‘Lucy’: La NASA pica una sonda al enjambre de asteroides troyanos de Júpiter | Ciencia

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Se han catalogado unos 10.000 asteroides atrapados por Júpiter, unos 6.000 llamados griegos y 4.000 troyanos. Estos se consideran fósiles geológicos, fragmentos que pueden proporcionar respuestas sobre la formación de planetas y el sistema solar. La NASA lanzó una sonda allí este sábado. Lo bautizó como Lucia, nombre que por una vez no son siglas; simplemente un recuerdo de ese homínido cuyos restos fueron descubiertos en Etiopía en 1974. El esqueleto fantásticamente completo ha abierto nuevas perspectivas al estudio de la evolución humana, de la misma manera que esta misión debería hacerlo con los orígenes de nuestro sistema planetario. Se le dio ese nombre porque Lucy en el cielo con diamantes, de los Beatles, era la canción que sonaba en la radio del campamento en el momento del descubrimiento.

Lucia Visitará siete objetivos: seis troyanos y un astroide en el cinturón entre las órbitas de Marte y Júpiter. Bueno, ocho si contamos con el reciente descubrimiento de que uno de ellos, Euribates, posee un diminuto satélite a su vez conocido como Queta da Enriqueta Basilio, la primera mujer que encendió un caldero olímpico en México en 1968. El cinturón de asteroides El principal. que la sonda visitará en su viaje a Júpiter es el 52246 Donaldjohanson, llamado así por el descubridor del pequeño Australopithecus. Una coincidencia verdaderamente cósmica.

La misión tendrá una duración total de 12 años. Qué Lucia No entrará en órbita alrededor de ningún asteroide, sino que solo los estudiará «de pasada», solo durante una pequeña fracción de ese tiempo podrá fotografiar y analizar esas rocas flotantes que quedaron del origen de los planetas.

La distancia entre los dos grupos de asteroides que acompañan a Júpiter es enorme: 120 grados en la órbita de Júpiter (60 al frente y 60 detrás) son 1.500 millones de kilómetros. La trayectoria de Lucy no le permitirá visitar ambos enjambres en un solo paso. Después de explorar los cuatro, regresará a la Tierra para ganar impulso y repetir la trayectoria hacia los «troyanos».

Que son los puntos de Lagrange

Esta trayectoria tiene su explicación en los puntos de Lagrange. Entre la Tierra y la Luna hay un punto donde las atracciones de ambos cuerpos son iguales. Cuando un barco se lanza hacia nuestro satélite, hasta que llegamos allí, todo es cuesta arriba, una lucha continua contra la fuerza de gravedad que se traduce en una pérdida progresiva de velocidad. Pasado ese punto, el camino es descendencia y el barco acelera hasta llegar a su destino. Si lo piensas bien, el fenómeno es puro sentido común.

Lo que no es tan obvio es que hay otros dos lugares donde ocurre el mismo efecto: uno en el lado opuesto de la Luna y otro en el lado opuesto de la Tierra. Allí, en pocas palabras, ambas atracciones también se equilibran por el efecto de la fuerza centrífuga de los dos cuerpos que giran uno alrededor del otro.

Y, lo que es aún más sorprendente, todavía quedan otros dos puntos de equilibrio. No están alineados con la Tierra y la Luna, sino en su órbita, 60 grados por delante y tantos por detrás del satélite: cada uno forma un triángulo equilátero con la Tierra y la Luna. Cosas de las leyes de la mecánica celeste.

El descubrimiento de estos cinco puntos curiosos fue obra del astrónomo y matemático Joseph-Louis Lagrange como caso especial en sus intentos por resolver el mucho más complicado «problema de los tres cuerpos». Por lo tanto, se conocen como los puntos de Lagrange o, para abreviar, L1, L2 y L3. Los dos que están a 60 grados son L4 y L5.

Escala de peso

Cada par de estrellas define su propio sistema de puntos de equilibrio. En el sistema Tierra-Luna, por ejemplo, L1 está a poco más de 325.000 kilómetros de distancia, pero L1 del grupo Tierra-Sol está a un millón y medio de kilómetros de nosotros. L2 está a esa distancia, eternamente a la sombra de la Tierra; L3 cae mucho más lejos, al otro lado del sol. Este es uno de los favoritos de algunas novelas de ciencia ficción, que colocan un hipotético Tierra-2 que nunca podemos ver porque está escondido detrás del resplandor del sol.

Los puntos de Lagrange de la Tierra (relativos al Sol o la Luna) son muy útiles como destino para determinadas misiones espaciales. Los tres primeros son inestables: cualquier pequeña perturbación sería suficiente para hacer que el barco pierda el equilibrio y la posición. Pero, utilizando pequeños motores de corrección, es posible anclarlo en una órbita alrededor de uno de estos puntos. Básicamente es una órbita alrededor de un lugar donde no hay absolutamente nada.

La Tierra-Luna L2 se utilizó, por ejemplo, para localizar el satélite de comunicaciones chino desde el cual las señales del rover que exploraba el cráter Von Karman rebotaban hacia el lado opuesto. Por su parte, los puntos L del sistema Tierra-Sol son mucho más codiciados. En L1 se encuentra, entre otros, el observatorio solar SOHO; y L2, el más popular, ha alojado el WMAP y Plank (para estudiar la radiación de fondo de microondas), los Observatorios Herschel (astronomía infrarroja) y pronto se enviará allí el gran telescopio James Webb.

Se podrían hacer los mismos cálculos para el Sol y otros planetas o para esos planetas y sus satélites. Hay puntos de Lagrange para el Sol y Marte, el Sol y Venus y así sucesivamente para Plutón también.

El caso más espectacular es el de Júpiter y sus puntos L4 y L5. A diferencia de los otros tres, estos son estables y se han acumulado cientos de asteroides a lo largo de millones de años, atraídos por la enorme gravedad del planeta. Dado que hay dos grupos (el L4 que precede al planeta, 60 grados adelante y el L5 lo sigue a la misma distancia), se decidió nombrarlos en memoria de los héroes de la Guerra de Troya. El enjambre avanzado son los «griegos»: Aquiles, Agamenón, Ulises, Ajax …; los retardados, los «troyanos»: Príamo, Eneas, Laoconte … Por un descuido antes de que se decidiera dividirlos en dos bandos, Héctor, el héroe troyano por excelencia, acabó en el grupo de los griegos; y Patroclo, compañero de Aquiles, en el de los troyanos. El error nunca se solucionó, por lo que ambos se consideran «infiltrados».

Rafael Clemente Es ingeniero industrial y fue el fundador y primer director del Museo de las Ciencias de Barcelona (ahora CosmoCaixa). Es el autor de ‘Un pequeño paso para [un] man ‘(Dome Books).

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