troyanos no solo nos ayudarán a determinar la correlación entre el cinturón de Kuiper y otros objetos y asteroides, un problema que hemos estado observando desde 2015. También nos ayudarán a correlacionar con la historia.

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Se cree que los asteroides troyanos en su superficie fueron transformados por la molécula de agua. Con la mision Lucia Queremos identificar la composición del suelo de estos asteroides, para saber si fueron rehidratados y cómo se transformaron. Además, veremos la diversidad de composición que podemos encontrar y el material orgánico que sabemos que tienen algunos de estos asteroides troyanos. Para que la vida tenga lugar como la conocemos, necesitamos tres ingredientes clave: agua líquida, material orgánico y una fuente de energía, que en el caso del Sistema Solar es el Sol. Si estos asteroides contienen material orgánico y material que ha sido hidratado por la molécula de agua, puede ayudarnos a descifrar cómo podría ser la vida fuera de nuestro planeta. Al estudiar esa correlación de todas estas familias de asteroides, realmente descifraremos la historia de nuestro Sistema Solar, especialmente la historia planetaria.

pag. ¿Cuándo comenzarán a conocerse los primeros datos?

R. La misión Lucia Tiene una trayectoria que llamamos oportunista, es decir, utilizaremos una sola nave espacial para visitar ocho mundos con la misma trayectoria. El primero al que iremos en 2025 es un asteroide llamado Donaldjohanson. Donald Johanson es quien descubrió el fósil de Lucy, razón por la cual la misión lleva este nombre. Así como Lucy nos enseñó tanto sobre nuestros orígenes como especie, esperemos que la misión Lucia enséñanos también nuestros orígenes planetarios.

pag. Entonces, en cuatro años, cuando se alcance ese asteroide, será cuando se empiecen a obtener los primeros datos.

R. Así es como. Lo extraordinario de esta trayectoria oportunista es que cruzará la Tierra tres veces, utilizando el campo gravitacional de nuestro planeta para acelerarlo y redirigirlo para sobrevolar los asteroides troyanos. De esta forma consume menos combustible.

pag. Parte del proyecto se desarrolló durante la pandemia. ¿Cómo fue trabajar en una misión espacial en medio de una situación tan excepcional?

R. La misión Lucia batió todos los récords. Es el único que se construyó durante una pandemia. En la NASA estamos acostumbrados a tener retos muy grandes, todo lo que hacemos es por primera vez. Pero, al mismo tiempo, construir una pandemia requería el desarrollo de nuevas metodologías. Había algo que llamamos 6-15, que era nuestro mantra: medir seis pies [unos dos metros], durante no más de 15 minutos. Por lo general, se piensa que la construcción del barco llevará mucho más tiempo, en estas circunstancias, pero estábamos bajo la presión del calendario. El equipo hizo algo extraordinario: la construcción de la nave espacial, que habría llevado nueve meses, se completó en seis meses y medio. Las metodologías utilizadas han sido tan efectivas que haremos lo que se llama lecciones aprendidas [lecciones aprendidas]: ¿Qué hemos aprendido de esto para que el Lucia Lo he mostrado a otras misiones que están en construcción. Por ejemplo, Psique, que un mundo metálico se irá o Europa Clipper, que explorará una de las lunas de Júpiter que se cree que también tiene un océano, material orgánico, agua líquida, etc.

«‘New Horizons’ fue la misión que cambió la forma de pensar sobre el Sistema Solar»

pag. ¿Cuál fue la misión reciente que más cambió la visión del Sistema Solar?

R. Aprendemos tanto de cada misión que recibimos más y más preguntas que respuestas. Pero creo que recientemente la misión Nuevos horizontes fue extraordinario. Esta misión fue a un lugar nunca antes explorado, al borde del Sistema Solar, donde exploró Plutón y sus lunas. Realmente ha cambiado la perspectiva de nuestro Sistema Solar. Es lo que nos hizo enfocarnos en el hecho de que somos más que planetas, y tenemos todos estos otros objetos en nuestro Sistema Solar que nos hacen más ricos y más complejos. Por tanto, creo que Nuevos horizontesEn los últimos tiempos, ha sido la misión la que ha cambiado por completo lo que pensamos del Sistema Solar.

pag. Tú fuiste el responsable de esta misión, ¿qué recuerdos tienes de ella?

R. Fue una misión a largo plazo, nueve años y medio, donde tuvimos grandes desafíos. Pero lo extraordinario es que solo tuvimos una oportunidad: o lo acertamos o fracasamos por completo. La presión fue grande. El equipo era muy diverso y muchas mujeres asumieron el liderazgo. Mucha gente en el equipo de Lucia también trabajaron en el proyecto Nuevos horizontes. ¿Piensas a veces cómo es posible que la NASA haya tenido tanto éxito, relativamente? Todo tiene que ver con el equipo, con las personas y con esa sed de aportar conocimientos.

«No me sorprendería si pudiéramos encontrar una cobertura de vidas pasadas con ‘Perseverancia'»

pag. A lo largo de la historia se han explorado los planetas, la Luna, los asteroides y ahora los troyanos. ¿Crees que es posible, si sigues investigando así, que la vida esté fuera de la Tierra?

R. La cuestión de si estamos solos en el universo es parte de la misión de la NASA. Ya se han descubierto más de 5.000 exoplanetas, planetas que orbitan alrededor de una estrella. Está dentro de nuestra galaxia y sabemos que hay miles de millones de galaxias en el universo. Hay muchas posibilidades de que las condiciones que dieron origen a la vida, tal como la conocemos, se hayan replicado. Estadísticamente son potencialmente altos. Ahora estamos aprendiendo qué son los nichos de vida y también hemos encontrado esas condiciones dentro de nuestro Sistema Solar. Con Perseverancia, que está capturando en Marte y extrayendo esas muestras que están a punto de ser devueltas a la Tierra, no me sorprendería si pudiéramos encontrar un fósil allí, un cerco de vidas pasadas. No me sorprendería que se pudiera encontrar agua durante la misión en Europa. Creo que estamos en la edad de oro de la exploración espacial y realmente tenemos mucha suerte de vivir allí porque nos sorprenderá lo que hemos explorado con estas misiones espaciales. Las próximas generaciones tendrán un gran legado.

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