Noemí Pinilla-Alonso: La astrónoma española que va a explorar la zona más sobresaliente y desconocida del Sistema Solar | Ciencia

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La astrónoma española Noemí Pinilla-Alonso en el Observatorio Robinson de la Universidad Central de Florida.UCF (Oficina de Investigación)

Noemí Pinilla-Alonso es una asturiana de Oviedo y dice que de niña lo tenía todo en su contra para hacer lo que más le gustaba: mirar las estrellas. Allí estaba mayormente nublado, pero todos los veranos su familia viajaba a Toro, Zamora, de donde proceden sus padres, un vendedor y un maestro. Los «cielos de Castilla» le permitieron descubrir las primeras constelaciones.

Esa chica dirige ahora una de las campañas más ambiciosas para explorar los límites exteriores de nuestro Sistema Solar en la historia. Tu principal objetivo es utilizar el telescopio espacial. James Webb para escudriñar lo que se encuentra más allá de Neptuno, el último planeta del Sistema Solar.

La vida de Pinilla-Alonso se vio transformada por una de las mayores polémicas astronómicas de este siglo. El descubrimiento de varios cuerpos distantes más grandes que Plutón dio lugar a un intenso debate internacional que terminó con la defenestración del planeta, que se convirtió en un planeta enano.

Por primera vez, el telescopio espacial más grande de la historia podrá observar en detalle algunos de estos mundos (Eris, Make Make, Haumea) y buscar en ellos los ingredientes básicos de la vida. A los 50 años, Pinilla-Alonso, astrónomo del Instituto Espacial de la Universidad Central de Florida (EE. UU.), Será el coordinador de estas observaciones. Gracias a Webb, El investigador también explorará Ariel, Umbriel, Titania y Oberon, las lunas desconocidas de Urano. Pero su principal interés es estudiar los cuerpos transneptunianos, un vasto anillo de millones de objetos desconocidos que se extiende más allá de Neptuno.

Preguntar. ¿Por qué está interesado en el territorio más allá de Neptuno?

Respuesta. Los objetos transneptunianos son una de las estructuras más grandes del Sistema Solar y también es una de las menos conocidas. Sabemos que este cinturón de objetos helados más allá de Neptuno es el origen de los cometas. Sabemos que contiene objetos tan grandes como Plutón, de unos 2.000 kilómetros de diámetro, y objetos más pequeños, de menos de 10 kilómetros. Podría haber miles de millones de ellos, aunque solo sabemos unos 3000 por ahora. No tenemos idea de lo que hay en su superficie. Se ha detectado agua, pero no sabemos cuánta hay. Tampoco sabemos si este es el elemento más abundante o si existen otros hielos de metano, metanol, nitrógeno o dióxido de carbono. Y es muy importante porque estas son las semillas de la vida.

pags. ¿Puede la vida en la Tierra originarse en estos cuerpos?

R. Exactamente. En los cometas, el hielo se convierte en gas y polvo. Sabemos que en ellos hay compuestos como el metanol, el monóxido de carbono, elementos clave para la vida. En momentos de mayor caos en la historia del Sistema Solar, ocurrió la resonancia de Júpiter y Saturno. Cada uno orbitaba el Sol a su manera, pero en algún momento se conectaron gravitacionalmente y comenzaron a moverse de manera coordinada. Son los dos planetas más grandes y empezaron a moverse al unísono, con lo que arrasaron con todo lo que les rodeaba, expulsando planetesimales, cuerpos más pequeños, como si de un gran billar se tratara. Muchos de estos cuerpos fueron disparados dentro o fuera del Sistema Solar. En ese momento hubo muchas, muchas colisiones en la Luna y en la Tierra. Y ese podría ser el momento en que el hielo de agua y los compuestos orgánicos llegaron a nuestro planeta y tuvo lugar el origen de la vida. Estos dos planetas gigantes también hicieron que Urano y Neptuno migraran fuera del Sistema Solar. Y ellos a su vez limpiaron las áreas exteriores. Se cree que todos los objetos transneptunianos eran originalmente 10 veces más masivos que la Tierra. Pero la mayoría ha desaparecido. Ahora solo queda el 10% de lo que queda. Lo que queremos saber son todos los detalles de lo sucedido.

pags. ¿Por qué el telescopio? James Webb ¿Es determinante en el estudio de estos objetos?

R. Aunque suene como un cliché, hay muchas preguntas sin respuesta en la comprensión de nuestro Sistema Solar. Por ejemplo, no entendemos completamente cómo se formó, así como los planetasimales, los fragmentos que podrían unirse para formar planetas. Los modelos teóricos que intentan explicar esto solo lo logran parcialmente. El James Webb será un gran telescopio espacial que observará el universo en infrarrojos. Esto significa que nos revelará un universo que ha permanecido oculto hasta ahora. Hablando de objetos transneptunianos, mostrará de qué materiales están compuestos. Esto nos permitirá investigar los procesos que les afectan desde su formación, hace miles de millones de años, hasta la actualidad.

