Tormenta geomagnética destruye 40 nuevos satélites SpaceX en campo

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En los últimos tres años, SpaceX ha desplegado miles de satélites en órbita terrestre baja como parte de su negocio para transmitir servicios de Internet de alta velocidad desde el espacio. Pero el último despliegue de la compañía de 49 nuevos satélites después del lanzamiento del 3 de febrero no salió según lo planeado.

Como resultado de una tormenta geomagnética provocada por un reciente estallido solar, hasta 40 de los 49 satélites Starlink recién lanzados han quedado fuera de servicio. Están a punto de volver a entrar en la atmósfera terrestre, donde serán incinerados.

El incidente pone de relieve los riesgos a los que se enfrentan numerosas empresas que pretenden poner en órbita decenas de miles de pequeños satélites para prestar servicios de Internet desde el espacio. Y es posible que múltiples ráfagas solares hagan que algunos de estos transmisores orbitales recién desplegados caigan del cielo. El sol tiene un ciclo de 11 años en el que oscila entre estados hiperactivos y quiescentes. Actualmente, está alcanzando su punto máximo, que se espera que llegue alrededor de 2025.

Este paroxismo solar reciente ha sido relativamente moderado para los estándares del sol. «Tengo plena confianza en que veremos un evento extremo en el próximo ciclo, porque eso es típicamente lo que sucede durante un máximo solar», dijo Hugh Lewis, un experto en desechos espaciales de la Universidad de Southampton en Inglaterra. Si bien una explosión de milquetoast puede destruir 40 satélites Starlink suspendidos en altitudes orbitales bajas, un grito solar más poderoso tiene el potencial de infligir un daño mayor en las megaconstelaciones de SpaceX y otras compañías.

SpaceX anunció la destrucción inminente de hasta 40 de sus satélites en una publicación de blog corporativo el martes por la noche. La compañía dijo que después del lanzamiento, los satélites se colocaron en su órbita prevista, aproximadamente a 130 millas sobre la Tierra.

Esta altitud se eligió en parte para evitar posibles colisiones futuras con otros satélites. Si los satélites no funcionan correctamente después de desplegarse a esa altitud y no pueden aumentar sus órbitas a alturas más seguras, «la atmósfera recupera rápidamente la tecnología fallida», dijo el Dr. Lewis. «Y esa es una gran medida de seguridad».

Pero el 29 de enero, antes del lanzamiento de estos satélites, se detectó una violenta erupción solar de partículas de alta energía y magnetismo conocida como eyección de masa coronal. Esa eyección llegó a la Tierra alrededor del 2 de febrero, creando una tormenta geomagnética en la burbuja magnética de la Tierra.

La poderosa tormenta agregó energía cinética a las partículas en la atmósfera de la Tierra. «Como resultado, la atmósfera se hincha, se expande», dijo el Dr. Lewis. Esta expansión provoca un aumento de la densidad de la atmósfera, lo que a su vez aumenta la resistencia que sufren los objetos que se mueven a través de ella, incluidos los satélites. Esta resistencia reduce el tamaño de sus órbitas, lo que los acerca a la densa atmósfera inferior en la que se queman.

Según SpaceX, durante el reciente despliegue de Starlink, “la velocidad de escalada y la severidad de la tormenta provocaron un aumento de la resistencia atmosférica hasta un 50% más que en lanzamientos anteriores”. Esto aseguró que hasta 40 de los 49 satélites eventualmente sucumbirían a la gravedad y morirían.

Actualmente hay un total de 1.915 satélites Starlink en órbita, por lo que para SpaceX una pérdida de hasta 40 «no es gran cosa desde su punto de vista», dijo. jonathan mcdowellastrónomo en Harvard y Smithsonian Centro de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts, que también cataloga y rastrea objetos espaciales hechos por el hombre.

Pero el Dr. Lewis dijo que «esto probablemente represente potencialmente hasta $ 100 millones en hardware, si incluye el costo del lanzamiento».

Son bien conocidos los peligros que las explosiones solares y las tormentas geomagnéticas representan para los objetos en órbita terrestre baja, desde daños eléctricos hasta interrupciones en las comunicaciones. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica clasifica las tormentas geomagnéticas en una escala menor a extrema. La agencia señaló que la última, una tormenta «moderada», posiblemente cause cambios en la resistencia atmosférica que pueden alterar las órbitas.

Con estos riesgos conocidos, ¿SpaceX tuvo en cuenta este peligro durante este despliegue de Starlink?

«Estoy un poco estupefacta», dijo Samantha Lawler, astrónoma de la Universidad de Regina en Canadá. «¿En serio? ¿No lo pensaron?»

«Es un poco sorprendente», dijo el Dr. McDowell. «Deberían haber estado preparados para esto, uno habría pensado».

Cuando se contactó por correo electrónico, un representante de medios de SpaceX dijo que no había nadie disponible para responder preguntas y señaló que «este es un momento increíblemente ocupado para el equipo».

Que estos satélites parezcan entrar rápidamente en la atmósfera, en lugar de permanecer en la órbita terrestre baja, es algo bueno. Tampoco representan una amenaza para nadie en el terreno. «Desde una perspectiva de seguridad, el sistema funcionó exactamente como debería», dijo el Dr. Luis. «Los satélites se desorbitaron y no se puso en riesgo nada más».

La mayoría de los satélites orbitan a mayores altitudes y pueden evitar los riesgos que plantea la expansión atmosférica. Pero la amenaza para los satélites en órbita a altitudes más bajas está lejos de terminar y lleva a la pregunta de si SpaceX puede continuar desplegando naves espaciales a esta baja altitud.

«A medida que el sol se vuelve más activo, libera una cantidad cada vez mayor de ultravioleta extremo, que se absorbe en nuestra atmósfera», dijo el Dr. Lewis. Esa atmósfera se expandirá significativamente y «la expectativa es que la densidad atmosférica aumente en uno o dos órdenes de magnitud. Este es un cambio mucho mayor que el que acabamos de ver con este evento en particular».

Muchos astrónomos han sido críticos con Starlink y otras constelaciones de satélites, que reflejan la luz solar y potencialmente interfieren con la búsqueda de la Tierra por parte del telescopio. Y algunos ven este incidente como un emblema de la actitud de SpaceX hacia los problemas que ocurren en la órbita terrestre baja.

«Si las cosas fallan, lo arreglan y mejoran la próxima vez», dijo el Dr. Lewis. «Este es otro ejemplo de ello»: una política de adherirse a la retrospectiva, no a la predicción.

La muerte de estos satélites es «una dura lección para SpaceX», dijo el Dr. Lewis. Lo que suceda a continuación depende de ellos.

El Dr. Lawler agregó: «Espero que esto le dé algo de sentido común».



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