Poner fin a la política extrema de COVID de China podría causar un desastre de vitalidad

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Casi tres años después de una pandemia que ha matado a más de 6,6 millones de personas en todo el mundo, el número oficial de muertos en China continental es de 5.233, una cifra sorprendentemente baja para la nación más poblada del mundo.

Si bien la mayoría de los países dejaron de intentar eliminar el coronavirus hace mucho tiempo y decidieron vivir con él, China ha hecho todo lo posible para evitar que se propague. El gobierno rastrea implacablemente a sus ciudadanos, exige pruebas constantes, cierra a los trabajadores dentro de las fábricas y bloquea ciudades enteras bajo un plan que se conoce como «cero COVID».

Ahora, con su economía en fuerte declive y los manifestantes saliendo a las calles en una rara muestra de desafío contra un gobierno autoritario, los líderes del país enfrentan una enorme presión para aliviar esas restricciones.

Pero hay un gran problema con el que tendrán que lidiar: Zero COVID ha convertido a China en un polvorín de coronavirus.

Con los brotes escrupulosamente reprimidos y las tasas de vacunación rezagadas, es probable que la población tenga poca inmunidad natural. Si las reglas se relajaran demasiado, los expertos temen que el país de 1.400 millones de habitantes experimente una emergencia de salud pública a gran escala, lo que amenazaría su capacidad para atender a los enfermos.

“Sin un plan coordinado y coherente, podría conducir a un rápido aumento de los casos, y luego encontrará que el sistema de salud se verá abrumado rápidamente”, dijo Yanzhong Huang, investigador principal de salud global en el Consejo de Relaciones Exteriores y experto en salud pública en China. “Eso anulará el propósito mismo de la respuesta china a la pandemia”.

Para tener una idea de cómo se vería eso, considere Hong Kong en febrero. Fue entonces cuando la variante altamente contagiosa de Omicron rompió las defensas de cero COVID de la ciudad y se extendió por la metrópolis densamente poblada.

Aunque el 72 % de los residentes se había vacunado contra la COVID-19, la aceptación de la vacuna entre las personas mayores vulnerables fue considerablemente menor. Menos del 45% de los mayores de 70 años estaban vacunados cuando comenzó el brote, y entre los residentes de hogares de asistencia, estaba por debajo del 20%.

En cuestión de semanas, un enorme centro de convenciones se transformó en un hospital improvisado para atender a pacientes ancianos con COVID-19. Los tiempos de espera para las ambulancias duraron hasta dos días. Las morgues se quedaron sin ataúdes a medida que el número de muertes diarias se disparaba de cero a casi 300, aunque la variante a menudo parece menos peligrosa que sus predecesoras.

Personas enmascaradas yacen en camas de hospital, algunas debajo de tiendas de campaña, afuera de un edificio

Pacientes en un área de tratamiento improvisada fuera del Centro Médico Caritas en Hong Kong en febrero de 2022.

(Kin Cheung/Prensa Asociada)

Dejando de lado la ira pública y la frustración, muchos ciudadanos temen que se desarrolle un escenario similar en el continente.

“La sociedad está muy dividida”, dijo Xi Chen, experto en políticas de salud de la Escuela de Salud Pública de Yale. “Les preocupan las medidas de confinamiento demasiado duras, pero también les preocupa que el gobierno lo suavice todo”.

Cuando el nuevo coronavirus apareció por primera vez en Wuhan a fines de 2019, los funcionarios chinos tardaron en reconocer la amenaza. Pero una vez que el riesgo se hizo evidente, el país implementó medidas radicales para acabar con la transmisión viral. Eso significó la cancelación de vuelos internacionales, el bloqueo de carreteras y el confinamiento de poblaciones enteras en sus hogares.

En cuestión de meses, la vida en China había vuelto a la normalidad, mientras que países como EE. UU., Sudáfrica y Brasil luchaban por mantener bajo control el número de muertos.

El presidente Xi Jinping ha anunciado cero COVID como uno de sus logros más importantes, calificándolo de prueba de que el gobierno de China es superior al de Occidente. Durante mucho tiempo, parecía que tenía razón, dijo Michael Osterholm, director del Centro de Investigación y Políticas de Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota.

“Luego vino Omicron”, dijo Osterholm. “Las variantes anteriores eran como incendios forestales severos: eran desafiantes, pero podían contenerse. Omicron es como el viento. Pueden divertirlo. Pero no pueden detenerlo”.

Los funcionarios chinos ciertamente lo han intentado.

Las autoridades requieren pruebas de coronavirus diarias o casi diarias para identificar infecciones de inmediato. Los recuentos de casos de un solo dígito han provocado bloqueos prolongados. A medida que los nuevos casos alcanzaron niveles récord, 95 de las 100 principales ciudades de China por producción económica han implementado restricciones de COVID a partir del 22 de noviembre, según la firma de investigación con sede en Beijing Gavekal Dragonomics.

Bajo los confinamientos más severos, los ciudadanos han tenido dificultades para obtener suministros adecuados de alimentos y medicinas. Las medidas también han arrastrado la economía, cerrando negocios, interrumpiendo fábricas y sofocando el gasto de los consumidores.

El gobierno continúa promocionando el bajo recuento de muertes del país, que no incluye a Hong Kong. Aunque el recuento oficial es un tema de debate, los expertos coinciden en que la tasa de mortalidad por COVID-19 en China sigue siendo una de las más bajas del mundo.

