Omicron pasado como un coronavirus más leve, pero los científicos no están seguros

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Durante más de dos años, Cathy Baron y Sara Alicia Costa lograron esquivar el coronavirus. Pero a pesar de estar completamente vacunados y reforzados, la variante Omicron finalmente los atrapó.

Baron es una actriz e instructora de baile que vive en Santa Mónica. Costa es arquitecto en Austin, Texas. Ambos tienen 40 años y están sanos. Pero los dos amigos vieron dos lados muy diferentes de la variante que esperaban que fuera más amable con sus víctimas que las cepas anteriores.

Para Costa, la variante Omicron estuvo a la altura de su reputación de suavidad, causando dolores de cabeza y «algo así como un resfriado horrible» durante un par de días. Estaba visitando a Baron y surfeando en Santa Mónica una semana después de dar positivo.

La enfermedad de Baron fue profundamente castigadora. Estuvo aplastada durante varios días con fiebre alta y dolores musculares debilitantes y estaba demasiado cansada para dar su clase de baile en barra durante tres semanas. Dos meses después, todavía se enfrenta a la fatiga, la confusión mental y los ataques de tos episódicos. Espera no volver a repetir la experiencia.

Baron y Costa son lo que los científicos descartarían como una «n de 2». Si su experiencia fuera un estudio, el tamaño de la muestra sería demasiado pequeño para sacar conclusiones, especialmente una tan importante como si la variante Omicron realmente es menos virulenta que las variantes SARS-CoV-2 que la precedieron.

Y, sin embargo, sus experiencias contrastantes son tan reveladoras como muchos de los estudios de investigación realizados hasta la fecha que han tratado de determinar qué tan peligroso es realmente Omicron.

“Es una excelente pregunta”, dijo el Dr. Stanley Perlman, virólogo de la Universidad de Iowa y destacado experto en coronavirus. Muchos investigadores creen saber la respuesta y «creo que es verdad» que la variante Omicron está causando enfermedades más leves, dijo. Pero la verdadera imagen “no está clara”, advirtió.

Omicron llegó a los Estados Unidos en un momento en que el 60 % de los estadounidenses tenían la protección de las vacunas COVID-19 y aproximadamente un tercio de los estadounidenses (incluidos algunos que habían sido vacunados) tenían una infección anterior. No solo había un alto nivel de inmunidad de la población, sino que aquellos que se enfermaron tenían acceso a tratamientos que no estaban disponibles para las personas enfermas por la cepa inicial de Wuhan, China, o las variantes Alfa y Delta que siguieron.

Quizás estas sean las razones por las que las personas infectadas con Omicron han tendido a experimentar enfermedades más leves.

“Se dice ampliamente que Omicron es intrínsecamente menos patógeno, pero no hay evidencia real de eso”, dijo el Dr. Christopher Chiu, investigador de COVID-19 en el Imperial College London.

“Las comparaciones con Delta son como manzanas y naranjas”, dijo. «Delta circulaba en un momento en que muchos aún no estaban vacunados o infectados previamente. Por el contrario, Omicron está provocando en gran medida infecciones avanzadas en personas que ya tienen una protección parcial de la inmunidad conferida por las vacunas o la infección».

Desde su primera aparición en noviembre, los investigadores han visto que, en comparación con las variantes anteriores, era menos probable que Omicron enviara a las personas infectadas al hospital o a la tumba.

Primero en Sudáfrica y luego en comunidades de todo Estados Unidos, la nueva variante superó las expectativas generadas por aumentos repentinos anteriores. En las dos o tres semanas posteriores al aumento de los casos de Omicron, las hospitalizaciones y las muertes también aumentaron, pero más lentamente, y alcanzaron niveles más bajos.

Aún así, como los estadounidenses han aprendido de la dura experiencia, la variante Omicron es un asesino altamente capaz. Es probable que poco más de 200.000 de las muertes por COVID-19 en el país se deban a alguna versión de la variante Omicron, que llegó aquí alrededor del Día de Acción de Gracias y se volvió dominante en enero.

Y no se olvide, agregó Perlman: todavía está matando a unas 400 personas por día en los Estados Unidos.

No se sabe realmente cuánto de la supuesta suavidad de Omicron debe atribuirse al efecto protector de las vacunas.

Durante junio, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades concluyeron que las hospitalizaciones asociadas a la COVID entre adultos no vacunados fueron 4,6 veces más altas que entre las personas vacunadas. Pero el panorama es más turbio de lo que sugerirían tales datos.

