Montserrat Vilà: “El coronavirus es una invasión biológica general” | Ciencia

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Montserrat Vilà, investigadora de la Estación Biológica CSIC Doñana.María Concepción Muñoz

Montserrat Vilà, investigadora de 55 años de la Estación Biológica Doñana del CSIC, nacida en Figueres (Girona), observó la evolución del covid y constató que el comportamiento de la epidemiología de patógenos humanos y la biología de las invasiones de plantas y animales comparten muchos mecanismos, fenómenos y desafíos, pero también posibles soluciones. Después de más de un año de pandemia, extrajo sus conclusiones de un estudio resumido publicado en Biociencia de la cual ella es la autora principal. En él, aboga por una perspectiva interdisciplinar que aúna investigaciones sobre enfermedades infecciosas y la invasión de especies exóticas que nos permitan comprender las amenazas presentes y futuras, así como mejorar las medidas de prevención y respuesta.

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Pregunta. En su estudio, reflexiona que más del 60% de los patógenos infecciosos emergentes son de origen zoonótico, que pueden transmitirse entre animales y humanos. ¿Coronavirus también?

Respuesta. Está claro que el origen del coronavirus es zoonótico. Lo que no está claro es qué animales eran reservorios. Pero en nuestro trabajo no solo hablamos del origen sino de todo el proceso que sigue una epidemia o invasión desde que se introduce la especie hasta que se expande. Existen herramientas, protocolos, formas de hacer investigación epidemiológica que pueden ayudarnos a comprender las invasiones y, a la inversa, formas en las que nos ocupamos de las invasiones de plantas y animales que también pueden ayudar a abordar las epidemias, a mitigarlas.

pag. ¿Se puede considerar al coronavirus como una especie invasora?

R. Desde nuestro punto de vista sí, porque es un microorganismo que se originó en una determinada región biogeográfica y se introdujo y expandió en otras a través de actividades humanas. Es una invasión biológica global. Si el pueblo chino no se hubiera mudado o no hubiéramos ido a China, seguramente habría sido una enfermedad que no hubiera cruzado las fronteras geográficas. Pero esto era imposible de limitar en un mundo tan globalizado.

pag. Su investigación también refleja que el 16% de las 100 especies exóticas más invasoras del mundo promueven la propagación y el impacto de patógenos humanos.

Muchas especies exóticas están implicadas en enfermedades infecciosas.

R.. Examinamos las 100 especies más invasoras según la UICN una por una [Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza] como ejemplo. Muchos de ellos son reservorios o vectores o facilitan la transmisión de patógenos. Este es el caso y el procedimiento de invasión es crucial en la transmisión de patógenos. Esto no significa que tampoco haya resurgimiento de patógenos endémicos. Un ejemplo es la fiebre amarilla registrada en Andalucía, que no es transmitida por ningún mosquito exótico sino por mosquitos autóctonos. Pero la cifra del 16% muestra que muchas especies exóticas están implicadas en enfermedades infecciosas.

pag. ¿Cuáles son los paralelismos entre una especie invasora y un patógeno?

R. Las etapas desde que se introduce una especie exótica hasta que se vuelve invasora serían las mismas para un patógeno causante de una epidemia, ya que desde que se introduce pasa por las etapas de infección y transmisión, las cuales son muy similares a la etapa de establecimiento y transmisión. expansión de una planta o animal exótico en un nuevo ecosistema. En este trabajo también nos enfocamos en qué características hacen que una planta o animal sea invasiva, qué interacciones tiene con las especies del nuevo ecosistema. Esto también puede traducirse en lo que le sucede a un patógeno cuando ingresa al cuerpo. Podemos ver el sistema inmunológico como si fuera un ecosistema y establecer paralelismos que se pueden aplicar en la investigación de patógenos.

Podemos ver el sistema inmunológico como si fuera un ecosistema.

pag. ¿Por qué no se ha hecho esto antes?

R.. Porque cada científico o disciplina tiene su propio nicho. Me dedico a las plantas y utilizo técnicas, enfoques científicos y un vocabulario propio del mundo de la ecología vegetal o la botánica. El inmunólogo usa otra terminología y herramientas para estudiar cómo reacciona un cuerpo a un parásito. Las escalas de resolución biológica son diferentes. Cuando comencé este trabajo, me puse en contacto con algunos colegas que trabajan en lo mismo y nos dimos cuenta de que, para hacer este desarrollo conceptual, necesitábamos personas que trabajaran con parásitos y que entendieran la respuesta del cuerpo humano a las infecciones. Al comienzo de la pandemia hubo una gran avalancha de información biomédica y estaba viendo preguntas similares a las que nos hacemos en ecología. Pensé que se necesitaba más interdisciplinariedad, hablar entre nosotros para comparar conceptos y tal vez usar las mismas técnicas. Por ejemplo, para predecir la expansión de especies, los modelos que se usan en epidemiología son algunos y los que usamos en invasiones biológicas son otros. Hay mucho que aprender allí.

pag. En prevención y erradicación, ¿funcionaría también este modelo interdisciplinario?

R. En biología de invasiones, la prevención requiere un análisis de las rutas de entrada, de cómo las especies invasoras pueden llegar a una nueva región, país o continente (introducción primaria) y cómo se propagan posteriormente a la región introducida (diseminación secundaria). Esta clasificación bidireccional rara vez se ha aplicado a patógenos infecciosos emergentes. En la prevención de infecciones por patógenos, se deben tomar las mismas precauciones. Esto es muy importante porque, si sabes cuáles son las rutas de acceso y cómo atacarlas, ya puedes prevenir más invasiones. En el caso de las epidemias, a nuestro juicio, es necesario clasificar mucho más y mejor cuáles no son tanto las vías de entrada sino las actividades que realizan las personas que se contagian, entrando en mucho más detalle. La erradicación de un patógeno es difícil cuando los hospedadores infectados están muy extendidos y muchas veces requieren inmunizaciones entre el 50% y el 90% de la población, valores que, en el caso de la covid, aún no tenemos.

Si sabes cuáles son las rutas de acceso y cómo atacarlas, ya evitas nuevas invasiones

pag. ¿Qué se debe hacer para prevenir nuevas pandemias?

R. Disponer de un buen sistema de alerta y mayor control de las actividades que pueden provocarlas. En las invasiones biológicas, escaneamos el horizonte, lo que nos permite analizar qué especies no están en el país y pueden estar. Para realizar este análisis es necesario tener en cuenta qué especies exóticas se encuentran en países vecinos o países con un clima similar y qué posibilidades tendrían de entrar y adaptarse a nuestro clima y qué impactos pueden causar. Se podría hacer un análisis similar con patógenos. Esto nos permitiría establecer una línea de defensa previa, para estar mucho más informados sobre lo que podría suceder. Y no solo en cuanto a enfermedades en humanos, sino también en animales y plantas, especialmente en cultivos y animales domésticos. Lo importante es que, si ya tienes una especie muy expandida, tienes que hacer una intervención muy inmediata, no te rindas, no des tiempo, ya veces es demasiado tarde.

Si ya tienes la especie muy expandida, necesitas hacer una intervención muy inmediata, no te rindas, no des tiempo y, a veces, es demasiado tarde.

pag. ¿Aprenderá la ciencia a abordar la próxima pandemia con esa visión interdisciplinaria?

R. A nivel científico y académico, sí. Los científicos están bastante abiertos a realizar este tipo de reflejos y a llevar instrumentos de un campo a otro. Por ejemplo, los ecologistas tenemos muchos enfoques que hemos aprendido de los economistas o sociólogos. Otra cosa es que, como sociedad, hemos aprendido algo.

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