¿Por qué es importante la teoría de fugas de laboratorio chino?

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¿Se filtró la pandemia mundial a través de un camión lleno de jaulas de animales mientras se dirigía al mercado? ¿Una cueva donde los aldeanos cavan guano de murciélago? ¿Un vial mal etiquetado en un laboratorio chino de coronavirus?

Esas teorías se han convertido en un juego de responsabilidad y un campo de batalla geopolítico. Pero para los científicos, encontrar la fuente original del SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19, es clave para comprender cómo predecir, prevenir y contener las pandemias futuras que podrían surgir, ya sea un escape. De noticias en un creciente número. de laboratorios de patógenos o la invasión acelerada de humanos al mundo natural.

Identificar la fuente de un virus es fundamental para organizar una respuesta rápida que podría salvar vidas y proteger las economías, especialmente en los primeros días de una epidemia. La evidencia de un desbordamiento natural estimularía los esfuerzos para limitar la interacción humana con los animales salvajes y establecer un sistema de vigilancia más sólido. Una fuente de laboratorio intensificaría las demandas de normas internacionales estrictas para los tipos de investigación y las condiciones en las que deben realizarse.

“La pregunta no es a quién culpar, sino si se quiere que otro virus mate a millones de personas más durante la próxima década”, dijo Alina Chan, bióloga molecular del Broad Institute del MIT y Harvard, quien respaldó una investigación más extensa. en el origen de la pandemia. “Cuando su casa se incendia, no debería ser controvertido observar de cerca cómo sucedió”.

Los residentes de Macao, China, compran mariscos en un mercado húmedo el 28 de enero de 2020.

(Anthony Kwan / Getty Images)

A medida que talamos las selvas tropicales, calentamos el clima y consumimos especies exóticas, corremos el riesgo de cortar un hilo en una red muy tensa, desencadenar la “Enfermedad X” y verla moverse ágilmente a través de sus nuevos huéspedes y dentro de nosotros. Esto es lo que sucedió con el ébola, el SARS y el MERS. Y volverá a suceder.

Tan disruptivas y mortales como esas epidemias no han logrado cambiar drásticamente la forma en que reconocemos y combatimos los peligros emergentes. Si la transmisión de animal a humano resulta haber causado el brote de coronavirus que ha matado a 3,5 millones de personas en todo el mundo y le ha robado a la economía estadounidense un estimado de 16 billones de dólares, los ecologistas podrían finalmente obtener apoyo financiero y estratégico para trazar un mapa del planeta. paisaje viral, anticipe los puntos críticos y capacite a los equipos para que reconozcan los grupos de enfermedades tempranas.

Un foco en una cueva oscura muestra a una persona con ropa protectora que sostiene las alas de un murciélago dentro de una red.

Un investigador saca un murciélago de una red de trampas dentro de una cueva en el Parque Nacional Sai Yok en la provincia de Kanchanaburi de Tailandia.

(Sakchai Lalit / Associated Press)

Vincular los primeros casos de SARS con la civeta de la palma ha llevado a una represión de los restaurantes que sirven este manjar; La comprensión de la transmisión del MERS ha estimulado los esfuerzos para desarrollar una vacuna para los camellos. La amenaza de la gripe aviar para los humanos ha cambió prácticas de avicultura en todo el mundo. Del mismo modo, si el SARS-CoV-2 se propaga desde un mercado húmedo o un animal, como sugieren la mayoría de los científicos, afectaría la estrategia futura.

Sin embargo, hasta ahora no hay señales claras de un anfitrión intermedio. De las 80.000 muestras de animales analizadas en China, ninguna contenía material genético o anticuerpos contra el virus.

Pero la evidencia de una fuga de laboratorio accidental tendría implicaciones muy diferentes, particularmente para los casi 60 laboratorios BSL-4 que están planeados u operando en 23 países diferentes. Los laboratorios BSL-4, o nivel de bioseguridad 4, tienen el nivel más alto de biocontención, ya que los investigadores están trabajando con patógenos peligrosos o fácilmente transmisibles.
Solo alrededor de una cuarta parte de los países que operan o planean operar, dichos laboratorios funcionan bien en términos de preparación para la bioseguridad. Criterios, y más de las tres cuartas partes de los laboratorios están ubicados en entornos urbanos abarrotados, lo que aumenta la probabilidad de una fuga accidental.

No existe supervisión internacional ni normas de seguridad aplicables que rijan los laboratorios BSL-4. Incluso las pautas de bioseguridad más estrictas se centran en lo que sucede dentro de las paredes del laboratorio, no en el protocolo de las misiones de campo para recolectar muestras de lugares de riesgo, incluidas las cuevas de murciélagos, donde los investigadores podrían contraer un virus y, sin saberlo, llevarlo al laboratorio o su casa.

Este escenario sugiere que las teorías de que el SARS-CoV-2 proviene de una interfaz con la naturaleza o una fuga de laboratorio no son mutuamente excluyentes.

