No podemos permitirnos no inocular al mundo

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En Soweto, Sudáfrica, hace 20 años, los bordes de las carreteras estaban llenos de vallas publicitarias para las funerarias: “Directores de funerarias de Motaung: ¡Saludamos el espíritu de Ubuntu!” Puede elegir agentes funerarios del siglo XXI o darle a su ser querido un entierro “rasta”. En ese momento, ya existían medicamentos para salvar a las personas que vivían con el VIH; lamentablemente, los países más pobres no podían permitírselo y millones de personas seguían muriendo.

Solo unos años después, los genéricos baratos, fabricados por empresas indias, llegaron a la mayoría de los africanos con VIH. El presidente George W. Bush, quien ayudó a que el tratamiento estuviera disponible, terminó salvando muchas vidas en África, algo que debería quedar en su historial tanto como las vidas que destruyó en Irak y Afganistán. El compromiso desordenado y tardío sobre el VIH es el modelo de lo que debe suceder mucho más rápido para Covid-19. Necesitamos ayudar a los países más pobres a producir vacunas.

El mundo está al mismo nivel que hace 20 años: las drogas funcionan, pero los países más pobres no pueden conseguirlas, aunque el principal obstáculo hoy sea la oferta y no el precio. El problema es que todos los humanos adultos necesitan el jab al mismo tiempo. Los países de ingresos altos y altos han adquirido más de seis mil millones de los 8.6 mil millones de vacunas ordenadas hasta ahora. Se administraron menos de 600 millones.

Con un estimado de 5,8 mil millones de personas en la tierra de 15 años o más, la mayoría de las cuales necesitarán dos dosis, necesitamos rápidamente más de 11 mil millones de vacunas. El mantra “Nadie está a salvo hasta que todos estén a salvo” suena trivial, pero es cierto. Sin embargo, incluso si hiciéramos 11 mil millones de dosis, es casi seguro que el virus continuaría circulando, por lo que necesitaremos miles de millones de inyecciones de refuerzo cada año para eliminar las mutaciones.

El costo económico global del nacionalismo de las vacunas oscilaría entre $ 1.8 billones y $ 3.8 billones, dice la Cámara de Comercio Internacional. Por el contrario, vacunar a las personas más pobres del mundo solo debería costar decenas de miles de millones. Entonces, ¿cómo lo vamos a hacer?

No será posible convencer a los países ricos de que compartan sus escasas provisiones. Si los gobiernos tienen que elegir entre atacar primero a sus electores o hacer lo correcto por parte del mundo, sabemos qué elección tomarán. Es por eso que no deberíamos presionarlos para que hagan esto. En cambio, pueden ayudar a los países de bajos ingresos a producir vacunas Covid-19.

Esto ya está sucediendo a una escala insuficiente en India, Brasil, Sudáfrica y otros lugares, pero necesitamos una capacidad de producción de vacunas mucho más global y permanente: primero, para manejar el Covid-19 endémico, y luego la próxima pandemia. Tendremos que construir fábricas en todo el mundo para que las regiones más pobres puedan abastecerse ahora que saben que no pueden depender de los países ricos.

Existe una lucha para que las empresas de vacunas renuncien a sus patentes para los países de bajos ingresos. Las empresas, respaldadas por la mayoría de los países ricos, están aguantando. Albert Bourla, director ejecutivo de Pfizer, se burló de las propuestas como “tonterías” y “peligrosas”.

Pero la Casa Blanca está discutiendo la suspensión de la protección de patentes, y eso también es correcto. Muchas compañías farmacéuticas han tomado miles de millones de los gobiernos para desarrollar sus vacunas. Además, los científicos del gobierno de los EE. UU. En los Institutos Nacionales de Salud ayudaron a hacer el descubrimiento crucial de cómo estabilizar las proteínas de pico.

Aun así, las patentes son algo secundario. Los países pueden emitir licencias obligatorias para reemplazarlos, siempre que la producción sea principalmente para uso doméstico. Los países menos desarrollados obtienen excepciones más amplias. Y Moderna dijo que no impondrá patentes durante la pandemia.

El mayor problema, explica Mark Dybul, ex director ejecutivo del Fondo Mundial de Lucha contra el SIDA, la Tuberculosis y la Malaria, es que las empresas farmacéuticas tienen que transferir su tecnología para fabricar vacunas. Esto significa que científicos y técnicos viajan a países de bajos ingresos para capacitar a la población local.

Las empresas farmacéuticas también deben permitir que las vacunas producidas en los países más pobres se etiqueten con sus nombres, ya que esto acelerará la aprobación regulatoria. Pero la transferencia de tecnología aún no está ocurriendo, en parte porque las compañías farmacéuticas están abrumadas tratando de abastecer a los países ricos.

La construcción de una fábrica en África que podría producir mil millones de dosis de la vacuna se podría hacer por tan solo $ 200 millones, dice Dybul. Él cree que a medida que la tecnología mejore, el precio de un jab podría eventualmente bajar de $ 20 o $ 30 a $ 5. Siempre que el virus cambiara localmente, la fábrica podía producir inyecciones de refuerzo rápidamente.

Domar las pandemias sería transformador. Pero el potencial de las fábricas de vacunas mundiales va más allá. Las vacunas Pfizer y Moderna son los primeros usos humanos de una tecnología electrizante: el ARN mensajero. Las vacunas basadas en ARNm enseñan a nuestras células cómo producir una proteína, o un trozo de proteína, que crea una respuesta inmunitaria.

Es posible que algún día tengamos vacunas basadas en ARNm para el VIH, la tuberculosis y el cáncer, dice Ugur Sahin, cofundador de BioNTech y desarrollador de la vacuna de Pfizer. Las soluciones de ARN podrían usarse en agricultura en lugar de pesticidas químicos, dice GreenLight Biosciences. De hecho, el potencial del ARN es una de las razones por las que las empresas farmacéuticas se aferran a las patentes. No están interesados ​​en ganar dinero vacunando a África contra Covid-19. Están jugando un juego cada vez más largo.

Con los medicamentos contra el VIH, hemos desperdiciado una década fatal. Hacer lo correcto esta vez podría impulsar a la medicina global a una nueva era. Ni siquiera sería particularmente caro.

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