Un estudio descubre la firma cerebral única de la ataque de la pareja íntima

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¿Por qué la gente lastima a quienes dicen amar? Esta pregunta llevó a los investigadores a averiguar mucho sobre los predictores psicológicos y sociológicos y las consecuencias de la agresión de la pareja íntima. Pero la comprensión de las causas neurobiológicas o de lo que sucede en el cerebro sigue siendo incompleta.

Un nuevo estudio realizado por investigadores de la Virginia Commonwealth University utilizó resonancia magnética funcional para examinar la actividad cerebral de 51 parejas románticas masculinas y femeninas mientras experimentaban la agresión de su pareja íntima en tiempo real.

Descubrieron que la agresión hacia las parejas íntimas se asoció con una actividad aberrante en la corteza prefrontal medial del cerebro, o MPFC, que tiene muchas funciones, pero entre ellas se encuentra la capacidad de fomentar la percepción de cercanía y valor en otras personas.

«Descubrimos que la agresión hacia las parejas íntimas tiene una firma única en el cerebro», dijo el autor principal David Chester, Ph.D., profesor asociado en el Departamento de Psicología de la Facultad de Humanidades y Ciencias. «Hay algo distinto que sucede a nivel neuronal cuando las personas deciden si dañar a sus parejas románticas, un proceso que difiere significativamente de las decisiones sobre si dañar a amigos o extraños».

La investigación fue realizada por el Laboratorio de Psicología Social y Neurociencia de Chester, que busca comprender los procesos psicológicos y biológicos que motivan y limitan el comportamiento agresivo. El estudio, «Mecanismos neuronales de la agresión de la pareja íntima», se publicará en la revista Biological Psychology.

Los investigadores pudieron observar la actividad cerebral de las parejas durante la agresión de la pareja íntima al pedirles a los participantes que jugaran un juego de computadora contra tres personas, una a la vez: su pareja romántica, un amigo cercano y un extraño. En realidad, estaban jugando contra una computadora.

A los participantes se les asignó la tarea de presionar un botón más rápido que sus oponentes. Se les dijo que el perdedor sería castigado con un sonido desagradable en los auriculares. Los investigadores midieron la agresión dando a los participantes y a sus oponentes ficticios la oportunidad de seleccionar el volumen de esa explosión sónica, con un volumen más alto representando más agresión y un volumen más bajo representando menos agresión.

«Básicamente, les dimos a los participantes oportunidades repetidas de lastimar o no lastimar a cada una de estas tres personas y observamos cómo cambiaba la actividad cerebral en función de a quién pensaban que estaban lastimando», dijo Chester. «Pero … nadie resultó realmente herido por este juego de computadora, los participantes sin saberlo jugaron contra la computadora».

Los hallazgos de los investigadores también se extendieron más allá del laboratorio al mundo real. Les pidieron a los participantes que llenaran un cuestionario validado preguntando si habían perpetrado violencia por parte de sus compañeros íntimos antes del estudio.

Descubrieron que la actividad contundente de la corteza prefrontal medial predijo la violencia de pareja en el mundo real de los participantes.

«Esperábamos ver que la agresión de la pareja íntima estaba relacionada con una firma única de actividad cerebral», dijo Chester. «Lo que nos sorprendió fue la capacidad de esta firma cerebral para predecir la violencia de pareja íntima en el mundo real».

También estudiaron cómo la actividad neuronal de hombres y mujeres afectaba la agresión de los demás. Descubrieron que la agresión de la pareja íntima de la mujer fue predicha por la respuesta cerebral de su pareja masculina a la provocación percibida.

«Este hallazgo se ajusta al hallazgo bien establecido de que la agresión de las parejas íntimas de las mujeres a menudo puede ser en defensa propia», dijo Chester.

Tomados en conjunto, dijo, los hallazgos del estudio brindan una nueva perspectiva de las regiones del cerebro que podrían ser objetivos fructíferos para las intervenciones que tienen como objetivo reducir la agresión de la pareja íntima y ayudar a la ciencia a construir un modelo cerebral preciso de tales actos dañinos.

Chester agregó que los investigadores abordaron este estudio con sumo cuidado. Las parejas fueron evaluadas previamente para asegurarse de que no tuvieran un alto riesgo de violencia de pareja. Los investigadores interrogaron cuidadosamente a cada participante individualmente para asegurarse de que se sintieran cómodos al reunirse con su pareja. Y nuevamente interrogaron a ambos socios cuidadosamente como pareja para asegurarse de que no hubiera efectos negativos persistentes del estudio.

«Teníamos protocolos robustos en caso de que algo saliera mal para salvaguardar el bienestar de nuestros participantes», dijo Chester. «Es de vital importancia que los estudios de agresión de la pareja íntima den prioridad a la seguridad y el bienestar de sus participantes y creemos que lo hemos logrado».

Aunque este estudio se centró en la agresividad de la pareja íntima hombre-mujer, Chester dijo que se necesita trabajo futuro para examinar estas dinámicas a través de una mayor diversidad de identidades de género y orientaciones sexuales.

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