Nieves Sánchez, geóloga: “El volcán de La Palma puede estar reactivándose” | Ciencia

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Nieves Sánchez Jiménez, investigadora del Instituto Geológico Minero de EspañaPACO PUENTES (EL PAÍS)

Nieves Sánchez vio la terrible destrucción de la que es capaz un volcán. En 2018, este investigador del Instituto Geológico y Minero de España (IGME) viajó a la zona devastada por el Volcán de Fuego en Guatemala, una de las erupciones más mortíferas de los últimos años. Su narración te pone los pelos de punta. «El volcán golpeó una zona muy pobre», recuerda. “Había un flujo piroclástico, una nube de gas y roca a una temperatura muy alta que se movía muy rápidamente. Los habitantes de la zona pensaron que se trataba de una erupción de lava y dejaron sus casas para verla venir. La nube se los llevó. No se sabe cuántas personas murieron, solo hay cálculos aproximados en base a la cantidad de medidores de luz, pero hay mucha gente que vive sin ellos ”.

Sánchez llegó mucho después de todo lo sucedido. Su objetivo era supervisar y perfeccionar una rudimentaria red de alerta temprana para evitar más tragedias. Es simplemente un sistema de radio para que los vigilantes en las tierras altas puedan alertar a los que viven en el valle de que se avecina una nueva inundación o erupción. Ese mismo año, Sánchez viajó en una misión de la UE y la ONU a la isla caribeña de San Vicente, donde el volcán La Soufrière lo cubrió todo bajo toneladas de ceniza. Había tanto que las autoridades no sabían qué hacer con él.

Sánchez lleva varias semanas en La Palma para vigilar de cerca el volcán Cabeza de Vaca. Esta geofísica madrileña de 52 años lleva 13 años estudiando vulcanismo en Canarias desde el centro IGME de Gran Canaria, donde vive. Ahora trabaja en el improvisado puesto de mando del Centro de Visitantes del Parque Nacional Caldera de Taburiente. Donde antes había turistas, ahora hay guardias civiles, soldados y científicos trabajando codo con codo.

Sánchez representa al IGME en el comité científico de Pevolca. En esta entrevista dibuja el retrato robótico del volcán que los científicos dibujaron después de los primeros análisis de lava, cenizas y gas. «El volcán no da señales de terminar mañana o pasado o en una semana», advierte.

En las últimas horas, los flujos de lava se han vuelto más fluidos. Los geólogos del IGME han encontrado «bloques irregulares» del tamaño de casas de tres pisos colapsando. “Debajo de la parte superior del cráter, se está formando un lago de lava cada vez más grande ya veces desbordado. Este lago de lava está atravesando los bordes superiores del cráter y creemos que esos bloques son prueba de ello. Mientras la lava los mantenga a flote, seguirán descendiendo por la pendiente ”, señala Sánchez.

Solicitud. ¿Por qué te atraen los volcanes?

Respuesta. Un volcán es el mayor estímulo visual que conozco. Te hace darte cuenta de repente de que la Tierra está viva. Es una verdadera manifestación de que algo se mueve dentro de ti. Es algo grande e imposible de controlar. No puede apagarlo ni enchufarlo. Lo único que puedes hacer es marcharte. Es algo que no ocurre a menudo, como inundaciones, incendios e incluso terremotos, a lo que estamos más acostumbrados. Tan silencioso como es, un volcán es impactante.

Q.¿Qué sentiste la primera vez que viste la erupción de Cabeza de Vaca?

R. Era de noche. Estaba sin aliento. Lo siguiente fue pensar: donde baja la lava hay gente, casas. Y te pones a trabajar. En nuestro caso, esto significa dar el mejor asesoramiento posible a las autoridades que tienen que gestionar la emergencia.

pag. ¿Los políticos le hacen muchas preguntas sin respuesta?

