Una astrofísica de La NASA dimite por el rechazo al cambio de nombre del telescopio James Webb, un exdirectivo imputado de homofobia | Ciencia

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La agencia espacial estadounidense NASA ha decidido desestimar la solicitud de un grupo de astrónomos que afirmaban que el Telescopio Espacial James Webb (JWSP), un observatorio espacial desarrollado por casi veinte países, no llevan el nombre del ejecutivo, acusado de colaborar en políticas homofóbicas. James Webb, nacido en Carolina del Norte (EE. UU.) En 1906, fue administrador de la NASA entre 1961 y 1968, años en los que se forjaron la carrera espacial y el programa Apolo, que culminó con la llegada del hombre a la luna en julio de 1969. La agencia espacial astrofísica Lucianne Walkowicz anunció su renuncia después de negarse a cambiar el nombre del telescopio.

En una carta abierta dirigida al consejo asesor de astrofísica de la entidad norteamericana, Walkowicz explica su decisión: “Renuncio a mi cargo el mismo día que la NASA decide enviar por correo electrónico a unos pocos periodistas selectos su patética postura sobre el cambio, llamado JWST”. Según el científico, al negarse a cambiar su nombre, “la NASA envía un mensaje claro de su posición sobre los derechos de los astrónomos. queer y me dice claramente que no vale la pena mi tiempo «.

En marzo, el físico teórico Chanda Prescod-Weinstein, las astrónomas Lucianne Walkowicz y Sarah Tuttle, y el cosmólogo Brian Nord, activistas LGBT, firmaron un artículo en la revista. Científico estadounidense donde pidieron a la NASA que reconsiderara el nombre asignado al telescopio más grande que jamás se haya puesto en órbita y cuyo lanzamiento está previsto para el 18 de diciembre. La petición lanzada por los cuatro científicos recibió el apoyo de alrededor de 1.200 firmas.

El motivo de la solicitud, según los investigadores, es que Webb, antes de ser administrador único de la NASA, habría colaborado desde el Departamento de Estado en la convocatoria. miedo a la lavanda, el «terror púrpura». Fue una cacería de brujas contra personas homosexuales en puestos administrativos que se consideraban «amenazas a la seguridad nacional», según el historiador de la Universidad del Sur de Florida, David Johnson, autor del libro. El miedo a la lavanda. Johnson estima que al menos 10,000 han sido despedidos por discriminación.

Como jefe de la NASA, Webb fue, según los científicos, «en parte responsable de implementar lo que entonces era una política federal: la purga de trabajadores LGBTI +». En su petición mencionan a Cliffer Norton, un empleado de la NASA arrestado en 1963 y que finalmente fue despedido. «Bajo el liderazgo de Webb», escriben, «la gente queer fueron perseguidos «. Además, aseguran: “Hay al menos evidencia documental que muestra claramente que Webb planeó y asistió a reuniones en las que entregó material homofóbico. No hay evidencia de que defendiera la humanidad de los perseguidos ”.

Investigación de la NASA

En respuesta a las quejas de los investigadores, la agencia espacial estadounidense prometió investigar el caso y respondió a este periódico por correo electrónico: “La NASA está al tanto de las preocupaciones que se han planteado sobre James E. Webb y estamos trabajando con historiadores para examinar su papel. en el gobierno ”.

La Agencia Espacial Europea ESA, socia del proyecto, ha declarado que la «inclusión» es uno de sus «valores fundamentales» y ha prometido discutir con la NASA qué hacer, según los resultados de la encuesta. La Agencia Espacial Canadiense, también operador asociado del telescopio, no respondió.

Finalmente, el lunes 27 de septiembre, el administrador de la NASA designado por Joe Biden en mayo, el ex senador demócrata de Florida Bill Nelson, de 79 años, concluyó: «Por el momento no hemos encontrado ninguna evidencia que justifique un cambio de nombre».

Reacción de los promotores de la campaña

La resolución no satisfizo a los promotores de la campaña de cambiar el nombre. Prescod-Weinstein explica en un correo electrónico: “Como científicos, somos educados para sacar conclusiones basadas en evidencia y la NASA ha optado por ignorar este principio científico porque no es políticamente apropiado. Es el ejemplo típico de iluminación de gas [manipulación en la que se siembran dudas sobre la víctima para hacer que llegue a dudar de su cordura] que todas las personas LGBT + en física y astronomía enfrentan a diario. Afirmar que no hay evidencia para justificar el cambio de nombre significa lo que hace la gente queer creemos que el dolor no es importante para la administración de Biden y los jefes de la NASA ”.

El nombre James Webb para este telescopio, que podrá ver la luz de los primeros objetos del universo, fue elegido en 2002 por el entonces administrador de la NASA Sean O’Keefe, quien, como Webb, no era del mundo científico. Hasta entonces se llamaba Telescopio espacial de nueva generación (Telescopio espacial de nueva generación). Pero, normalmente, a los telescopios se les da el nombre de algún científico (más raramente de mujeres científicas). O’Keefe decidió sin mucho debate honrar al hombre que fortaleció a la NASA en la década de 1960.

Pero desde 2015, el papel de Webb en la persecución de los homosexuales ha comenzado a ser cuestionado, acción que ha llevado a la petición de los científicos: “Estos últimos años nos han enseñado a defender lo que creemos y hacer de la esperanza una práctica. Es por eso que decidimos adoptar una posición de principios sobre este tema, especialmente después de que alguien decidió rehabilitar públicamente la reputación de Webb e insinuar que había sido difamado injustamente. Muchos astrónomos aceptaron la historia sin investigar. Cuando miras los archivos, simplemente no admiten esta ubicación. «

Es cierto que Webb era un alto directivo en un momento en el que despedían a los homosexuales. