Un liga de voluntarios se deja infectar con el parásito de la malaria y acerca el sueño de una vacuna | Ciencia

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Un equipo científico estadounidense ha infectado a 25 voluntarios con uno de los enemigos más feroces de la humanidad: el parásito de la malaria, responsable de la muerte de alrededor de 420.000 personas cada año, la gran mayoría de ellos niños africanos. El atrevido experimento consistió en inocular a los participantes con tres dosis intravenosas de la variante africana del parásito, luego darles un fármaco para matar al microorganismo y reinfectarlos a los tres meses con la misma versión o con una variante brasileña para comprobar que ya sus defensas generado prevenir enfermedades. Los resultados son espectaculares, con entre un 80% y un 100% de protección, según detalles del médico Patrick Duffy, codirector de la investigación de los Institutos Nacionales de la Salud de EE. UU., En la ciudad de Bethesda.

Más de 140 años después de la identificación de los parásitos responsables de la malaria, aún no se dispone de una vacuna. El más avanzado es Mosquirix, una inyección de la compañía farmacéutica británica GSK que fue concebida en la década de 1980 a partir de una proteína parasitaria y se encuentra en la etapa final de ensayos clínicos. Sus mejores datos muestran una eficiencia del 36%. El médico español Pedro Alonso, director del Programa Mundial de Paludismo de la Organización Mundial de la Salud, cree que la nueva estrategia lleva el sueño de “una vacuna altamente eficaz que potencialmente abra la puerta a la erradicación de la malaria”.

El origen de la nueva estrategia se remonta a finales de la década de 1960. El microbiólogo británico David Clyde pensó entonces que la infección por parásitos debilitados podría servir como vacuna contra la malaria. Y probó la idea en sí mismo. La malaria se contrae después de la picadura de un mosquito hembra, que inocula la forma infecciosa del parásito en humanos. El invasor llega al hígado en pocos minutos, se multiplica miles de veces en sus células y al cabo de una semana salta a la sangre e infecta los glóbulos rojos, momento en el que aparecen los síntomas de la malaria: fiebre, malestar general, dolor de cabeza, diarrea. Clyde y otros colegas recibieron más de 2700 picaduras de mosquitos previamente irradiadas para debilitar a los parásitos, logrando una alta protección, pero su estrategia de inmunización contra insectos fue obviamente impráctica.

El médico estadounidense Patrick Duffy estima que una vacuna eficaz podría estar lista en cuatro o cinco años.

Ya en el siglo XXI, Stephen Hoffman, un ex investigador militar de la Marina de los EE. UU., Tomó la idea de Clyde y fundó una empresa para desarrollarla: Sanaria. Hoffman, codirector del nuevo estudio, ha pasado más de una década perfeccionando el sistema para producir y preservar el parásito y ya tiene tres proyectos completos de vacunas a base de parásitos sobre la mesa: un candidato en el que los microorganismos se debilitan por la radiación, otro todavía en pañales con parásitos atenuados por una modificación genética y un tercero, el publicado ahora, en el que los microbios inyectados son detenidos por la administración paralela de fármacos antipalúdicos, como la cloroquina y la pirimetamina. La empresa Sanaria, con sede en Rockville (EE. UU.), Ha recibido 13 millones de euros del Fondo de la Unión Europea contra la Malaria.

Pedro Alonso conoce a Hoffman desde hace 35 años y recuerda la noche en que el estadounidense le contó su idea de intentar vacunar con parásitos completos. “Por supuesto que le dije que era una locura”, recuerda Alonso, que consideraba imposible producir cientos de millones de dosis. “La forma infecciosa del parásito no se podía cultivar en ese momento, pero Hoffman desarrolló un método para cultivar parásitos en mosquitos a gran escala, diseccionando sus glándulas salivales, extrayendo las formas infecciosas, almacenándolas en frío y volviéndolas infecciosas una vez descongeladas. . Esto es verdaderamente extraordinario ”, aplaude el médico español, que no participó en la nueva investigación. Este predominio en la producción de parásitos también ha permitido en los últimos años llevar a cabo algunas infecciones controladas de voluntarios.