R. Sí. Las preguntas habituales son cuándo dejará de salir la lava y cuándo podrá la gente reanudar su vida normal. Es lógico. El problema es que la vulcanología no es una ciencia exacta. Hay muchas variables que no controlamos y otras que ni siquiera conocemos. Sabemos cada vez más y tenemos mejores herramientas, pero aun así, a menudo es imposible conocer el resultado. Hacemos geología de emergencia.

pag. ¿Qué retrato robótico de este volcán maneja IGME?

R. A pesar del enorme daño que ha hecho, es una erupción muy normal. Se ajusta a todos los precedentes que han existido en La Palma. Es una erupción estromboliana con impulsos explosivos más o menos violentos, que emiten lavas. Todo es muy parecido a lo que sabemos por las crónicas escritas desde el siglo XV. La gran diferencia es que ahora tenemos una isla mucho más poblada. La vulnerabilidad es mucho mayor por este motivo.

En las Islas Canarias, la mayoría de la gente desconoce que vive en islas volcánicas activas

pag. ¿Cree que la gente es consciente de esto?

R. En Canarias, la sensación es que la gente tiene muy poca memoria histórica de lo que es una erupción. La gran mayoría desconoce que son islas volcánicas activas. Cuando llegué a Gran Canaria me dijeron que no había volcanes, que donde estaban. Pero toda la isla es volcánica. Todas las islas. Esto me sorprendió. La última erupción terrestre fue en La Palma en 1971 y hay gente en esta isla que dice que no hay erupciones recientes aquí. Solo los que los han sufrido los mencionan directamente. A veces, estas cosas tienen que suceder para que las personas recuerden dónde viven. Debes ser consciente del riesgo que corres viviendo aquí.

pag. En los últimos días se han producido fuertes terremotos, ¿cómo los interpretas?

R. El volcán no muestra signos de terminar mañana o pasado o en una semana. La actividad cambia mucho día a día, primero se construye el cono y luego se destruye. En los últimos días estamos viendo nuevamente una sismicidad más profunda. Esto puede significar una nueva afluencia de magma al sistema. Podría reactivarse, aunque habrá que esperar para confirmarlo con observación exterior. Mi opinión es que seguirá en erupción por un tiempo, no sabemos cuánto ni podremos saber hasta que cambien los patrones de deformación del suelo y el terremoto. En algunos GPS hemos observado una estabilización de la deformación, pero no una disminución brusca. Dependemos de si la nueva afluencia de magma continúa o se detiene.

Creemos que el volcán tiene tres reservorios de magma.

pag. ¿De dónde proviene el magma del que escupe el volcán?

R. Con los datos que tenemos, parece que hay tres reservorios. El más profundo estaría a unos 30 kilómetros bajo tierra. Aquí es donde el material se puede derretir y es el depósito principal. Hay otro intermedio a unos 10 kilómetros de distancia y el menos profundo estaría a unos cuatro kilómetros. El magma puede pasar de uno a otro o venir directamente de lo más profundo a la superficie. Esto es lo que pensamos basándonos en los miles de terremotos registrados a diferentes profundidades desde 2017 hasta hoy y el tipo de lava que está saliendo.

pag. Hasta que se vacíen los reservorios, ¿no terminará la erupción?

R. No se trata de vaciarse, se trata de tener el magma lo suficientemente fuerte como para seguir saliendo. Depende de los gases. El magma contiene minerales, rocas y gases. El gas se disuelve en el magma. A medida que asciende, se separa. Es como una botella de Coca-Cola. Si está cerrado, es solo un líquido. Pero si lo sacudes y lo abres, se convierte en una explosión, porque la burbuja de gas se ha separado del líquido. Si tienen mucho gas, la burbuja hace que la lava sea más explosiva. Cuando el magma ya no pueda subir, permanecerá allí.

pag. Una de las cosas más sorprendentes del volcán es su rugido. ¿Por qué pasó esto?

