Richard Branson emprende un planeo al espacio

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Después de 17 años de retraso y decepción, y después de quemar más de mil millones de dólares de su fortuna personal, Sir Richard Branson apareció el domingo poco después de cumplir su sueño de convertirse en astronauta.

El fundador de Virgin, de 70 años, y otros cinco miembros de la tripulación abandonaron el suelo desértico de Nuevo México en la nave espacial VSS Unity a las 8:40 am hora local, suspendidos debajo de un avión de transporte especialmente diseñado. El vuelo se había pospuesto 90 minutos después de que una tormenta de medianoche arrojara polvo del árido arbusto, retrasando el lanzamiento de la aeronave desde su hangar en Spaceport America.

Se espera que la nave espacial sea transportada a una altitud de 50,000 pies, donde será liberada y encenderá su motor cohete, impulsándola a tres veces la velocidad del sonido para alcanzar el borde del espacio.

El vuelo llega nueve días antes de que el fundador de Amazon, Jeff Bezos, se eleve aún más en un cohete construido por su compañía espacial privada, Blue Origin.

Las aventuras personales de los multimillonarios coronan una carrera para demostrar que sus compañías de misiles finalmente son seguras para las operaciones comerciales, abriendo el espacio suborbital como destino turístico.

Branson estaba programado para participar en un vuelo de prueba posterior de Virgin Galactic, pero la carrera del domingo se anunció apresuradamente hace dos semanas cuando parecía que Bezos la batiría en gravedad cero.

Branson llega para el vuelo temprano el domingo © AFP via Getty Images

Como señal de la guerra de marketing para los turistas espaciales que nos espera, Blue Origin vertió agua fría en la empresa de Branson incluso antes de que despegara el domingo. Señaló que el plano espacial de Virgin Galactic no llega a la línea Karman, el punto, a 100 km sobre la Tierra, que marca el límite del espacio reconocido internacionalmente.

Las críticas obligaron a Branson a ponerse a la defensiva en los días previos a su fuga. Señaló que Estados Unidos considera que el espacio comienza a una altura de 80 kilómetros y dijo que los pasajeros de su compañía pasarían los mismos cuatro minutos en gravedad cero que los de Blue Origin.

Durante el fin de semana, Bezos Field también descartó al VSS Unity como un “avión de gran altitud” y destacó supuestas deficiencias de seguridad, incluida la falta de un sistema de escape de emergencia y el hecho de que se subió por encima de 80 km solo tres veces antes.

Pero en Nuevo México, el momento le pertenecía a Branson. Cientos de reporteros, empleados de la compañía e invitados se reunieron en la oscuridad antes del amanecer para presenciar su lanzamiento, un testimonio de sus habilidades como maestro del programa que durante mucho tiempo ha utilizado su apetito por el riesgo personal para pulir la marca Virgin. Elon Musk, otro empresario espacial multimillonario, visitó Branson el domingo por la mañana para desearle lo mejor y ver el lanzamiento.

Virgin Galactic se mudó al puerto espacial hace dos años, pero solo había realizado un vuelo de prueba desde entonces el domingo. Se había retrasado durante años por un accidente de 2014 cuando uno de sus barcos se averió, matando a un piloto de pruebas. Un incidente anterior durante una prueba de misiles terrestres mató a tres empleados que fueron contratados para construir la nave espacial Virgin Galactic.

El vuelo del domingo, y la participación de Branson en él, aparentemente es parte de la serie de pruebas que Virgin Galactic debe pasar antes de que se abra por completo a las operaciones comerciales. Se dijo que el fundador de Virgin estaba ayudando a evaluar si la empresa había cumplido sus “objetivos de cabina y experiencia del cliente”.

Se planean dos vuelos de prueba más antes de que comiencen las operaciones comerciales completas.

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