“Hay un desafío logístico gigantesco, que algunos pueden encontrar inimaginable, que es picar parásitos vivos en mil millones de africanos y decirles que tomen un medicamento para detener su desarrollo”, dice Alonso. Para el director de la OMS, lo lógico ahora sería modificar genéticamente el parásito para que pueda infectar el hígado y generar defensas, pero sin poder invadir la sangre y producir malaria. Esto facilitaría la administración de la vacuna, sin que sea necesario acompañarla de medicamentos antipalúdicos, cuyo descuido podría resultar letal. “Este sería un punto de inflexión”, apunta Alonso.

“Lo más importante es que la vacuna también funciona contra diferentes cepas del parásito”, aplaude el pediatra Quique Bassat

La bióloga española Sandra March, del Instituto Tecnológico de Massachusetts, firma el nuevo trabajo junto a Patrick Duffy, Stephen Hoffman y el resto de compañeros estadounidenses. El equipo de March desarrolló un sistema para hacer crecer el parásito en células hepáticas humanas, lo que permitió estudiar la vacuna experimental en el laboratorio, además de las 25 personas que se ofrecieron como voluntarias. “Es un grupo pequeño en un ambiente controlado. Ahora tenemos que esperar y ver qué pasa cuando la vacuna comience a administrarse a más personas en áreas endémicas de malaria ”, reconoce March. Sus hallazgos se publican este miércoles en la revista Naturaleza.

La nueva estrategia fue 100% efectiva en los seis voluntarios que recibieron una dosis alta de parásitos y luego cloroquina, un fármaco que mata los microorganismos en la sangre. Es la primera vez que una vacuna experimental logra una protección completa durante tres meses contra diferentes cepas de malaria, señalan los autores.

Los investigadores ya han comenzado un ensayo clínico en la República de Malí para confirmar que la vacuna también protege contra infecciones naturales, a menudo causadas por diferentes variantes del parásito, explica Duffy. “Ojalá -lo que significaría contar con todos los recursos necesarios, lo que muchas veces no es el caso- una vacuna altamente eficaz contra la malaria podría estar lista para su autorización dentro de cuatro a cinco años, después de que se realicen las pruebas necesarias”, calcula el médico estadounidense.

Duffy recuerda que las primeras vacunas covid estuvieron listas en menos de un año. “Quizás en el futuro podamos aplicar esta lección a otros problemas, como la malaria. Para cientos de millones de personas, la malaria es una emergencia que se presenta todos los años y lo peor es en los niños pequeños y las mujeres embarazadas ”, reflexiona.

Una de las razones del fracaso histórico de las vacunas experimentales contra la malaria fue la existencia de cientos de cepas diferentes del parásito. El pediatra Quique Bassat recuerda que la vacuna de Sanaria contra los parásitos debilitados por la radiación falló en condiciones reales en un estudio realizado en Malí en 2014. El 66% de los vacunados estaban infectados. “Lo más importante del nuevo estudio es que la vacuna también actúa contra varias cepas del parásito”, aplaude la investigadora, directora del Programa Malaria del Instituto de Salud Global de Barcelona.

El ciclo de vida del parásito es diabólico, con metamorfosis a lo largo de su camino desde el mosquito a la sangre humana. Es la primera vez que se ha demostrado que las formas infecciosas en el hígado también inducen fuertes defensas contra otras cepas. Bassat cree que identificar las proteínas del parásito que desencadenan esa respuesta inmune sería un paso de gigante. “Podrías recibir una vacuna sin ningún riesgo [en comparación con administrar el parásito activo] y sin necesidad de administrar tratamientos antimaláricos al mismo tiempo ”, subraya.

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