Un extraño terremoto revela un mecanismo oculto

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El tipo incorrecto de terremoto en un área donde no debería haber habido un terremoto llevó a los investigadores a descubrir la causa de este inesperado terremoto deslizante, donde dos trozos de corteza se deslizan uno sobre el otro en una falla, en lugares donde los terremotos, una placa geológica deslizándose debajo del otro – son comunes en la zona de subducción.

«El primer terremoto que ocurrió en la región de las islas Shumagin de Alaska fue del tipo correcto», dijo Kevin P. Furlong, profesor de geociencias en Penn State. «El segundo fue un terremoto deslizante y no tenía sentido. Esa fue la parte que nos hizo pensar».

En las zonas de subducción, donde se encuentran dos placas tectónicas, una placa fluye debajo de la otra. Si las placas se deslizan suavemente, se consideran desbloqueadas o desacopladas. Si las placas se atascan entre sí por un tiempo hasta que las fuerzas superan la fricción que las sujeta y luego se sueltan provocando un terremoto, se consideran atascadas o acopladas. Algunas partes de una zona de subducción se pueden bloquear mientras que otras partes se pueden desbloquear.

En 2020, se produjo un terremoto en la interfaz de la zona de subducción, del tipo esperado en una zona de subducción, en la zona de subducción de Alaska-Aleutianas al este de un área llamada Shumagin Gap. Este primer terremoto ocurrió donde otros terremotos similares ocurrieron en el pasado.

La brecha de Shumagin es un área de la zona de subducción considerada desbloqueada y donde los geocientíficos asumen que no ocurrirán terremotos. Sin embargo, donde ocurrió el primer terremoto, justo en el borde de la brecha de Shumagin, la zona de subducción está cerrada y se han producido terremotos allí.

En octubre de 2020, se produjo un terremoto deslizante en la Placa del Pacífico justo en el medio de la brecha, lo cual fue inesperado.

«Debe haber un colapso en la placa del Pacífico en subducción, y no podemos verlo», dijo Furlong.

Explicó que en la corteza oceánica hay fallas de impacto que se desarrollan en las dorsales oceánicas. Esta falla en la brecha de Shumagin podría ser una reliquia de una falla de la cordillera en medio del océano, activada de manera diferente. Parece estar en la dirección correcta, agregó Furlong.

Para investigar este evento, Furlong y Matthew Herman, profesor asistente de geología de la Universidad Estatal de California, Bakersfield, modelaron los terremotos. También incluyeron datos del pequeño tsunami que ocurrió desde el segundo terremoto. Descubrieron que, con la presencia de una falla en la placa de subducción, la naturaleza desacoplada de Shumagin Gap hacía que un terremoto fuera más probable que si el área estuviera acoplada. Los investigadores informan su resultado hoy (24 de marzo) en Avances en la ciencia.

«El potencial de terremotos inusuales en estas regiones tiene sentido a partir de nuestros modelos computacionales», dijo Herman. «Pero sigue siendo bastante contradictorio que hacer que el tipo de terremoto previsto sea menos probable en realidad haga que otros tipos de terremotos grandes sean más probables».

Los investigadores encontraron que los datos del tsunami eran útiles, especialmente en áreas donde los datos de GPS no estaban disponibles. Los tsunamis también permiten a los paleosismólogos observar eventos pasados ​​a través de los depósitos dejados por terremotos anteriores. Anteriormente, no había evidencia de grandes terremotos en esta área a partir de los datos del tsunami.

«Probablemente hay otras áreas que están desacopladas donde asumimos que están a salvo de terremotos, pero no lo están», dijo Furlong. «Es poco probable que tengan un gran terremoto de subducción, pero podrían tener un terremoto deslizante. Si hay gente en el área, podría causar daños con temblores y un pequeño tsunami».

Furlong sugirió que existe un mayor reconocimiento de que hay otras formas de generar terremotos en los límites de las placas y que debemos ser un poco más progresistas al considerar los terremotos en estos límites.

La National Science Foundation apoyó esta investigación.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Penn State. Original escrito por A’ndrea Elyse Messer. Nota: El contenido se puede cambiar por estilo y longitud.

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