Robert H. Grubbs, químico de Caltech y premio Nobel, muere a los 79 abriles

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Robert H. Grubbs, ganador del Premio Nobel de Caltech cuyos métodos para romper moléculas y reconstruirlas según las especificaciones han revolucionado el campo de la química orgánica, falleció a los 79 años.

Utilizando un proceso conocido como metátesis, en el que los compuestos de carbono intercambian partes entre sí, Grubbs mostró cómo crear una amplia gama de nuevos productos, desde plásticos ecológicos hasta resinas y productos farmacéuticos.

Sus hallazgos se basaron en el trabajo de otros dos científicos, Yves Chauvin de Francia y Richard Schrock del MIT, con quienes compartió el Premio Nobel de Química de $ 1.3 millones en 2005. «Él fue quien tomó eso. Yo hice y lo convirtió en algo práctico ”, dijo Schrock en ese momento.

Un beneficio importante del proceso de Grubbs ha sido la minimización de los subproductos peligrosos y derrochadores de las reacciones químicas, un avance importante en lo que ahora se llama química verde. «La fuerza de Bob como científico fue su creatividad», dijo Dennis Dougherty, presidente de liderazgo de Norman Davidson en Química en Caltech. «Fue el químico más creativo con el que he interactuado».

Grubbs, quien fue admirado tanto por su calidez personal y simplicidad como por sus logros, murió de un ataque al corazón el 19 de diciembre en el hospital City of Hope de Duarte, donde estaba siendo tratado por un linfoma, dijo su hijo Barney.

Robert H. Grubbs nació el 27 de febrero de 1942 en una granja construida por su padre cerca de Possum Trot, Ky. El hijo del medio entre dos hermanas, describió su crianza como una especie de romance rural estadounidense de buenos modales, con el apoyo familiar extendido de tías, tíos y abuelos, muchos de ellos cultivadores en el país del tabaco. Su madre enseñó en la escuela durante 35 años, mientras que su padre trabajaba como mecánico para la Autoridad del Valle de Tennessee.

Un niño larguirucho (medía 6 pies y 6 pulgadas en la edad adulta) estaba interesado en todas las cosas mecánicas; todo el dinero ganado se gastó en uñas en lugar de dulces. Después de pasar sus veranos en el trabajo agrícola y la construcción, se matriculó en la Universidad de Florida como especialista en química agrícola. Allí consiguió un trabajo de verano analizando heces de res.

Un amigo que trabajaba en un laboratorio de química lo salvó de una carrera en el estudio de la materia animal, dijo Grubbs, invitándolo a ayudar por la noche. «Descubrí que los productos químicos orgánicos olían mucho mejor que las heces de res y que era un gran placer crear nuevas moléculas», escribió más tarde.

Los compuestos orgánicos basados ​​en arreglos complejos de átomos de carbono son la base de toda la vida que conocemos. Aprender cómo reaccionan estos compuestos a nivel molecular y cómo adaptarlos a nuevos usos fascinó a Grubbs como estudiante. «Construir nuevas moléculas fue incluso más divertido que construir casas», dijo.

Recibió su licenciatura y maestría de la Universidad de Florida, luego recibió su doctorado de la Universidad de Columbia, donde conoció y se casó con su esposa, Helen O’Kane, quien se convirtió en maestra de educación especial. Pasó un año en la Universidad de Stanford como miembro de los Institutos Nacionales de Salud antes de unirse a la facultad de la Universidad Estatal de Michigan en 1968. Una década más tarde, fue contratado por Caltech, donde se convirtió en Profesor de Química Victor y Elizabeth Atkins en 1990.

Cuando comenzó su carrera, «la química organometálica estaba en su infancia y proporcionó un campo fértil para un químico mecanicista», dijo Grubbs. Se interesó particularmente en la metátesis, una palabra que significa cambio de lugar, que involucra reacciones químicas en las que dos moléculas basadas en carbono intercambian fragmentos bajo la influencia de una tercera molécula, conocida como catalizador. De esta manera, los fragmentos de moléculas pueden extraerse selectivamente y reemplazarse con trozos de otro compuesto.

