Nueva Zelanda: Un dron para librar los delfines māui | Ciencia

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El delfín de Māui lleva el nombre de la palabra maorí para la Isla Norte de Nueva Zelanda, donde son endémicos. Según las últimas estimaciones, solo quedan 63 ejemplares adultos de esta subespecie de cetáceos, considerada la más singular del mundo por varias razones: es el más pequeño de todos los delfines (mide unos 1,7 metros), tiene unas marcas negras distintivas, blanco y gris, y una aleta dorsal redondeada que difiere de las aletas triangulares más comunes.

El número de delfines de Māui comenzó a disminuir considerablemente después de 1960, cuando la pesca comercial y recreativa adoptó las redes de enmalle en las zonas costeras. Según Livia Esterhazy, directora neozelandesa del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF), la actividad humana es la razón principal por la que queda menos del 5% de la población original de estos mamíferos: “Las amenazas humanas son nuestra gran preocupación. Esto incluye la pesca, ya que los delfines quedan atrapados en las redes y se convierten en capturas accesorias. Otras actividades que los perturban en su hábitat son la exploración petrolera y la minería en el fondo marino. Además, hay enfermedades que les afectan, como la toxoplasmosis, y obviamente el cambio climático, aún no sabemos cómo afectarán los cambios en el mar a los delfines ”.

Los jefes de proyecto, con el dron que utilizarán.Proyecto de drones de Maui.

Durante las últimas décadas, las organizaciones de protección de la vida silvestre como WWF han luchado batalla tras batalla con el gobierno y la industria pesquera para determinar la mejor manera de proteger a los delfines. Pero estas barreras parecen haber sido superadas con la última iniciativa anunciada por la primera ministra de Nueva Zelanda, Jacinda Ardern, para salvarlos de la extinción. «Necesitamos que todos los involucrados apoyen el proyecto», dijo Ardern en la conferencia de prensa donde dio a conocer un sofisticado dron capaz de localizar delfines y seguirlos durante hasta seis horas de vuelo a 100 metros de altitud para no interferir con su comportamiento natural. ). La organización sin fines de lucro Maui63 ha estado desarrollando este proyecto durante los últimos 18 meses, programando el dron con inteligencia artificial para que sea capaz de distinguir los especímenes de Māui de otros delfines. El director técnico del proyecto, Tane van der Boon, explica cómo el dron proporcionará la cantidad más abundante y confiable de información sobre delfines jamás obtenida. Hasta ahora, los cetáceos solo se estudiaban a través de expediciones científicas de tres semanas que ocurren cada cinco años. “Queremos volar con regularidad y durante todas las estaciones, verano e invierno, en lugar de una vez cada cinco años, porque es muy difícil construir modelos predictivos rigurosos con tan poca información. Suponemos que los animales son bastante regulares, por lo que una vez que tengamos 1 o 2 años de información, podemos comenzar a generar modelos predictivos que nos dirán dónde están los delfines «.

Según los maoríes, estos hermosos e inteligentes animales son espíritus del agua y su folclore está lleno de leyendas con delfines.

El área de protección marina que el gobierno de Nueva Zelanda estableció en 2008 para prohibir la pesca en el hábitat de los delfines se basa en información limitada que, por ejemplo, no incluye a dónde van los cetáceos en invierno. El dron proporcionará datos en tiempo real sobre sus movimientos, razón por la cual las principales empresas pesqueras del país, Sanford y Moana, apoyan públicamente el proyecto. Rochelle Constantine es la investigadora principal de Maui63, con 25 años de experiencia en el estudio de delfines y ballenas. Está muy contenta de que la industria pesquera haya acordado no pescar en áreas que el dron identifica como áreas de delfines. “Hemos pasado muchos años discutiendo la gravedad del problema y cuál es la mejor solución en función del nivel de gravedad; necesitamos un proceso social en el que todas las personas involucradas se unan por el bien común. A partir de ahora, las decisiones que se tomen se basarán en datos científicos y, por tanto, obtendrán resultados mucho mejores que si solo el gobierno les dijera a todos qué hacer ”.

Los neozelandeses tienen una relación muy especial con los delfines. Durante el verano, los barcos de recreo salen al mar todos los días con pasajeros que desean ver a estos mamíferos en la naturaleza. Los delfines están tan acostumbrados a seguir los barcos y jugar y saltar alrededor de ellos, para el deleite de sus admiradores. Según los maoríes, estos hermosos e inteligentes animales son espíritus del agua y su folclore está lleno de leyendas con delfines que ayudan a los viajeros a cruzar aguas peligrosas. Es por eso que el gobierno de Nueva Zelanda no tuvo reparos en invertir NZ $ 350,000 (€ 210,000) para pagar el dron, para evitar que los especímenes de Māui desaparezcan para siempre. En la última expedición que siguió a los delfines, se descubrieron cinco cachorros, lo que es muy alentador ya que es una subespecie con una tasa de reproducción muy lenta (las hembras tienen una cría cada 2-4 años). La comunidad científica confía en que las nuevas medidas de protección adoptadas gracias al dron permitirán que la población de mauis siga creciendo, finalmente libre de grandes amenazas humanas.

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