¿Qué son los supervolcanes? | Las científicas responden

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En vulcanología existe una escala que llamamos índice de explosividad volcánica (IEV-VEI), que es un indicador del tamaño y explosividad de las erupciones. Registra la cantidad (volumen) de material expulsado de un volcán y la altura de la columna eruptiva. Esta escala tiene una graduación de 8, pero es logarítmica, lo que significa que un aumento de 1 representa una explosión 10 veces más potente.

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Las súper erupciones tienen un EIV de 8, lo que significa que son las erupciones más explosivas de la escala. Los supervolcanes emiten enormes depósitos de material, más de 1000 kilómetros cúbicos. Pero son erupciones muy inusuales, se estima que su frecuencia es de más de 10.000 años. Por ejemplo, no hay super-erupciones en el registro histórico humano reciente, aunque sí en el registro geológico. Es decir, estamos seguros de que han estado ahí porque se han estudiado a partir de repositorios geológicos.

Una de las súper erupciones más conocidas es la de Yellowstone, que tuvo lugar en lo que ahora es uno de los parques nacionales más famosos de Estados Unidos. La llamada caldera de Yellowstone, formada después de una erupción hace unos 640.000 años, mide 55 x 72 kilómetros. Es una supercaldera. En Chile, por ejemplo, también han ocurrido otras súper erupciones que formaron la caldera Diamante hace unos 130.000 años. Estos supervolcanes ocurren típicamente en zonas de subducción, donde las erupciones son más explosivas. Esto es algo que no ocurre en Canarias porque no se encuentra en una zona de subducción, sino en una zona de punto de acceso o punto caliente.

No hay super-erupciones en el registro histórico humano reciente, aunque sí en el registro geológico

Aunque, por ejemplo, el Teide-Pico Viejo ha tenido más erupciones explosivas que las de La Palma estos días, las erupciones de esta isla o las de El Hierro son como las que estamos viendo ahora, con IEV de 2 o 3, que es decir, principalmente estromboliano.

No estamos seguros de qué causa exactamente una súper erupción. La hipótesis es que tienen cámaras de magma muy grandes que se vacían repentinamente, cámaras mucho más grandes que las del resto de volcanes.

Si tal súper erupción ocurriera en la Tierra ahora, causaría un cambio climático. Se ha estudiado que las erupciones con un IEV más elevado emiten tanta ceniza a la atmósfera que bloquean los rayos del sol, lo que genera un cambio climático global. Además, en la zona donde ocurren estas súper erupciones provocan una devastación total porque los productos asociados a ellas son generalmente flujos piroclásticos (PDC) que destruyen todo lo que los rodea.

El volcán más grande del Sistema Solar es el Monte Olimpo en el planeta Marte. De hecho, es tan grande como toda la superficie de España. Sin embargo, a pesar de su gran tamaño, no está relacionado con súper erupciones. En este caso se trata de un volcán en escudo como el Kilauea o el Mauna Loa de Hawaii, que son volcanes con pendientes suaves, los cuales están formados por varias erupciones consecutivas con emisión de lavas, principalmente de erupciones de baja explosividad. .

Laura Becerril Carretero Es doctora en geología, experta en vulcanología y profesora e investigadora del Instituto de Ciencias de la Ingeniería de la Universidad de O’Higgins (Rancagua), Chile.

Pregunta enviada por correo electrónico desde Paula García Pasaro

Coordinación y redacción: Victoria Toro

Nosotros contestamos es una clínica científica semanal, patrocinada por el Fundación Dr. Antoni Esteve y el programa L’Oréal-Unesco «Para las mujeres en la ciencia», que responde a las preguntas de los lectores sobre ciencia y tecnología. Son científicos y tecnólogos, socios de AMIT (Asociación de Mujeres Investigadoras y Tecnológicas), los que responden a esas dudas. Envíe sus preguntas a nosotrasrespondemos@gmail.com o en Twitter #nosotrasrespondemos.

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