Un cráneo insurgente, observación de fósiles en casa, una novedad para los anfibios antárticos

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Los paleontólogos tuvieron que adaptarse para mantenerse seguros durante la pandemia de COVID-19. Muchos han tenido que posponer las excavaciones de fósiles, cerrar temporalmente los museos y enseñar a la próxima generación de cazadores de fósiles virtualmente en lugar de en persona.

Pero al menos algunas partes del programa podrían continuar durante la pandemia, con algunos cambios significativos.

«Para los paleontólogos, salir al campo en busca de fósiles es donde comienza la recopilación de datos, pero no se detiene allí», dijo Christian Sidor, profesor de biología en la Universidad de Washington y curador de paleontología de vertebrados en el Museo de Ciencias Naturales de Burke. Historia de la UW. & Cultura. «Una vez que hayas recolectado los fósiles, debes llevarlos al laboratorio, limpiarlos y ver qué encontraste».

Entre otras adaptaciones durante la pandemia, Sidor y sus colegas de la Universidad de Washington pasaron más tiempo limpiando, preparando y analizando fósiles excavados antes de la pandemia, así como manejando nuevas luchas relacionadas con la pandemia, como un envío extraviado de especímenes irremplazables.

Para el equipo de Sidor, un triunfo reciente provino de un análisis, dirigido por el investigador postdoctoral de la Universidad de Washington Bryan Gee, de los fósiles de Micropholis stowi, un anfibio del tamaño de una salamandra que vivió en el Triásico Inferior, poco después de la extinción masiva más grande de la Tierra. unos 252 millones de años. Hace, al final del período Pérmico. Micropholis es un temnospondile, un grupo de anfibios extintos conocidos de depósitos fósiles en todo el mundo. En un artículo publicado el 21 de mayo en Revista de Paleontología de Vertebrados, Gee y Sidor informan sobre la primera aparición de Micropholis en la Antártida antigua.

«Anteriormente, Micropholis solo era conocido por especímenes sudafricanos», dijo Gee. «Ese aislamiento se consideró bastante típico de los anfibios en el hemisferio sur durante el Triásico Inferior. Cada región (Sudáfrica, Madagascar, Antártida, Australia) tendrá su propio conjunto de especies de anfibios. Ahora, estamos viendo que Micropholis era más frecuente . que los reconocidos anteriormente «.

De más de 30 anfibios del Triásico inferior en el hemisferio sur, Micropholis es ahora solo el segundo encontrado en más de una región, según Gee. Esto es sorprendente dada la geografía de la Tierra. En el Triásico Inferior, la mayoría de los continentes terrestres estaban conectados como parte de una gran masa de tierra, la Pangea. Lugares como Sudáfrica y la Antártida no estaban tan separados como lo están hoy y pueden haber tenido climas similares. Algunos científicos teorizan que estas regiones estrechamente espaciadas podrían albergar varias especies de anfibios como resultado de la extinción masiva tardía del Pérmico.

«Se había propuesto que solo había pequeñas poblaciones de sobrevivientes y poco movimiento de especies en el Triásico inferior, lo que podría haber explicado estas diferencias regionales», dijo Gee.

Encontrar Micropholis en dos regiones podría indicar que esta especie era un «generalista» – adaptable a muchos tipos de entornos – y podría propagarse fácilmente después de una extinción masiva.

Alternativamente, es posible que muchos otros anfibios vivieran en múltiples regiones, como Micropholis, pero los paleontólogos aún tienen que encontrar evidencia. Si bien algunas regiones del hemisferio sur, como Sudáfrica, estaban bien muestreadas, otras no, como la Antártida, que era relativamente templada en el Triásico Inferior, pero ahora está cubierta en gran parte por capas de hielo.

El equipo de Sidor recolectó cráneos y otras partes frágiles del cuerpo de cuatro individuos de Micropholis durante un viaje de cosecha de 2017-2018 en las Montañas Transantárticas. En 2019, Gee acordó venir a la Universidad de Washington para dirigir el análisis de fósiles de anfibios de ese viaje después de completar su doctorado en la Universidad de Toronto. Completó su título al comienzo de la pandemia y se mudó a Seattle durante la segunda ola de COVID-19.

Con las medidas de distanciamiento social implementadas en el campus, Sidor entregó los fósiles y un microscopio a la casa de Gee, donde analizó las muestras en su sala de estar.

«Tener acceso al microscopio fue realmente el equipo más esencial, para poder identificar todas las características anatómicas a pequeña escala que necesitamos para demostrar definitivamente que eran fósiles de Micropholis», dijo Gee.

Durante el mismo viaje, el equipo de Sidor recolectó otro hallazgo raro: un cráneo bien conservado de un tercéfalo, un grupo de parientes extintos de mamíferos que vivieron en los períodos Pérmico y Triásico. Therocephalus era un grupo extendido de herbívoros y carnívoros.

«Pero el registro antártico de estos animales es muy pobre», dijo Sidor. «Así que este fue un hallazgo poco común».

Fue un hallazgo raro que casi se extinguió nuevamente. Sidor envió el cráneo de la terocefalia en octubre de 2019 al Museo Field en Chicago, donde fue limpiado y preparado por su colega Akiko Shinya.

«Al no poder viajar a los museos para investigar, nos hemos estado enviando fósiles entre nosotros, lo que no nos gusta hacer, pero a veces tenemos que hacerlo para hacer el trabajo», dijo Sidor.

A principios de abril, Shinya envió los especímenes terminados durante la noche a Sidor en Seattle, pero el paquete no apareció a la hora programada. Como relató Sidor en Twitter, el cráneo aparentemente se perdió en una instalación de reubicación en Indiana; temía para siempre. Después de varios días, se encontró el paquete y se transportó de inmediato a Seattle y se entregó de manera segura a UW.

«Me sentí tan aliviado», dijo Sidor. «Cuando pensé que estaba perdido, estaba pensando en los formularios de seguros. ¿Cómo se le da un valor en dólares a una muestra que necesitaba un Hercules LC-130 para recolectar?»

El cráneo está siendo analizado en la Universidad de Washington. En cuanto a los especímenes de Micropholis antártico, pronto recibirán un nuevo hogar. A finales de año estarán en exhibición en el Museo Burke.

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