Ómicron: un polizón en los vuelos KL592 y KL598 de Sudáfrica a Ámsterdam | Sociedad

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Pasajeros de vuelos procedentes de Sudáfrica, en la sala VIP del aeropuerto de Schiphol (Amsterdam), donde permanecieron horas después del aterrizaje.Cortesía de Carolina Pimenta y Andrés Sanz

El vuelo KL592 despegó sin incidentes de Johannesburgo a la 1.15 am del 26 de noviembre, luego de que las autoridades sudafricanas verificaran la documentación y el estado de vacunación de los casi 300 pasajeros a bordo del Boeing 777-300 de las aerolíneas holandesas. La mayoría de los pasajeros permanecieron en sus asientos durante el viaje nocturno de 10 horas, sobrevolando África, el Mediterráneo y partes de Europa hasta los Países Bajos, a bordo del avión bimotor más grande del mundo. Mientras dormían, Sudáfrica había advertido de una nueva variante del coronavirus, que la Organización Mundial de la Salud (OMS) bautizaría el mismo día que omicron. Al amanecer, nada era igual.

A las 11:15 horas, el comandante aparcó en la zona del aeropuerto de Amsterdam-Schiphol que le indicaron. Junto a ellos había otro dispositivo similar. Era el KL598, llegado de Ciudad del Cabo media hora antes. En el interior, el empresario español Andrés Sanz, de 30 años, y su pareja, la bioquímica portuguesa Carolina Pimenta, de 28, acababan de desayunar. KLM les había ofrecido tortitas con chocolate, huevos y bebidas frías y calientes. En el interior de ambos aviones había un total de 624 pasajeros que no pudieron desembarcar. No tenían más información que la proporcionada por el piloto. Pronto, las noticias comenzaron a acumularse en los teléfonos celulares. No solo provenían de un área en riesgo, sino del país considerado en ese momento como el primer foco global de la inquietante variante omicron.

Carolina Pimenta y Andrés Sanz, pasajeros de uno de los vuelos procedentes de Sudáfrica, en el aeropuerto de Schiphol (Amsterdam).
Carolina Pimenta y Andrés Sanz, pasajeros de uno de los vuelos procedentes de Sudáfrica, en el aeropuerto de Schiphol (Amsterdam). Cortesía de Carolina Pimenta y Andrés Sanz

Como los viajeros pidieron explicaciones sin éxito, las autoridades sanitarias holandesas vieron la situación con gran nerviosismo. Ámsterdam es uno de los principales centros de transferencia aérea de Europa y muchos de estos ciudadanos ya tenían un billete para llegar a su destino final. En medio de la incertidumbre sobre el linaje de los homicrones, era necesario evitar que se dispersaran sin antes comprobar si alguien ya estaba infectado. Hugo de Jonge, el ministro de Sanidad holandés, decidió que todo el mundo debería pasar una prueba de PCR. A partir de ahí comenzó un viaje largo, duro y confuso que marcó a las personas involucradas.

Hubo 61 casos positivos, la mayoría vacunados. De estos, 14 portaban la variante omicron. También tenían la vacuna. Estos resultados, según afirman las autoridades sanitarias holandesas, muestran que a las personas vacunadas y no vacunadas siempre se les debe solicitar una prueba de diagnóstico realizada 48 horas antes de viajar para abordar un avión. Se decidió poner en cuarentena al grupo.

Una pasajera del vuelo de Johannesburgo, que prefiere permanecer en el anonimato, explica por teléfono que antes de despegar vio a gente muy preocupada “por el Reino Unido cerrando fronteras o suspendiendo vuelos, y empezaron a hablar de una nueva variante. Pero no estaba claro. Venía de otro país africano. Su parada en Sudáfrica fue una parada y, según él, también fue el caso de muchos otros pasajeros.