Los perfiles inmunológicos de los estadounidenses abarcan toda la gama, lo que dificulta ubicar a las personas en categorías ordenadas y comparar cómo les fue cuando se infectaron con diferentes variantes. Aquellos que han sido vacunados están experimentando varios grados de disminución de la inmunidad, incluso si han sido reforzados. Lo mismo ocurre con las personas que se han recuperado de infecciones. La preparación de sus sistemas inmunológicos depende de cuánto tiempo hace que tuvieron la infección, qué variante los infectó, su estado de vacunación y factores como la edad y los medicamentos que toman.

Con tantas variables a considerar, es difícil para los investigadores establecer una comparación clara entre Omicron y sus predecesores. Pero lo han intentado.

En un estudio publicado en Nature, los científicos demostraron que Omicron se sentía atraído por una amplia gama de tejidos humanos. Cuando se observó en placas de Petri, la variante se estableció en células que imitaban las vías respiratorias superiores del sistema respiratorio, aunque con menos entusiasmo que la variante Delta. Además, Omicron era mucho menos hábil para infectar las células de las vías respiratorias inferiores, incluido el tejido pulmonar, que Delta o la cepa original de SARS-CoV-2 que salió de Wuhan.

Y en estudios que infectaron animales como hámsters y ratones modificados genéticamente, la variante de Omicron causó menos pérdida de peso (un indicador de enfermedad grave) y provocó menos inflamación en los pulmones que Delta o la cepa original.

A la incertidumbre se suma el hecho de que las pruebas de coronavirus estaban experimentando cambios radicales justo cuando la variante Omicron se afianzó. A medida que aumentaron las pruebas en el hogar y se informaron menos infecciones nuevas a las agencias de salud pública, la relación entre los casos por un lado y las hospitalizaciones y muertes por el otro, una medida previamente confiable de la capacidad de enfermar de una variante, se volvió menos confiable.

La asombrosa infecciosidad de la variante Omicron y su propensión a generar nuevas subvariantes complicaron aún más el panorama. En una reunión reciente convocada por la Administración de Drogas y Alimentos, incluso los expertos de la agencia se encogieron de hombros cuando se les pidió que compararan las subvariantes.

Colectivamente, esas subvariantes de Omicron apartaron a Delta tan rápido que los médicos e investigadores no tuvieron tiempo de reunir grupos de pacientes similares, secuenciar genéticamente los virus que los infectaron y comparar cómo procedieron sus enfermedades.

Ese es el tipo de estudio que podría arrojar luz sobre las experiencias divergentes de Cathy Baron y Sara Alicia Costa. Son un par aparentemente bien emparejado de mujeres sanas de 40 años, pero Omicron atacó a una de ellas como un león y trató a la otra como un cordero. Con las experiencias de cientos o miles de personas incluidas, dicha investigación podría revelar factores que empujan una infección por Omicron en una dirección u otra.

Hay una forma más directa de saber cómo Omicron se compara con variantes anteriores en su capacidad para enfermar y matar. Los investigadores podrían infectar deliberadamente a los voluntarios con diferentes versiones del coronavirus y rastrear sus respuestas fisiológicas a la infección en el transcurso de una enfermedad.

Chiu y sus colegas del Imperial College London tienen en mente tal empresa. Están planeando estudios de «desafío humano» que involucran las variantes Delta y Omicron para reflejar uno ya realizado con la versión original del virus.

Los datos resultantes podrían arrojar una imagen más clara de cómo se comporta exactamente Omicron en humanos sanos y cómo una infección previa o diferentes niveles de vacunación afectan la enfermedad de un individuo.

Chiu dijo que un nuevo estudio buscaría inscribir a personas que obtuvieron inmunidad a través de la vacunación, una infección pasada o una combinación de ambas. Eso les daría más información sobre si la llamada inmunidad híbrida es un baluarte importante contra la enfermedad en la era Omicron.

Si la investigación confirma que la variante de Omicron es de hecho más leve que sus predecesores y que obtenerla confiere cierta protección contra futuras enfermedades, algunos pueden concluir que es hora de dejar que el virus se propague.

Baron tardaría un poco en convencerse de eso.

“Cuando la gente dice, ‘vamos a dejar que se rompa’ y nos permitimos infectarnos una y otra vez, eso me da miedo”, dijo. “No quiero simplemente dejar que se rompa. No quiero volver a tenerlo».

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