R. Es como si el volcán se estuviera sofocando. El gas sale por el conducto cónico principal en la parte superior. La lava sale por los respiraderos inferiores, muy fluida. El sonido que escuchamos es la desgasificación del magma. Siempre que esto sucede, los piroclastos salen con gran violencia. Algunos caen a uno o dos kilómetros del cráter, pero otros se precipitan hacia el cráter y lo obstruyen. Cada vez que el gas vuelve a salir, tiene que empujar el tapón y al hacerlo se producen las tremendas explosiones y la lluvia de piroclastos. Cuando el volcán suena como un fuelle, es para desgasificar.

pag. ¿Qué nos pasaría si estuviéramos al borde del cráter del volcán?

R. Le gustaría evaporarse. Es como un coche bomba. ¿Te mata la explosión, la astilla, el golpe? Es imposible saberlo. Aquí ocurre lo mismo con los gases venenosos, las temperaturas altísimas y el bombardeo constante de piroclastos. Si estás ahí, se acabó.

pag. Los volcanes pueden causar una enorme destrucción, pero también son motores de vida.

R. Un volcán es una catástrofe, pero también una oportunidad. Puede causar mucha pérdida de vida humana y material, pero con el paso de los años se convierte en una oportunidad porque las cenizas de los volcanes hacen que los campos sean muy fértiles. De hecho, se utilizan como fertilizante agrícola. También es un recurso turístico de primer nivel, sí, durante mucho tiempo. El terreno volcánico es así: catastrófico a corto plazo y prometedor en el tiempo.

pag. ¿Cuánto tiempo tomará escalar el cráter después de que termine la erupción?

R. Pueden pasar años. Si bajas al cráter de la Teneguía y pones la mano en el suelo, todavía hace calor y han pasado 50 años. La prioridad ahora no es escalar el volcán, sino recuperar lo destruido y las personas que perdieron sus hogares.

Es necesario analizar en qué áreas no se debe construir en base a erupciones pasadas y evitarlas.

pag. ¿Cuánto tiempo se tarda en retirar la ropa?

R. Depende del material que salga, de cuántas fundiciones se acumulen y de su grosor. El interior de la ropa está muy caliente, especialmente en el área cercana al cráter. También depende de los tubos volcánicos que se forman en su interior. Deberá analizarlo y decidir a qué áreas puede acceder y cuáles no. Qué caminos son recuperables y cuáles deben renovarse. El interior de la lavandería está muy caliente, especialmente en el área cercana al cráter.

pag. ¿Es un error construir como se construyó en La Palma?

R. Por último, es fácil hablar. Lo que debemos hacer es tener en cuenta los procesos volcánicos en la planificación del uso del suelo. Ahora está hecho, pero hace 50 años no. Ni aquí ni en ninguna parte. ¿Por qué, dónde deberíamos haber prohibido la construcción, en toda la parte sur de la isla, cuál es la zona activa? Es muy complicado. No deberíamos pensar tanto si fue un error. Probablemente no había otra opción. Lo importante es lo que se hará a partir de ahora. Analice qué áreas no deben construirse sobre la base de erupciones pasadas y evite esas áreas. Hay que empezar de nuevo y correr el riesgo de vivir en una isla volcánica. Esto no es como un río que tiene una zona de inundación. No sabemos de dónde saldrá el próximo volcán.

pag. ¿Saldrá algo positivo de esta erupción?

R. Ahora es muy difícil de ver. Los afectados solo quieren irse a casa. Pasa una inundación y puedes volver a tu casa, limpiarla, recuperarla. Pero cuando te golpea una lavandería, no tienes tierra, ni hogar, ni lugar adonde regresar. A las personas que lo han perdido todo no se les puede decir que de ello saldrá algo bueno. ¿De qué sirve una granja cubierta de lava? Las casas volaron. Arden y desaparecen. Lo único bueno que puede suceder ahora es que desaparezca el sarpullido. Lo único importante es no olvidar el riesgo de vivir en una isla volcánica. Todos podemos aprender a convivir con los volcanes. No podemos prescindir de él y no podemos irnos. Tienes que correr el riesgo. Y con el tiempo, saldrán cosas buenas de todo esto.

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