Op-Ed: Envíe las nutrias marinas para ayudar a liberar la costa ideal de California

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Los bosques de algas marinas son un ecosistema marino crucial de California. Desde las copas de los algas flotantes hasta sus raíces «sólidas», las algas gigantes (en realidad, algas) mantienen una mayor biodiversidad y capturan más carbono que un bosque de secuoyas, al tiempo que protegen nuestra costa de la fuerza total de las tormentas del Pacífico. Los bosques de algas son el hogar de peces de aleta, crustáceos, ballenas, focas, pulpos y tiburones, más de 1.000 especies de plantas y animales en total.

Desafortunadamente, los lechos de algas marinas del estado han estado en un estado de colapso sin precedentes desde 2013. Las fugas de San Diego a Monterrey son irregulares, pero al norte del Golden Gate han desaparecido más del 95% de las algas. El calentamiento del océano combinado con las prácticas de caza y pesca del pasado ha alterado el equilibrio entre los depredadores y las presas en el bosque de algas, con efectos devastadores.

Un posible remedio tiene un giro satisfactorio: devolver a la nutria marina, el depredador clave del bosque de algas marinas, a su área de distribución histórica a lo largo de la costa norte.

Quizás 300,000 nutrias marinas alguna vez prosperaron a lo largo del Pacífico Norte, desde Japón hasta Baja, hasta que los humanos las cazaron casi hasta la extinción en el siglo XIX. Se han recuperado desde que estuvieron completamente protegidos en los Estados Unidos hace 50 años, y en California han recolonizado alrededor del 13% de su área de distribución, especialmente en y alrededor de la Bahía de Monterey.

¿Por qué no más al norte? Quizás porque no pueden superar una próspera población de tiburones blancos. Si los humanos los ayudan a dar el salto, es posible que puedan proteger los lechos de algas supervivientes de la costa norte e iniciar una restauración más completa.

La catástrofe de las algas en California tiene dos causas inmediatas. En 2013, una ola de calor marino que los científicos denominaron «la mancha» provocó un aumento de la temperatura del océano a lo largo de la costa oeste, lo que debilitó las algas, que prosperan en las corrientes frías y ricas en nutrientes. Entonces, un virus, probablemente sobrealimentado por aguas más cálidas, según un estudio de 2019, permitió que proliferaran los erizos púrpuras, voraces comedores de algas.

El virus, conocido como síndrome de desgaste de las estrellas de mar, está a la par con los flagelos de las películas de terror. Disuelve las extremidades y los cuerpos de lo que alguna vez llamamos estrella de mar, incluida la estrella de mar girasol de muchos brazos, un depredador de los erizos morados. En la costa norte, con las nutrias marinas desaparecidas, las estrellas de mar girasol han sido el principal depredador de los erizos morados. (Otro gran depredador de erizos, los pescadores comerciales, se dirige a especies más grandes y carnosas).

Desde que murió la estrella de mar, una cuarta parte de los erizos morados se han vuelto locos, especialmente frente a las costas de Sonoma y Mendocino, devorando algas y reemplazando el complejo hábitat del bosque de algas cerca de la costa con «erizos de mar estériles», un fondo marino tapizado con alfileres de colores pastel. cojines

Para combatir la devastación, los buzos, algunos voluntarios y algunos pagados por el estado y donantes privados, han organizado esfuerzos para aspirar, recolectar o martillar erizos por decenas de miles. Pero no hay indicios de que esté ayudando mucho. Incluso cuando el alga comienza a recuperarse, los erizos púrpuras hambrientos la encuentran y la destrucción comienza de nuevo.

Las nutrias marinas son casi tan insaciables como los erizos morados. Carecen de la grasa común a otros mamíferos marinos y dependen de su exuberante pelaje para calentarse (el premio que los llevó a la matanza en el siglo XIX). Se calientan; su metabolismo requiere que consuman hasta una cuarta parte de su peso corporal cada día de abulón, cangrejo, pulpo y erizos de mar.

Dejar que las nutrias amplíen su rango por sí mismas es ideal, pero es posible reubicarlas. Podría comenzar con 10 o 12, un equipo SWAT de nutrias marinas, de lo que se estima que tiene una población de California de alrededor de 3.000. De hecho, US Fish and Wildlife tiene años de experiencia en la reubicación de mamíferos marinos con éxito variable, a menudo a instancias de la industria pesquera, que tiende a ver a las nutrias como una competencia.

Es posible que los pescadores de la costa norte tampoco reciban a las nutrias. Por otro lado, mucha ciencia, y evidencia en el agua de las Islas del Canal y otras AMP (áreas marinas protegidas), indica que cuanto más intacto esté el ecosistema cerca de la costa, con una combinación saludable de depredadores y presas, mejor La pesca será en aguas adyacentes.

Fue una población residual de nutrias marinas de Big Sur que recolonizó la Bahía de Monterey. Su presencia jugó un papel clave en la restauración de los bosques de algas marinas de la zona tras el cierre de las contaminantes fábricas de conservas de Monterey. Hoy la bahía y la ciudad son un centro mundial de biodiversidad marina, con una economía próspera basada en el turismo (protagonizado por nutrias marinas), las ciencias marinas y la pesca.

Las nutrias pueden ayudar en la batalla para salvar las algas de la costa norte, pero no son una solución milagrosa. Esto se debe a que los erizos estériles están poblados en parte por «zombies». Una vez que los erizos púrpuras destruyen demasiadas algas, se vuelven caníbales en lugar de morir de hambre; se alimentan de sí mismos. Las nutrias no están muy interesadas en resultados similares a conchas. Los estudios en la bahía de Monterey muestran que, si bien las nutrias no limpian los puestos, mantienen a los erizos púrpuras bajo control dondequiera que sobreviven las algas.

Los bosques de algas marinas son buenos para reproducirse; una esperanza es que el equilibrio mantenido por las nutrias permitirá que las algas se vuelvan a sembrar cuando y donde una tormenta o algún otro evento natural – o esfuerzo humano – raspe a suficientes zombis.

El conservador Aldo Leopold escribió una vez: «El mantenimiento de cada engranaje y rueda es la primera precaución del artesano inteligente».

En la costa norte, el camino de regreso a un océano saludable requerirá planificación, financiamiento y cooperación, y algunos ajustes inteligentes. Restaurar las nutrias marinas en su área de distribución tradicional podría ser un comienzo.

David Helvarg es el director ejecutivo de Blue Frontier, un grupo político y de conservación de los océanos. Su último libro es «The Golden Shore – California’s Love Affair with the Sea».



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