Pero ese éxito ha hecho poco para sofocar la creciente indignación. Para muchos, los costos de una política tan inflexible se han cristalizado en eventos como un accidente de autobús en la provincia sureña de Guizhou que mató a 27 personas que estaban siendo transportadas a un centro de cuarentena bajo cero COVID. O el hecho de que a los ansiosos residentes de la provincia de Sichuan se les prohibiera salir de sus edificios de apartamentos después de un terremoto que mató al menos a 93 personas. O la muerte de un niño de 3 años en la provincia de Gansu que sucumbió a la intoxicación por monóxido de carbono después de que los trabajadores de la salud impidieran que su padre llamara una ambulancia.

El colmo fue el incendio de un apartamento que mató a 10 personas la semana pasada en Urumqi, la capital de la región de Xinjiang que ha estado encerrada durante más de tres meses. Los ciudadanos enojados creían que los controles de cero COVID impidieron que los residentes huyeran y evitaron que los bomberos llegaran al edificio en llamas de manera oportuna.

Durante el fin de semana, las vigilias por las víctimas de Urumqi estallaron en manifestaciones masivas en todo el país, con muchos participantes quejándose de la política de cero COVID de China e incluso del Partido Comunista y el presidente Xi.

Las personas que sostienen hojas de papel se iluminan cerca de un automóvil con los faros encendidos

Los manifestantes sostienen hojas de papel en blanco y cantan consignas mientras marchan en Beijing el 27 de noviembre de 2022.

(Ng Han Guan / Prensa Asociada)

Aunque el gobierno tomó medidas para sofocar rápidamente las protestas, hay señales de que la disidencia pública ha ejercido más presión sobre los líderes de los partidos para que presenten un plan de salida sin COVID.

No está claro exactamente qué implicaría eso, pero las autoridades volvieron a enfatizar una de las principales prioridades el martes: aumentar la tasa de vacunación entre los ancianos. Si bien el 90 % de los chinos estaban totalmente vacunados a mediados de noviembre, la Administración Nacional para la Prevención y el Control de Enfermedades dice que solo el 66 % de los mayores de 80 años han sido vacunados por completo, y solo el 40 % han recibido un refuerzo a pesar de que las dosis son amplias disponible.

El aumento de la inmunidad entre las personas mayores es vital porque son los más vulnerables a enfermedades graves con COVID. En Singapur, por ejemplo, el 99 % de las muertes por pandemia se han producido en personas mayores de 60 años. En Inglaterra, ese grupo de edad representa el 92 % de las muertes.

El escepticismo sobre las vacunas se ha generalizado entre las personas mayores en China desde que se lanzaron las inyecciones por primera vez, dijo Winnie Yip, directora de la Asociación de Salud de China en la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard. Ella lo atribuyó al hecho de que las dos primeras vacunas contra el COVID-19 de cosecha propia del país estaban disponibles solo para adultos menores de 60 años.

“La percepción general que el gobierno le dio a la gente fue: ‘Todavía no estamos tan seguros de la vacuna, así que tal vez las personas mayores no deberían tomarla’”, dijo Yip. “Las personas mayores en general sienten que por ser mayores no deberían estar sujetas al riesgo de la vacuna”.

China tampoco puede contar con ciudadanos que tengan mucha inmunidad contra infecciones pasadas. Las frecuentes pruebas de coronavirus del país y el uso de códigos de salud móviles que registran el historial de viajes y los contactos cercanos identifican a las personas con infecciones asintomáticas antes de que tengan la posibilidad de propagar el virus demasiado.

El resultado es que si se levantan las duras restricciones de cero COVID de China, el sistema de salud podría verse abrumado con pacientes que necesitan camas de hospital. El país tiene unas 4 camas de cuidados intensivos por cada 100.000 habitantes, según estimaciones del estudio y comentarios oficiales. Eso se compara con 27 camas de UCI por cada 100,000 personas en los EE. UU., según la Kaiser Family Foundation.

Incluso ofrecer un poco de holgura en las condiciones actuales podría permitir que las cosas se salgan de control rápidamente. Durante un brote alimentado por Omicron en Shanghái en la primavera, una serie de pruebas de restricciones más laxas condujo a hospitales y centros de cuidado de ancianos inundados, lo que provocó un cierre de dos meses en la ciudad de 25 millones. Los residentes confinados en sus hogares se quejaron de la escasez de alimentos y suministros médicos, mientras que otros se vieron obligados a pasar semanas en instalaciones de cuarentena, lo que en ocasiones provocó que los padres fueran separados de sus hijos.

Una vista de ordenadas filas de camas de hospital en un entorno similar a un almacén cavernoso

Los trabajadores instalaron un hospital improvisado de COVID-19 con unas 40.000 camas en el Centro Nacional de Exposiciones y Convenciones de Shanghái en abril de 2022.

(VCG a través de Getty Images)

“Las ciudades se encuentran ahora en un pequeño dilema, porque quieren usar una mano más suave, pero eso no está funcionando”, dijo Ben Cowling, epidemiólogo de la Universidad de Hong Kong.

Hasta que China aumente su tasa de vacunación para personas mayores, mejore la eficacia de sus vacunas y tratamientos y refuerce sus recursos médicos, no puede permitirse el lujo de aflojar el control de cero COVID.

“Si tuvieran una de esas tres cosas en su lugar, eso cambiaría enormemente el cálculo de riesgo”, dijo Andy Chen, analista principal de COVID en la consultora Trivium China con sede en Beijing.

Pero por ahora, China carece de los tres.

Yang informó desde Taipei y Healy informó desde Fairfield, Conn. David Shen de la oficina de Taipei de The Times contribuyó a este informe.

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