Primer plano de un murciélago con dientes diminutos y afilados y un hisopo largo en la boca.

Un investigador frota la boca de un murciélago en el Parque Nacional Sai Yok, en la provincia tailandesa de Kanchanaburi.

(Sakchai Lalit / Associated Press)

El Instituto de Virología de Wuhan, en el centro del debate, alberga a algunos de los principales virólogos del mundo, considerados entre los precursores de la prevención de pandemias. Pero en 2018, el Departamento de Estado de EE. UU. Expresó su preocupación por la seguridad de la institución. Un año después, los trabajadores de laboratorio fueron hospitalizados con síntomas similares al COVID-19. La hipótesis de una fuga de laboratorio no sugiere intenciones siniestras o incluso incompetencia, pero señala que los accidentes entre el personal suceder.

Incluso algunos científicos que favorecen la teoría de los orígenes naturales apoyan una investigación más exhaustiva porque creen que sentaría un precedente para examinar mejor docenas de otros laboratorios en los Estados Unidos, Rusia y otros lugares. Renunciar a la investigación enviaría una señal peligrosa: la responsabilidad no está garantizada.

Cuatro hombres en uniforme y máscaras parados en una calzada fuera de un edificio con un cartel "Instituto de Virología de Wuhan."

El personal de seguridad se reúne cerca de la entrada del Instituto de Virología de Wuhan durante una visita del equipo de la Organización Mundial de la Salud el 3 de febrero de 2021.

(Ng Han Guan / Associated Press)

Entre los que presionan por una mayor investigación se encuentra Ralph Baric, un investigador de coronavirus en la Universidad de Carolina del Norte que previamente colaboró ​​con el instituto para crear un coronavirus artificial que infectó células humanas. Si demuestra que un virus, incluso sin alteraciones, ha salido del laboratorio, podría llevar a los críticos a argumentar que los riesgos de los experimentos superan los beneficios.

El rastro detrás del virus ha sido oscurecido por la geopolítica derivada de la renuencia de China a la transparencia. El registro histórico se vio comprometido desde el principio. Durante 18 meses, el gobierno chino ha silenciado a los críticos dentro de sus fronteras, ocultando datos científicos vitales y aprovechando la diplomacia de las vacunas en un esfuerzo por controlar la narrativa. Pero la versión de Pekín de los hechos podría ser cuestionada aún más después de que el presidente Biden ordenó recientemente a las agencias de inteligencia estadounidenses que investigaran el brote.

La reputación de la Organización Mundial de la Salud también está en juego, después de una investigación en la que su equipo, la mitad de ellos delegados chinos, pasó solo tres horas en una misión de un mes en el laboratorio. Solo cuatro páginas del informe de 313 páginas de la OMS hablaron sobre la posibilidad de una fuga de laboratorio, lo que clasificó tal escenario por debajo de la sugerencia de que la pandemia comenzó con alimentos congelados.

Un grupo de personas con maletas se para frente a dos personas con equipo de protección de la cabeza a los pies.

Un trabajador con equipo de protección dirige a los miembros del equipo de investigación de la OMS a su llegada al aeropuerto de Wuhan en la provincia de Hubei en el centro de China el 14 de enero.

(Ng Han Guan / Associated Press)

Estados Unidos tampoco es inmune a las repercusiones de los resultados. Las organizaciones estadounidenses sin fines de lucro, como EcoHealth Alliance, han otorgado subvenciones financiadas por los contribuyentes al Instituto de Virología de Wuhan para la Investigación del Coronavirus, y los microbiólogos de EE. UU. Han colaborado con ellos durante mucho tiempo. Si la pandemia mundial finalmente se remonta a la institución, Estados Unidos podría compartir la culpa.

Las pandemias son raras. Para evitar el próximo, los epidemiólogos solo tendrán media docena de datos históricos para trabajar. Comprender la ruta del SARS-CoV-2 es clave para priorizar las medidas de prevención en el futuro.

Al principio, la hipótesis de la fuga de laboratorio se confundió con una mezcla de otras teorías, incluida una fuga de armas biológicas o incluso una pandemia intencional. Los comentarios del ex presidente Trump al respecto, junto con una ola de racismo anti-asiático, han desviado el debate de la ciencia a las conjeturas y la política.

Pero hasta la fecha, los datos disponibles públicamente no han revelado la génesis del virus.

Por preocupante que sea, el SARS-CoV-2, con su baja tasa de mortalidad en comparación con otros virus letales y la tendencia a perdonar a los niños pequeños, no fue el peor de los casos. La próxima pandemia puede ser diferente y el culpable potencial está ahí fuera: en un ecosistema de selva tropical, en un mercado comercial o en un congelador de laboratorio. Se han perdido meses vitales después del brote de coronavirus y es posible que nunca sepamos todos los detalles. Pero la salud pública deja en claro que deberíamos querer saberlo.



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