Un estudio respalda la existencia de tipos específicos de ansiedad para el autismo – ScienceDaily

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Un estudio a largo plazo que involucró cientos de escáneres cerebrales encontró cambios en la amígdala relacionados con el desarrollo de ansiedad en niños autistas. El estudio realizado por investigadores del Instituto MIND de UC Davis también proporciona evidencia de distintos tipos de ansiedad específicos del autismo. La obra fue publicada en Psiquiatría biológica.

«Creo que este es el primer estudio que ha encontrado algún tipo de asociación biológica con estas distintas ansiedades del autismo», dijo Derek Sayre Andrews, becario postdoctoral en el Departamento de Psiquiatría y Ciencias del Comportamiento y coautor del artículo. «La ansiedad es realmente importante en este momento con la pandemia y es potencialmente debilitante para las personas autistas, por lo que es importante comprender lo que sucede en el cerebro».

La importancia de la amígdala en el autismo y la ansiedad

La amígdala es una pequeña estructura en forma de almendra en el cerebro. Desempeña un papel clave en el procesamiento de las emociones, especialmente el miedo, y se ha relacionado tanto con el autismo como con la ansiedad.

«Hace tiempo que sabemos que la desregulación de la amígdala está implicada en la ansiedad», dijo David G. Amaral, profesor distinguido de UC Davis, presidente de la Fundación Beneto y coautor principal del artículo. «También hemos demostrado previamente que la trayectoria de crecimiento de la amígdala se altera en muchos individuos autistas».

La ansiedad comúnmente ocurre con el autismo. Investigaciones anteriores de Amaral y otros investigadores del Instituto MIND encontraron que la tasa de ansiedad es.

Pero hasta ahora nadie había observado el desarrollo de la amígdala a lo largo del tiempo en individuos autistas, en relación con diferentes formas de ansiedad.

Cientos de escáneres cerebrales

El equipo de investigación utilizó imágenes de resonancia magnética (IRM) para escanear los cerebros de 71 niños autistas y 55 no autistas de entre 2 y 12 años. Los niños fueron escaneados hasta cuatro veces. Todos participaron en el Proyecto del Fenómeno del Autismo, un estudio longitudinal iniciado en 2006 en el Instituto MIND.

Psicólogos clínicos con experiencia en autismo entrevistaron a padres sobre su hijo. Las entrevistas se realizaron cuando los niños tenían entre 9 y 12 años. Incluían preguntas sobre la ansiedad tradicional, tal como se define en el DSM-5, un manual utilizado para diagnosticar afecciones de salud mental. Los psicólogos utilizaron el Programa de entrevistas para trastornos de ansiedad (ADIS) y el Apéndice del espectro autista (ASA), una herramienta desarrollada para eliminar las ansiedades específicas del autismo.

Los resultados mostraron que casi la mitad de los niños autistas tenían ansiedad tradicional o ansiedad distinta del autismo, o ambas. Los niños autistas con ansiedad tradicional tenían volúmenes de amígdala significativamente más altos que los niños no autistas. Lo contrario fue cierto para los niños autistas con ansiedades distintas del autismo: tenían volúmenes de amígdala significativamente más pequeños.

«Los estudios anteriores no se burlaban del tamaño de la amígdala en relación con estos dos tipos diferentes de ansiedad», dijo Christine Wu Nordahl, profesora del Departamento de Psiquiatría y Ciencias del Comportamiento y coautora principal del artículo. «Se nos recordó que diferentes subgrupos autistas pueden tener diferentes cambios cerebrales subyacentes. Si hubiéramos combinado ansiedades tradicionales y distintas, los cambios en la amígdala se cancelarían entre sí y no habríamos detectado estos diferentes patrones de desarrollo de la amígdala».

Nordahl y Amaral han seguido a los subgrupos de autismo durante 15 años en el Autism Phenome Project y han publicado numerosos estudios que avanzan en el campo del conocimiento en esta área.

«El verdadero poder de este estudio en particular es que rastrea la trayectoria de desarrollo de la amígdala desde los 2 hasta los 12 años para ver si hay predictores tempranos de estos diferentes tipos de ansiedad, si hay diferentes patrones». dijo Nordah.

Ansiedad específica para el autismo versus ansiedad tradicional

Investigaciones anteriores han sugerido que la ansiedad en las personas autistas es compleja. Algunos experimentan ansiedad tradicional, que puede incluir evitación temerosa, en contextos experimentados por personas no autistas. Pero otros pueden experimentar ansiedad en contextos que son claramente específicos del autismo.

«Es similar, pero el contexto en el que surge la ansiedad es diferente», explicó Andrews. «Podrían ser fobias poco comunes como el vello facial o los asientos del inodoro, o podrían ser miedos relacionados con la confusión social o preocupaciones excesivas relacionadas con la pérdida de acceso a materiales sobre algo que realmente les importa. Es la ansiedad que surge en un entorno autista». .

La investigación sobre la ansiedad como algo distinto del autismo es nueva, y los autores señalan que los hallazgos deberían replicarse, pero el estudio presenta un caso sólido para ellos.

«Dado que los cambios cerebrales claros están asociados con el autismo, la ansiedad distinta tiende a validar el concepto de este tipo de ansiedad en el autismo», dijo Amaral.

De hecho, el 15% de los participantes del estudio solo tenían una ansiedad específica específica del autismo.

«Puede ver por qué es importante reconocer esto, por qué estos niños no se verían en las pruebas de detección de rutina», explicó Andrews. Agregó que este tipo de ansiedad puede requerir un tipo de tratamiento especializado. «Por eso es importante comprender la biología detrás de la ansiedad y el autismo y ayudar a estos niños de cualquier manera posible».

En el futuro, los investigadores planean examinar cómo interactúa la amígdala con otras regiones del cerebro.

«No creemos que la historia termine con la amígdala», dijo Nordahl. «Reconocemos que no actúa solo y es crucial explorar con quién está hablando la amígdala y qué está haciendo a través de su red de conexiones con otras regiones del cerebro».

Los coautores del artículo incluyeron a Leon Aksman de la USC (co-primer autor); Conner M. Kerns de la Universidad de Columbia Británica; Joshua K. Lee, Breanna M. Winder-Patel, Danielle Jenine Harvey, Einat Waizbard-Bartov, Brianna Heath, Marjorie Solomon y Sally Rogers de UC Davis y Andre Altmann de University College London.

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