Al aterrizar en Ámsterdam, y mientras esperaban dentro del avión, explica el pasajero, «la gente encendió sus celulares y se supo que había vuelos cancelados y cuarentenas para la nueva variante». Sin comida, por razones de seguridad, y con el comandante como único contacto oficial con el mundo exterior, lograron desembarcar alrededor de las 16.30 horas. “Horas y horas estuve allí para recoger los restos de las galletas que tenían las azafatas”, recuerda.

Pimenta, en el hospital de infecciosos donde fue aislada.
Pimenta, en el hospital de infecciosos donde fue aislada.Cortesía de Carolina Pimenta y Andrés Sanz

El grupo de Ciudad del Cabo partió anteriormente en los autobuses de servicio del aeropuerto. Todos han sido trasladados a una puerta de embarque. En el interior, en una habitación acristalada con la salida bloqueada, se había habilitado un pasillo en el lugar para realizar más de medio millar de pruebas de PCR. Era espacioso pero sofocante, frío, sin una higiene adecuada. Había muy poca comida y pocas mantas. Con sillas inadecuadas para una larga espera, mucho menos para acomodar a niños y ancianos, se les entregó la documentación necesaria para poder seguir cada caso posteriormente. “Es posible que allí se mantuviera la distancia de seguridad de 1,5 metros, pero después de mucho tiempo en estas condiciones vi gente hacinada en busca de información que ni siquiera llevaban las máscaras correctamente”, recuerda el pasajero. “Nos alineamos en la sala de ensayo improvisada. Ese viernes hicimos cola durante muchas horas sin haber comido nada del desayuno, a las nueve de la mañana, en el avión ”.

Holanda es uno de los lugares más afectados por la pandemia y hay un cierre parcial de los sectores de la hostelería, la cultura y el deporte amateur. Sin embargo, el microbiólogo holandés Amrish Baidjoe dice: «Aunque el cumplimiento de las normas de seguridad se ha relajado entre la población y estamos en la parte inferior de Europa en la administración de dosis de refuerzo, las autoridades no parecían tener una posible emergencia sanitaria de esta naturaleza». Agrega que las restricciones de viaje y la variedad de documentos de salud requeridos pueden retrasar las infecciones en aproximadamente dos semanas, «por lo que los protocolos de cuarentena deben armonizarse, pero esta es una decisión política y el sector de la aviación también tiene voz aquí». Concluye: “Lo que importa es enfrentar el virus una vez que está en su país y romper las desigualdades a la hora de vacunar a nivel mundial”.

Andrés Sanz, el pasajero del vuelo a Ciudad del Cabo, también tiene amargos recuerdos de su tiempo en la sala del aeropuerto. «Un japonés luchó hasta el borde de las lágrimas para conseguir una manta para su anciana madre en silla de ruedas», dice. El día fue agotador, señala, y los ensayos se llevaron a cabo bajo la mirada del mundo. La situación también se prestó a momentos al borde de lo cómico. Como cuando un pasajero holandés se sentó en la cabina del asistente de vuelo y comenzó a contestar el teléfono. “Lo hizo con tanta justicia que incluso el personal del aeropuerto le pidió información. Pero era uno de los nuestros ”, recuerda Sanz.

En el lado menos amistoso, la viajera de Johannesburgo dice que se sintió «abandonada e intimidada por la presencia del servicio de seguridad armado». «Nos salvamos de la camaradería de las personas que se unieron», dice. “Por lo que recuerdo, había gente de Francia, Canadá, Grecia, Reino Unido, Holanda, España, Noruega o Italia, y en ocasiones actuaban como un colectivo. He conocido personas con las que he permanecido en contacto, pero no se tuvo en cuenta nuestro bienestar. No había empatía ”, explica. Logró ir a España porque su PCR fue negativa y estuvo confinada en su casa debido a la exposición al omicron. El jueves tenía una cita para un nuevo PCR y recibió un mensaje de la asistencia sanitaria holandesa para saber dónde y cómo estaba. La prueba fue negativa.

