Sofía Kovalevskaya, la matemática excéptico | Café y teoremas | Ciencia

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Sofia Kovalevskaya (nee Korbin-Kukóvskaya), nacida en 1850 en Moscú, es una de las grandes matemáticas de la historia. Sin embargo, su papel revolucionario y literario, que desarrolló intensamente en su corta vida, no es tan conocido. Pocos científicos podrán incluir en sus biografías que participaron en la Comuna de París de 1871. Además de esto, Kovalevskaya intervino en las corrientes políticas y feministas progresistas del nihilismo ruso de finales del siglo XIX y también escribió varias obras no matemáticas. ; entre estos, algunos recuerdos, una infancia rusados obras de teatro (en colaboración con la duquesa Anne Charlotte Edgren-Leffler) y una novela parcialmente autobiográfica, un nihilista (1890). Este último texto fue escrito un año antes de su muerte en Estocolmo, donde había encontrado refugio y trabajo con la ayuda del matemático Gösta Mittag-Leffler.

La novela comienza cuando la narradora tiene 22 años y se muda a San Petersburgo luego de su estadía en una pequeña ciudad universitaria de Alemania, donde fue a estudiar matemáticas. Este hecho coincide con el regreso de Sofía en 1874 desde Berlín, adonde llegó tras cruzar Heidelberg, por consejo de Hermann von Helmholtz y Leo Königsberger. Como la Universidad de Berlín no admitía mujeres, el matemático Karl Weierstrass les enseñó en privado.

Junto a él llevó a cabo sus investigaciones sobre ecuaciones diferenciales parciales, demostrando lo que ahora se conoce como el Teorema de Cauchy-Kowalevski. Este es un logro sobresaliente dentro de la teoría de ecuaciones diferenciales. Por un lado, es el único resultado sobre la existencia y unicidad de soluciones que se aplica a ecuaciones diferenciales de cualquier tipo. Sin embargo, por otro lado, solo funciona para un tipo de solución muy específico y restrictivo, llamado analítico, lo que limita la utilidad práctica del teorema. Este y otros logros le valieron un doctorado (bajo la supervisión de Weierstrass) de la Universidad de Göttingen, donde una mujer podía obtener un doctorado; sin embargo, la tesis fue juzgada en la ausencia ya que no se le permitió tomar el examen oral.

Después de visitar Inglaterra, regresó a San Petersburgo y luego a Moscú. En Rusia, a pesar de las recomendaciones de Weierstrass, no consiguió ningún empleo universitario, pero entró en los círculos literarios de la ciudad. En el libro, es en estos círculos intelectuales de San Petersburgo donde aparece Vera, descendiente de una importante familia de la nobleza agraria rusa que ha entrado en decadencia. Vera se interesa por las ideas políticas de los nihilistas a través de su maestro y también amante, detenido y encarcelado por la policía del zar por sus ideas liberales.

Según Ann Hibner Koblitz en Ciencias, Mujeres y revolución en Rusia, “Para los primeros nihilistas, la ciencia era prácticamente sinónimo de verdad, progreso y radicalismo; por lo tanto, la búsqueda de una carrera científica de ninguna manera se consideró un obstáculo para el activismo social. De hecho, fue visto como un impulso positivo para las fuerzas progresistas, un golpe activo contra el atraso».

Este fue ciertamente el caso de Sofía, aunque en el libro presenta, a través de Vera, una imagen menos halagüeña de los matemáticos (y es la única mención de esta disciplina en la novela). “Y en cuanto a los sentimientos de Vera hacia mí, me prefería entre todos sus conocidos, y al mismo tiempo no podía entender por qué me dediqué por completo a las matemáticas. Le parecía que un matemático era alguien como un ser raro que se dedicaba a resolver acertijos expresados ​​en cifras y al que se le podía perdonar su obsesión porque era un ser muy inocente y a la vez era difícil no despreciarlo por su debilidad

Para dedicarse por completo a su carrera como investigadora, Sofía tuvo que mudarse a Estocolmo, donde Mittag-Leffer le consiguió un puesto permanente en la universidad. En Suecia, Sofía desarrolló una intensa labor como investigadora, llegando a ser editora de la prestigiosa revista Acta Mathematica. Entre otros descubrimientos, describió el movimiento de lo que se conoce como la peonza de Kovalevskaya, un nuevo ejemplo de cuerpo rígido que gira en presencia de la gravedad, cuya dinámica es integrable. Su obra mejoró, 100 años después, los primeros modelos de Leonhard Euler y Joseph-Louis Lagrange. Sofía murió en Estocolmo, víctima de una gripe complicada con neumonía, el 10 de febrero de 1891.

Manuel de León es profesor investigador en Consejo Superior de Investigaciones Científicas en ICMAT.

Ágata Timón García-Longoria es coordinador de la Unidad de Cultura Matemática de ICMAT.

Café y teoremas es una sección dedicada a las matemáticas y el entorno en el que se crea, coordinada por el Instituto de Ciencias Matemáticas (ICMAT), en la que investigadores y miembros del centro describen los últimos avances en esta disciplina, comparten puntos de encuentro entre las matemáticas y otras y expresiones culturales y recordar a quienes han marcado su desarrollo y han sabido transformar el café en teoremas. El nombre evoca la definición del matemático húngaro Alfred Rényi: “Un matemático es una máquina que transforma el café en teoremas”.

Edición y coordinación: Ágata A. Timón G Longoria (ICMAT).

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