‘Soyuz 11′: 50 abriles del primer contratiempo mortal en el espacio | Ciencia

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Desde que Yuri Gagarin abrió la era del hombre en el espacio, 18 personas han muerto en accidentes durante el vuelo espacial (21, si incluimos a la tripulación del Apolo 1, perdido en un incendio en la plataforma de lanzamiento). Algunas de estas tragedias están todavía muy presentes en el imaginario popular. Por ejemplo, la explosión del Desafiador, transmitido en vivo bajo la mirada horrorizada de amigos y familiares. Otros se han diluido con el paso del tiempo, quizás porque el accidente se produjo en absoluta soledad. Es el caso de Soyuz 11, del cual medio siglo acaba de terminar.

Para el verano de 1971, la carrera hacia la luna ya se había decidido a favor de la NASA. La posición oficial de la Unión Soviética era que nunca había participado en esa competencia, ya que prefería usar sondas automáticas, que eran más baratas y no amenazaban la vida. Como había logrado éxitos espectaculares: Luna 16 había traído muestras lunares a la Tierra y el 17, archivado allí en Lunojod, el primer vehículo móvil que viajó desde nuestro satélite.

En cuanto a los vuelos tripulados, excluyendo la aventura lunar, la URSS favoreció la creación de laboratorios orbitales, en los que la tripulación podría permanecer durante semanas, quizás meses. Serían de dos tipos, aparentemente muy similares: los de uso civil y los de uso militar; todos compartirían el mismo nombre Salyut, aunque ambos fueron construidos no solo por empresas diferentes sino claramente competidoras. Ambos llegaron al espacio propulsados ​​por un cohete de gran potencia: el Protón, que todavía se usa hoy en día, aunque sus características e incluso sus fotografías simples eran casi desconocidas en ese momento.

Desde que Gagarin abrió la era del hombre en el espacio, 18 personas han muerto en accidentes durante el vuelo espacial (21, si incluimos a la tripulación del “Apolo 1”, perdida en un incendio en la plataforma de lanzamiento)

El primero Salyut fue lanzado en abril de 1971 y cuatro días después de la órbita llegó su primera tripulación: tres cosmonautas a bordo del Soyuz 10. Pero las cosas no salieron bien: el mecanismo de amarre solo logró un enganche parcial, que también bloqueó el dispositivo. Los tres astronautas no pudieron ingresar al laboratorio y solo después de repetidos intentos pudieron desconectar su nave espacial y liberar el único punto de amarre.

El segundo intento estaba programado para principios de junio. El comandante de la tripulación sería un veterano carismático, Alexei Leonov, el primer hombre en realizar una caminata espacial. Pero justo antes del lanzamiento, los médicos descubrieron una sombra sospechosa en el pulmón de Valeri Kuvasov, el ingeniero de vuelo. Tuberculosis, quizás. A diferencia de la NASA, que reemplazó solo al piloto afectado en estos casos, la URSS aplicó la política de canjear a todo el equipo por sus reservas. Así es como Vladislav Volkov, Georgy Dobrovolski y Viktor Patsayev se convirtieron en la primera tripulación en ocupar la nueva estación orbital.

A diferencia del primer intento, el sistema de amarre automático funcionó a la perfección y los tres astronautas abordaron el laboratorio orbital. La idea era que se quedaran allí durante un mes hasta que fueran reemplazados por otra tripulación. Y su estancia no fue tranquila. Se podría decir que el Salyut era un modelo de primera generación, construido con cierta prisa. Algunos equipos tuvieron problemas desde el primer día, como el telescopio cuya tapa se negó a ser expulsada. Otros simplemente fueron quemados, sin que se determinara la causa. En una ocasión, la estación estaba tan llena de humo que los astronautas tuvieron que usar sus respiradores mientras se preguntaban si debían abandonarla.

La Salyut no era cómodo. En ese momento, el régimen de ejercicio necesario para mantener a los astronautas en forma no se entendía bien. Cada vez que encendía la cinta, toda la estación vibraba. Y la ropa Pingüino (una especie de corsé que llegaba hasta las plantas para simular la pesadez de la gravedad) provocaba un malestar insoportable. Además, en un intento por recopilar la mayor cantidad de datos posible, el horario de trabajo se sobrecargó. Y los astronautas ya estaban mostrando cansancio. Tanto es así que cuando completaron las tres semanas a bordo se les ordenó regresar a tierra.

