Menefeeceratops sealeyi, con la comienzo encrespada y la cara con pico, vivió hace 82 millones de abriles, ayer que su pariente, el Triceratops.

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Un dinosaurio con cuernos que se acaba de describir que vivió en Nuevo México hace 82 millones de años es una de las primeras especies conocidas de ceratopsidae, un grupo conocido como dinosaurios con cuernos o con volantes. Los investigadores informaron de su descubrimiento en una publicación en la revista. PalZ (Paläontologische Zeitschrift).

Menefeeceratops sealeyi agrega información importante a la comprensión de los científicos sobre la evolución de los dinosaurios ceratópsidos, que se caracterizan por cuernos y volantes, junto con caras con pico. En particular, el descubrimiento arroja luz sobre la subfamilia centrosaurina de dinosaurios cornudos, de los cuales se cree que Menefeeceratops es el miembro más antiguo. Sus restos ofrecen una imagen más clara del camino evolutivo del grupo antes de que se extinguiera al final del período Cretácico.

Steven Jasinski, quien recientemente completó su doctorado. del Departamento de Ciencias de la Tierra y Ambientales de Penn en la Facultad de Artes y Ciencias, y Peter Dodson de la Facultad de Medicina Veterinaria y Artes y Ciencias de Penn, colaboraron en el trabajo, dirigido por Sebastian Dalman del Museo de Historia Natural y Ciencias de Nuevo México . Spencer Lucas y Asher Lichtig del Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México en Albuquerque también formaron parte del equipo de investigación.

«Ha habido un aumento dramático en nuestro conocimiento de la diversidad de ceratópsidos durante las últimas dos décadas», dice Dodson, quien se especializa en el estudio de dinosaurios con cuernos. «Gran parte de esto proviene de descubrimientos más al norte, desde Utah hasta Alberta. Es particularmente emocionante que este descubrimiento tan al sur sea significativamente más antiguo que cualquier descubrimiento anterior de ceratópsidos. Destaca la importancia de la fauna de dinosaurios de Menefee para comprender la evolución de faunas de dinosaurios del Cretácico tardío en todo el oeste de América del Norte «.

El espécimen fósil de la nueva especie, que incluye más huesos que un individuo, fue descubierto originalmente en 1996 por Paul Sealey, investigador asociado del Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México, en las rocas del Cretácico de la Formación Menefee en el norte de Nuevo México. .-occidental. Un equipo de campo del Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México recogió la muestra. Tom Williamson, del Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México, lo describió brevemente el año siguiente, y una investigación reciente sobre otros dinosaurios ceratópsidos y una mayor preparación del espécimen arrojaron nueva luz sobre los fósiles.

Basándose en las últimas investigaciones, los investigadores determinaron que los fósiles representan una nueva especie. El nombre del género Menefeeceratops hace referencia a la formación rocosa en la que se descubrió, la Formación Menefee, y al grupo del que forma parte la especie, Ceratopsidae. El nombre de la especie sealeyi honra a Sealey, quien sacó a la luz el espécimen.

Menefeeceratops está relacionado pero es anterior al Triceratops, otro dinosaurio ceratopsid. Sin embargo, Menefeeceratops era un miembro relativamente pequeño del grupo, que crecía a unos 13-15 pies de largo, en comparación con Triceratops, que podía crecer hasta 30 pies de largo.

Los dinosaurios cornudos eran generalmente grandes herbívoros parecidos a los rinocerontes que probablemente vivían en grupos o manadas. Fueron miembros importantes de los ecosistemas del Cretácico Superior en América del Norte. «Los ceratópsidos son más conocidos en varios lugares del oeste de América del Norte durante el Cretácico tardío hacia el final de la época de los dinosaurios», dice Jasinski. «Pero tenemos menos información sobre el grupo, y sus fósiles son más raros, cuando se remonta a hace unos 79 millones de años».

Aunque no se recuperaron los huesos de todo el dinosaurio, se conservó una cantidad significativa del esqueleto, incluidas partes del cráneo y la mandíbula inferior, el antebrazo, las extremidades traseras, la pelvis, las vértebras y las costillas. Estos huesos no solo muestran que el animal es único entre las especies de dinosaurios conocidas, sino que también brindan más pistas sobre su historia de vida. Por ejemplo, los fósiles muestran evidencia de una patología potencial, resultante de una lesión o enfermedad menor, en al menos una de las vértebras cercanas a la base de la columna.

Algunas de las características clave que distinguen a Menefeeceratops de otros dinosaurios con cuernos se relacionan con el hueso que forma los lados del volante del dinosaurio, conocido como escamoso. Aunque menos ornamentado que los de algunos otros ceratópsidos, el escamoso de Menefeeceratops tiene un patrón distintivo de partes cóncavas y convexas.

La comparación de las características de Menefeeceratops con otros dinosaurios ceratópsidos conocidos ayudó al equipo de investigación a rastrear sus relaciones evolutivas. Su análisis sitúa a Menefeeceratops sealeyi en la base del árbol evolutivo de la subfamilia centrosaurina, lo que sugiere que Menefeeceratops no solo es uno de los ceratópsidos centrosaurinos más antiguos que se conocen, sino también uno de los más evolutivamente basales.

Menefeeceratops era parte de un ecosistema antiguo con muchos otros dinosaurios, incluido el anquilosaurio Invictarx y el tiranosáurido Dynamoterror, así como hadrosáuridos y dromeosáuridos.

«Menefeeceratops era parte de un próspero ecosistema del Cretácico en el suroeste de los Estados Unidos con dinosaurios anteriores a muchos de los miembros más conocidos más cerca del final del Cretácico», dice Jasinski.

Aunque se ha realizado relativamente menos trabajo para recolectar dinosaurios en la Formación Menefee hasta la fecha, los investigadores esperan que más trabajo de campo y recolección en estas áreas, junto con nuevos análisis, proporcionen más fósiles de Menefeeceratops y aseguren una mejor comprensión del dinosaurio antiguo. ecosistema. del cual formaba parte.

Peter Dodson es profesor de anatomía en la Facultad de Medicina Veterinaria y profesor de ciencias ambientales y de la tierra en la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Pensilvania.

Steven E. Jasinski es curador de paleontología y geología en el Museo del Estado de Pensilvania y profesor corporativo en la Universidad de Ciencia y Tecnología de Harrisburg. Recibió su doctorado en el Departamento de Ciencias de la Tierra y Ambientales de la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Pennsylvania.

Sebastian G. Dalman es investigador asociado en el Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México en Albuquerque.

Spencer G. Lucas es curador de paleontología en el Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México en Albuquerque.

Asher J. Lichtig es investigador asociado en el Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México en Albuquerque.

Jasinski fue apoyado por Geo. Becas de L. Harrison y Benjamin Franklin mientras asistía a la Universidad de Pennsylvania. La investigación también fue financiada parcialmente por una Beca de Investigación Walker Endowment y una Beca de Investigación Paleontológica de la Universidad de Pennsylvania.

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