El proceso natural se observó por primera vez en la década de 1950 en la industria petroquímica, pero los científicos no sabían qué estaba pasando ni cómo usarlo. Chauvin proporcionó el primer modelo teórico en 1970, sugiriendo que el proceso es iniciado por una familia de químicos llamados carbenos metálicos, en los que un átomo de metal está doblemente unido a un átomo de carbono. En lo que se ha comparado con una danza, el doble enlace metal-carbono se une a un enlace carbono-carbono en una molécula objetivo, formando un anillo de cuatro átomos. Los cuatro luego se separan en nuevos pareados, con diferentes socios.

En la conferencia de prensa de la Real Academia Sueca de Ciencias que anunció el Premio Nobel en 2005, el proceso fue demostrado por dos parejas de bailarines. Los cuatro bailarines luego unieron sus manos antes de separarse nuevamente, con cada miembro bailando con una nueva pareja.

Después del informe de Chauvin, Schrock comenzó a buscar un catalizador que pudiera realizar la reacción de manera predecible, y finalmente se decidió por el molibdeno y el tungsteno. El problema era que esos metales no eran estables en el aire y eran incompatibles con muchos otros compuestos.

En 1992, Grubbs resolvió el problema utilizando rutenio como catalizador. Resultó ser mucho más estable y podría usarse en una variedad de sustratos, incluidos agua y alcohol. Uno de estos compuestos se conoció como el «catalizador de Grubbs» y fue el estándar con el que se midieron todos los demás.

Para Grubbs, fue una sorpresa que el proceso funcionara. «Los dobles enlaces carbono-carbono suelen ser uno de los puntos más fuertes de la molécula», dijo Grubbs a The New York Times. «Poder separarlos y volver a unirlos de manera muy limpia fue una completa sorpresa para los químicos orgánicos».

Su trabajo se ha adaptado a una nueva familia de compuestos hechos a medida con propiedades especializadas, como medicamentos para diversas dolencias, plásticos a base de aceite vegetal, en lugar de petróleo y herbicidas.

El enfoque sensato de Grubbs hacia sus logros resultó ser quizás el mejor en su reacción al ser nombrado Nobel. «Acababa de abrir una botella de buen oporto», dijo por teléfono Tom Maugh del Los Angeles Times de Nueva Zelanda, «así que seguí bebiéndolo».

En su tiempo libre, se convirtió en escalador, escalando rocas en Joshua Tree y Yosemite, y en la vejez adoptó la pesca con mosca como pasatiempo, dijo su hijo.

A lo largo de su carrera, Grubbs ha asesorado y guiado a más de 100 estudiantes graduados y casi 200 asociados postdoctorales. También cofundó varias empresas, incluida Materia Inc., con sede en Pasadena, que tenía los derechos de sus catalizadores.

“Bob ha sido una inspiración para los colegas y científicos de Caltech de todo el mundo, tanto por sus cualidades humanas como por sus contribuciones innovadoras a la investigación y la sociedad. Extrañaremos mucho su sabiduría y visión ”, dijo el presidente de Caltech, Thomas F. Rosenbaum.

Además del Premio Nobel, Grubbs recibió la Medalla Benjamin Franklin del Instituto Franklin, el Premio Arthur C. Cope de la Sociedad Química Estadounidense y la Medalla de Oro del Instituto Estadounidense de Químicos. Fue miembro de la Academia Nacional de Ciencias, miembro de la Academia Estadounidense de Artes y Ciencias y miembro de la Honorable Orden de los Coroneles de Kentucky. Ha recibido títulos honoríficos de, entre otros, el Instituto de Tecnología de Georgia, la Universidad de Creta en Grecia, la Universidad de Warwick en el Reino Unido y la Universidad Rheinisch-Westfälische Technische Hochschule Aachen en Alemania.

Es autor de más de 400 artículos y posee 80 patentes.

Grubbs deja a su esposa; los niños Kathleen, Brendan y Barney; cuatro nietos; y dos hermanas.

Johnson es un ex redactor del Times. El redactor Gregory Yee contribuyó a este informe..



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