Somos mucho más ciegos a los asteroides peligrosos desde que se cerró Arecibo

pags. ¿No podríamos hacerlo con telescopios terrestres?

R. Desde que se descubrió el primer objeto transneptuniano distinto de Plutón en 1992, se han detectado muchos de estos cuerpos. Vistos desde la Tierra no son muy brillantes y los datos que podemos obtener con los telescopios de superficie son limitados. Recientemente descubrimos que no solo hay cuerpos más grandes, sino también más pequeños y menos brillantes en los que el agua se mezcla con otros materiales. Lo que es imposible desde el suelo es caracterizar estos materiales. Suponemos que los que son muy rojos tienen compuestos orgánicos complejos, esos compuestos clave para la vida, pero hay que confirmarlo y con la Webb podemos hacerlo.

pags. ¿En qué objetos se enfocan sus proyectos de observación? Webb?

R. Investigacion Nuevos horizontes La NASA nos mostró la superficie de Plutón en detalle. Demostró que este planeta enano tiene atmósfera y que hay transferencia de material con la superficie. Sabemos lo lejos que están sus glaciares, cráteres y depósitos de hielo. Por el contrario, otros objetos aún más grandes son en gran parte desconocidos. Ahora hemos alcanzado casi 100 horas de tiempo garantizado con el Webb observe a los más grandes transneptunianos: Eris, Make Make y Haumea, así como Plutón y Caronte.

pags. ¿Podrán ampliar sus conocimientos sobre cuerpos más pequeños?

R. Sí. Tenemos otro proyecto para eso. Con los pocos transneptunianos que se han observado hasta ahora, sabemos que hay mucha diversidad: objetos oscuros como asteroides que deben estar hechos de carbón y otros brillantes como nieve recién caída, como Haumea. Para saber qué hay en este cinturón tenemos que estudiar objetos muy diferentes. Estudiaremos 60 de ellos.

pags. ¿Podrían estos estudios revelar la existencia de un nuevo planeta al borde de nuestro Sistema Solar?

R. En este momento hay dos corrientes con respecto a ese planeta X; es una de las preguntas abiertas. Un grupo continúa estudiando a los transneptunianos más distantes para ver si sus órbitas están alineadas y responden a la influencia de ese planeta exterior. Hay otro grupo que piensa que este alineamiento no existe y que muchos más objetos de este tipo necesitan ser descubiertos y observados para estudiar su comportamiento. El James Webb No es la herramienta adecuada para buscar o descubrir planetas en nuestro sistema solar debido a su pequeño campo de visión. Sin embargo, sería la herramienta ideal para estudiar su superficie si otro telescopio, como el Vera Ruby, que seguirá todo el cielo en la próxima década, descúbrelo.

pags. Usted es un investigador principal asociado de Arecibo, que era el radiotelescopio más grande del mundo y ahora está demolido y cerrado, ¿hay alguna forma de recuperarlo?

No me alegra que no haya vida mas alla de la Tierra

R. Este observatorio fue único en la historia de la ciencia. No solo era el radiotelescopio más grande del mundo, también era muy versátil. Su antena original se ha complementado con muchas otras que la han convertido en la herramienta más poderosa no solo en radioastronomía, sino también para estudiar nuestra atmósfera, la ionosfera, e incluso como un enorme radar de apoyo a la oficina de defensa planetaria de la NASA. Los censos descubrieron asteroides potencialmente peligrosos y Arecibo apuntó con su radar y permitió calcular la órbita con gran precisión. Sabíamos si eran peligrosos y cuándo serían los próximos acercamientos a nuestro planeta.

pags. Entonces, ¿estamos un poco más ciegos a los asteroides peligrosos?

R. Nos hemos vuelto mucho más ciegos. Ahora mismo tenemos prácticamente solo la antena Piedra de oro, de la NASA, que es mucho más pequeña. Solo podemos caracterizar los objetos más grandes y cercanos. Todos los asteroides que podrían destruir catastróficamente la Tierra ya están mapeados, pero hay muchos más que no lo están y que podrían destruir ciudades enteras.

pags. ¿Crees que hay vida más allá de la Tierra? Si es así, ¿dónde es más probable que lo encontremos?

R. No hay evidencia, pero no puedo imaginar que no la haya. Hay tantas estrellas, tantos sistemas planetarios que debe haber vida en uno de ellos. Otra cosa es que podamos averiguarlo. Es por eso que debemos continuar recolectando datos, observar, invertir para buscar señales en otras estrellas que pensamos que originaron vida en la Tierra. Necesitamos encontrar discos con materiales similares a los nuestros. Además, está el diseño de las indicaciones tecnológicas, que se basa en el rastreo del universo en caso de que recibamos una señal artificial, producida por una posible civilización.

pags. ¿Crees que estos signos pueden existir?

R. Es algo interesante. No podemos cerrarnos a esta posibilidad.

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