Tanto KLM, Schiphol como Health se disculparon por el estado del local, la larga espera y la mala infraestructura para albergar a tanta gente. «El inodoro se atascó y solo uno quedó libre en el baño de mujeres», dice Sanz. Los resultados de la PCR se publicaron tarde. A veces llegaban al amanecer y los pasajeros sin éxito continuaban su viaje. Se abrieron las puertas de vidrio, pero debido a la demora muchos de ellos permanecieron en el aeropuerto. Habían perdido vuelos de conexión y, como la venta de entradas abrió a las ocho de la mañana, pasaron de la sala de ensayo a la cola para comprar un nuevo billete.

Las autoridades sanitarias, disculpándose, admiten que «es necesario sentarse a aprender juntos de lo ocurrido». Agregan que les quedaba muy poco tiempo, «y la mayoría de los pasajeros lo entendieron». Aseguran que las instalaciones ya instaladas en Schiphol para PCR no se han utilizado «porque podría ser omicron». Aunque este nuevo linaje también estuvo presente en otros lugares, incluidos los Países Bajos, que los expertos consideran inevitables, queda por ver si el episodio de Amsterdam tuvo algún efecto en la propagación del virus. Actualmente, la dirección de KLM y Schiphol no prevé conceder indemnizaciones. Una vez presentadas las justificaciones oficiales, se analiza la idoneidad de los requisitos impuestos sobre la marcha, ya que 61 personas dieron positivo. Para subir a ambos aviones, los vacunados solo necesitaban un certificado de covid. Los no vacunados debían llevar una PCR que no duró más de 48 horas o una prueba de antígeno de 24 horas. Aunque KLM garantiza el estricto cumplimiento de las normas, lo que ha sucedido revelará si ha habido algún error en esta gama de medidas.

El caso de Andrés Sanz y Carolina Pimenta fue único. La prueba del joven fue negativa, la de su pareja dio positivo y se instalaron juntos en un hotel cercano al aeropuerto para continuar la cuarentena. Ambos se habían sometido a COVID en julio y viajaron desde Sudáfrica con toda la documentación en regla. Señalan que ha habido falta de información, pero que no se han negado al internamiento. Muy conmovidos por lo ocurrido, a su vez informan que han solicitado un nuevo PCR, sospechando que el primero fue un falso positivo. No habiendo llegado, a pesar de que le dijeron que lo harían, el pasado domingo salió en una bicicleta que le habían facilitado en el hotel a comprar dos pruebas de antígenos en un supermercado. La joven los usó y fueron negativos.

La pareja afirma que abandonaron el hotel después de que un paramédico y un oficial de policía les permitieran hacerlo. Poco después, Pimenta fue detenido en un avión a punto de despegar hacia Barcelona. Estaban en la cárcel – recibieron asistencia consular y legal – «y después de haber pasado terribles horas nos dijeron que estábamos libres y sin cargos», dicen. Creían que la odisea había terminado, pero no fue así. Fueron trasladados en ambulancia a un hospital infeccioso donde terminaron aislados y el baño se desbordó. No se cambiaron de habitación y no explicaron por qué estaban allí «cuando la policía nos soltó», insisten. Al igual que el pasajero anónimo, se quejan de la falta de empatía y, en su caso, del trato degradante. “Nos pusimos en contacto con los medios porque nadie nos estaba ayudando allí. Había gente anónima que, avergonzada, nos mandaba flores en ese hospital ”, cuentan.

Lo que sucedió es que el ayuntamiento de Haarlemmermeer, al que pertenece el aeropuerto, se sintió reacio a ser confinado y se emitió una orden para arrestar a Pimenta. “No se puede hacer PCR todos los días. El segundo fue este lunes y nuestra información es que le aconsejaron que no se fuera ”, dice la portavoz de la ciudad, Petra Faber. «Eran un peligro para la salud pública porque una prueba de antígeno no funcionó para nosotros y se fueron del país», agrega. Bart Maes, el abogado de la pareja, quiere saber si la ordenanza municipal «podría emitirse en este caso, porque de lo contrario es una detención ilegal», dice, por teléfono. La segunda prueba también fue negativa en ambos casos, el fiscal no presentó denuncia y el martes fueron puestos en libertad. Ya estoy en España.

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