Muchas especies de Nueva Zelanda ya están en aventura de depredadores y pérdida de hábitat. El cambio climático empeora las cosas

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Cate Macinnis-Ng, Universidad de Auckland y Angus Mcintosh, Universidad de Canterbury

Las islas son puntos críticos de biodiversidad. Son el hogar del 20% de las plantas y animales del mundo, pero cubren solo el 5% de la masa terrestre mundial. Pero los ecosistemas de las islas son muy vulnerables, están amenazados por la fragmentación del hábitat y han introducido malezas invasoras y depredadores.

El cambio climático se suma a todas estas tensiones. En nuestro artículo reciente, usamos Aotearoa Nueva Zelanda como un estudio de caso para mostrar cómo el cambio climático acelera el declive de la biodiversidad en las islas al exacerbar las amenazas existentes para la conservación.

Muchas aves nativas están amenazadas por depredadores introducidos como ratas, zarigüeyas y gatos. Shutterstock / Imogen Warren

Aotearoa es uno de los puntos críticos de biodiversidad del mundo, con el 80% de las plantas vasculares, el 81% de los artrópodos y el 60% de los animales vertebrados terrestres que no se encuentran en ningún otro lugar.

Su historia evolutiva está dominada por las aves. Antes de la llegada de las personas, los únicos mamíferos terrestres nativos eran los murciélagos. Pero ahora, los depredadores introducidos amenazan la supervivencia de muchas especies.

Interacción compleja entre muchas amenazas

Los esfuerzos de conservación se han centrado con razón en la erradicación de los depredadores introducidos, con un éxito mundial en la erradicación de ratas en particular.

Los impactos potenciales del cambio climático se han ignorado en gran medida. Evaluaciones posteriores del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) destacan la falta de información para Aotearoa. Esto podría deberse a una investigación insuficiente, a la complejidad del sistema o a la falta de impacto.

En el pasado, algunos investigadores incluso han descartado el cambio climático como un problema de biodiversidad en Aotearoa. Nuestro clima marítimo es relativamente templado y ya variable. En consecuencia, se espera que los organismos se adapten bien a las condiciones cambiantes.

Los registros paleoecológicos sugieren la extinción de pocas especies a pesar de los cambios ambientales abruptos durante el período Cuaternario (hace 2,5 millones de años hasta la actualidad). Pero el cambio climático pasado proporciona una imagen incompleta del cambio contemporáneo porque no incluyó las amenazas inducidas por el hombre.

La pérdida y fragmentación del hábitat, el cambio de uso de la tierra y las complejas interacciones entre las especies nativas y los depredadores introducidos o las malezas invasoras contribuyen a estas amenazas.

Cómo el cambio climático afecta la biodiversidad

Las especies responden al cambio climático mediante la evolución de los ajustes fisiológicos, el traslado a nuevos hábitats o, en el peor de los casos, la extinción. Estas respuestas luego cambian los procesos del ecosistema, incluidas las interacciones entre las especies y las funciones del ecosistema (como la absorción y el almacenamiento de carbono).

Los métodos para identificar los impactos del cambio climático son empíricos y observacionales (estudios de campo y experimentos de manipulación) o mecanicistas (modelos ecofisiológicos). Los enfoques mecanicistas permiten la predicción de impactos en escenarios climáticos futuros. Pero vincular el cambio de especies y ecosistemas directamente con el clima puede ser difícil en un mundo complejo donde están en juego múltiples factores estresantes.

Tuátara, un reptil que se encuentra solo en Nueva Zelanda.
Tuatara sobrevive solo en unas pocas islas cercanas a la costa y en santuarios. Shutterstock / Ken Griffiths

Hay varios ejemplos bien conocidos de los impactos del cambio climático en las especies endémicas de Aotearoa. Primero, calentar los huevos de tuatara cambia la proporción de sexos de las crías. Las condiciones más cálidas producen más machos, lo que potencialmente amenaza la supervivencia a largo plazo de poblaciones pequeñas y aisladas.

En segundo lugar, la plantación de árboles (años de producción de semillas inusualmente alta) es muy sensible a la temperatura y es probable que los eventos arbóreos aumenten debido al cambio climático futuro. Durante los años del árbol, las semillas proporcionan más alimento para especies invasoras como ratas o ratones, sus poblaciones explotan en respuesta a la comida abundante y luego, cuando se agota el recurso de semillas, recurren a otras fuentes de alimento como invertebrados y huevos de aves. . Esto tiene importantes impactos en los ecosistemas nativos.