Durante muchos años, los astronautas rusos volaron con trajes de calle, sin trajes de buceo. Era una forma de mostrar su confianza en su barco. Pero sobre todo era la única forma de acomodar a tres personas en un espacio tan reducido. El equipo de presurización y suministro de oxígeno ocuparía todo el espacio destinado al tercer tripulante.

Durante muchos años, los astronautas rusos volaron con trajes de calle, sin trajes de buceo. Era una forma de mostrar su confianza en su barco.

Luego, los tres hombres ocuparon sus lugares y se dispusieron a desenganchar la estación. Habían acumulado tanto material científico y fotografías que no todo cabía en su cápsula y se vieron obligados a dejar algunas en el Salyut esperando a que la próxima tripulación venga a buscarla.

La maniobra de liberación también habría tenido dificultades: el sensor de cierre de la puerta principal permaneció encendido. Se ha probado una y otra vez, siguiendo las instrucciones en el suelo: “Gire la manivela una vez a la izquierda y seis a la derecha”. Finalmente, forzando una séptima vuelta casi completa, la luz de alarma se apagó. Aunque otras versiones aseguran que se consiguió gracias a un trozo de cinta adhesiva colocada sobre el sensor. En cualquier caso, sin trajes presurizados, los astronautas sabían que no podrían regresar a la Tierra en una cápsula con fugas.

La Soyuz 11 finalmente se separó del laboratorio orbital y volvió a poner el motor del freno trasero en el suelo. Luego, como se esperaba, detonaron los pernos que soportan las tres secciones de la nave: la cápsula de descenso, el módulo de servicio de popa y el módulo orbital esférico, en la proa. Pero no lo hicieron de forma secuencial, sino todo al mismo tiempo.

La vibración fue tan violenta que se abrió una válvula en la pared de la cabina. Muchos sistemas a bordo funcionan con pequeños explosivos, un método mucho más seguro que los equipos mecánicos que pueden atascarse. Soportes de conexión entre secciones de la casa, cortadores de cables o líneas de plomería, incluso válvulas de combustible que solo necesitan abrirse o cerrarse una vez.

Es posible que la detonación de los otros explosivos hiciera detonar la pequeña válvula en la pared. Habría tenido que abrirse cuatro kilómetros hasta que la presión interna se igualara a la de la atmósfera; pero en ese momento todavía estaban a casi 170 kilómetros del suelo. Vacío casi absoluto.

Los cosmonautas probablemente no oyeron abrirse la válvula; los auriculares y otros ruidos de otros mecanismos deben haberlo amortiguado. Pero de inmediato lo sintieron de la manera más dolorosa: un dolor de oído punzante mientras intentaban equilibrar la presión con el aire que escapaba.

En menos de treinta segundos la cabina quedó vacía. El mayor Dobrovolsky vino a aflojarse el cinturón en un intento de alcanzar la válvula dañada. Quizás pensó que podría taparlo con un dedo. O tal vez, recordando las dificultades que habían tenido para cerrar la escotilla, sintió que la habían abierto. En cualquier caso, el escape estaba en la pared de la cápsula, detrás de los paneles de control, por lo que era casi imposible acceder a él en el poco tiempo disponible.

Con su carga macabra, la cápsula completó el descenso bajo control automático hasta caer, torcida, en la estepa de Kazajstán. El equipo de recuperación llegó allí en minutos, alarmado porque no habían captado ninguna transmisión de audio. Cuando abrieron la escotilla, encontraron a los tres hombres asfixiados, con vetas de sangre saliendo de sus oídos y fosas nasales, una clara señal de lo sucedido.

Los intentos de reanimación cardiopulmonar, realizados en camillas improvisadas en medio de la estepa, estaban condenados al fracaso. Cuando su cápsula aterrizó, llevaban muertos media hora. Las autopsias habrían descubierto hemorragias internas en el cerebro y los pulmones. La despresurización también le había provocado embolias por la aparición de burbujas de nitrógeno en la sangre y sus niveles de ácido láctico eran altísimos, compatibles con un caso de asfixia. El registrador de datos biomédicos a bordo registró intensas sacudidas de los pilotos (48 por minuto, tres veces lo normal) solo tres segundos después de que se abrió la válvula. Medio minuto después estaban muertos.

No se ha establecido la verdadera razón del accidente. Ni siquiera fue posible reproducir la apertura de la válvula en el suelo pero intentarlo repetidamente. De hecho, en docenas de vuelos posteriores, tal emergencia nunca volvió a ocurrir. A pesar de la tragedia de Soyuz 11, estas cápsulas veteranas continúan considerándose entre las opciones más seguras para viajar al espacio.

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