SA dependiente del carbón está recurriendo a la energía del gas

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Los cortes de energía se han convertido en una rutina en Sudáfrica. Al mismo tiempo, el país quiere deshacerse del carbón que genera más del 80% de su electricidad y lo convierte en la duodécima fuente de gases de efecto invernadero del mundo.

La mayoría de las centrales eléctricas de Sudáfrica están llegando al final de sus vidas. Se espera que se apague un promedio de alrededor de 1000 megavatios de capacidad cada año durante la próxima década, lo que es una oportunidad ideal para comenzar la revisión del sistema energético. La pregunta es cómo.

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El gobierno apunta a reducir las emisiones a cero para el 2050. Su proyecto energético contempla la construcción de decenas de parques solares y eólicos. Pero existen dudas generalizadas de que esos proyectos puedan realizarse con la suficiente rapidez, o ser lo suficientemente fiables, para reemplazar el carbón. Por lo tanto, un combustible fósil controvertido sigue siendo parte de la combinación energética planificada: el gas natural.

«La capacidad de electricidad deberá ser reemplazada», dijo el 11 de junio el ministro de Recursos Minerales, Gwede Mantashe, durante una entrevista en la capital de Mozambique, Maputo, en la que sugirió que se podrían construir nuevos ductos para extraer más gas natural de los campos marinos del país. . «El gas es una alternativa», dijo. «Puede ser un punto de inflexión».

Los planes para utilizar gas natural para producir al menos una cuarta parte de los casi 12.000 MW de energía adicional para 2030 son muy controvertidos. El combustible genera menos de la mitad de los gases de efecto invernadero del carbón, pero reemplazar el combustible fósil más sucio por uno más limpio dificultará el cumplimiento del objetivo de emisiones de Sudáfrica.

El financiamiento para plantas de gas también puede ser difícil de encontrar. Varias instituciones financieras de desarrollo, financiadoras clave de muchos proyectos energéticos en África, están revisando sus mandatos de inversión para excluir el combustible. Sudáfrica puede tener que depender de empresas como General Electric y Exxon Mobil que han expresado interés en desarrollar nuevos proyectos de gas.

«El gas es visto como un puente hacia la transición de Sudáfrica desde la energía a carbón, permitiendo al país mantener sus objetivos de generación económica a través de la industrialización», dice Shridaran Pillay, director de servicio de asesoría para África Eurasia. Group. «No creo que las energías renovables en Sudáfrica puedan reducirse a un nivel en el que brinden la misma oportunidad de reemplazar la generación de carga base de una manera que el gas puede hacer en esta etapa».

Elisee Sezan, directora general del sector de energía a gas de General Electric en el África subsahariana, ve la capacidad actual y el costo de las baterías como los principales factores limitantes en el uso extendido de energía verde.

Los límites de depender en gran medida de las energías renovables se vieron en California, que tuvo un apagón de dos días en una parte del estado el año pasado cuando la peor ola de calor en al menos 25 años envolvió la red. El estado está invirtiendo en almacenamiento de baterías para garantizar una energía confiable.

Pero algunos dicen que el problema se resolverá a medida que la tecnología de almacenamiento de baterías evolucione y los costos disminuyan en los próximos años. El riesgo es que Sudáfrica no podrá aprovecharlo al máximo si se encuentra encerrada en una infraestructura de gas y combustibles fósiles relativamente nueva.

«Económicamente, realmente no tiene sentido construir mucho más carbón o gas nuevos; incluso el carbón existente se vuelve más caro que construir nuevos paneles solares a fines de la década de 2020», dice Emma Champion, analista de BloombergNEF. Él dice que no espera ningún aumento significativo en la demanda de energía durante la próxima década, por lo que tendría más sentido mantener las plantas de carbón existentes en funcionamiento por más tiempo agregando capacidad renovable, en lugar de desarrollar proyectos de gas.

La tecnología existe para reacondicionar baterías de litio, extendiendo su vida útil a unos 15 años, según Sabine Dall’Omo, directora ejecutiva de la unidad sudafricana de Siemens AG. «El gas parece ser una tecnología de transición», dice. «Pero creo que, mirando por lo que está pasando el carbón, estas actividades serán más difíciles de financiar en el futuro».

Los esfuerzos recientes para desarrollar nuevos proyectos de carbón en Sudáfrica se han visto frustrados por desafíos legales o falta de financiamiento.

Andy Calitz, secretario general electo de la Unión Internacional del Gas con sede en Suiza, un grupo comercial que aboga por el uso del gas, dice que Sudáfrica necesita combustible para cambiar su economía en dificultades y enfrentar el desempleo. 33%.

“La primera prioridad energética de Sudáfrica es garantizar un suministro energético fiable, en segundo lugar, tener precios de la electricidad y la energía más asequibles y, en tercer lugar, hacer frente al cambio climático. Esto no se puede hacer sin gas «, dice Calitz, quien anteriormente trabajó como ingeniero eléctrico en Eskom Holdings, la compañía eléctrica estatal del país, y luego como director ejecutivo de LNG Canada.» Deje que los inversores decidan sobre el riesgo. los activos están bloqueados «.

Los planes para desarrollar plantas de gas se remontan a 2015, pero quedaron en el camino cuando la administración del entonces presidente Jacob Zuma se dirigió a las plantas de energía nuclear.

Gas reapareció después de que el gobernante Congreso Nacional Africano obligó a Zuma a dimitir y lo reemplazó con su adjunto, Cyril Ramaphosa. En marzo, el gobierno seleccionó a Karpowership de Turquía como su postor preferido para suministrar aproximadamente 1.220 MW de electricidad a partir de plantas de energía flotantes alimentadas con gas, un contrato por un valor estimado de $ 16 mil millones durante dos décadas. Pero las solicitudes de permisos ambientales de la compañía fueron rechazadas en medio de la oposición de activistas ambientales.

Eskom, que suministra alrededor del 90% de la electricidad de Sudáfrica, planea convertir las turbinas existentes de diesel a gas. También está considerando rehabilitar algunas plantas clausuradas para utilizar el combustible. Dice que las opciones de financiación siguen estando disponibles.

Sudáfrica ya importa gas de Mozambique a través de un gasoducto a plantas químicas y de combustible administradas por Sasol. Se han encontrado nuevos y masivos campos de gas frente a la costa de la provincia norteña de Cabo Delgado en Mozambique, aunque su desarrollo se ha retrasado por una insurgencia islamista.

Sudáfrica también está tratando de producir más de su propio gas. El gigante francés TotalEnergies SE está considerando desarrollar un campo frente a la costa sur de Sudáfrica que contendrá alrededor de mil millones de barriles de gas condensado. El gobierno dice que también existe la posibilidad de explotar las reservas de gas de esquisto en la región semidesértica del Karoo.

«En un universo alternativo, la energía generada por combustibles fósiles como el carbón y el petróleo se eliminaría de inmediato», dijo Mantashe a los legisladores el 18 de mayo. «Estamos comprometidos con una transición justa y hemos comenzado a invertir en tecnologías limpias para garantizar la transición de una economía con alto contenido de carbono a una economía de bajo contenido de carbono, al tiempo que garantizamos la seguridad del suministro de energía». Con Borges Nhamire

© 2021 Bloomberg

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