La respuesta de las plantas arbóreas al cambio climático es compleja y depende de las especies. La influencia total del clima aún está emergiendo.

Mirando hacia las copas de los árboles de haya.
Cada pocos años, las hayas producen cantidades significativamente mayores de semillas. Shutterstock / sljones

Efectos indirectos del cambio climático

Hemos identificado una serie de impactos complejos conocidos y potenciales del cambio climático en diferentes ecosistemas. La zona alpina es particularmente vulnerable. Los experimentos de calentamiento han demostrado que el aumento de las temperaturas extiende la superposición entre las estaciones de floración de las plantas alpinas nativas y las plantas invasoras. Esto potencialmente aumenta la competencia por los polinizadores y podría resultar en una menor producción de semillas.

Algunas aves alpinas grandes, incluido el loro alpino kea, tendrán menos lugares frescos para protegerse de los depredadores invasores. Esto causará
extinciones locales en un proceso conocido como «compresión térmica».

Los pequeños lagos alpinos, conocidos como estanques, no se conocen bien, pero también corren el riesgo de sufrir contracciones térmicas y un aumento de los períodos de sequía. Las temperaturas más cálidas también pueden permitir que las ranas marrones australianas invadan aún más estos sistemas sensibles.

El loro alpino kea
El loro alpino kea vive en las cadenas montañosas de Nueva Zelanda. Shutterstock / Peter Nordbaek Hansen

El cambio climático afecta de manera desproporcionada a los pueblos indígenas de todo el mundo. En Aotearoa, especies de importancia cultural como tītī (pardela negra) y harakeke (lino) se verán afectadas por el cambio climático.

El éxito reproductivo de los tītīs, que tradicionalmente se cosechan, está fuertemente influenciado por el ciclo de Oscilación del Sur de El Niño (ENOS). A medida que ENSO se intensifica debido al cambio climático, el número de supervivientes jóvenes está disminuyendo. Para el harakeke, las proyecciones climáticas futuras predicen cambios en la distribución de las plantas, lo que podría hacer que los materiales de tejido no estén disponibles para algunos hapū (sub-tribus).

Mātauranga, el conocimiento indígena de Māori, proporciona información sobre el cambio climático que no ha sido captada por la ciencia occidental. Por ejemplo, el calendario maorí, maramataka, se desarrolló durante siglos de observaciones.

Maramataka para cada hāpu (sub-tribu) proporciona una guía para el momento de la recolección de mahinga kai (fuentes de alimentos tradicionales). Esto incluye recolectar pescado y otros mariscos, plantar cultivos y recolectar alimentos. Como este calendario se basa en el conocimiento acumulado durante generaciones, algunos cambios en el tiempo y la distribución debido a cambios ambientales o climáticos se pueden capturar en estas historias orales.

El cambio climático está aquí ahora

Las proyecciones futuras del cambio climático son complicadas en Aotearoa, pero está claro que el clima ya está cambiando.

El año pasado fue el séptimo récord de Aotearoa. Muchas partes del país experimentaron una sequía severa durante el verano. La NASA ha capturado imágenes de paisajes bruñidos en todo el país.

Imágenes de satélite de Nueva Zelanda, que muestran dos años y el impacto de la sequía.
Estas imágenes muestran cómo Hawke’s Bay se secó entre los períodos de verano (diciembre a febrero) de 2019 (izquierda) y 2020 (derecha). NASA, CC BY-SA

Gran parte del enfoque de la investigación sobre el cambio climático se ha centrado en los paisajes agrícolas y otros paisajes humanos, pero necesitamos más esfuerzos para cuantificar la amenaza a nuestros sistemas endémicos.

En islas de todo el mundo, el aumento del nivel del mar y los fenómenos meteorológicos extremos severos amenazan la supervivencia de especies y ecosistemas endémicos. Necesitamos comprender los complicados procesos mediante los cuales el cambio climático interactúa con otras amenazas para asegurar el éxito de los proyectos de conservación.

Si bien nos hemos centrado en los sistemas terrestres y de agua dulce, los ecosistemas marinos y cercanos a la costa también sufren la acidificación de los océanos, el aumento del nivel del mar y las olas de calor marino. Estos procesos amenazan la productividad marina, la pesca y los recursos del mahinga kai.

Y para el éxito de la conservación a largo plazo, debemos considerar los impactos directos e indirectos del cambio climático en nuestras especies y ecosistemas únicos.La conversación

Cate Macinnis-Ng, profesora asociada, Universidad de Auckland y Angus Mcintosh, profesor de ecología de agua dulce, Universidad de Canterbury

The Conversation volvió a publicar este artículo con una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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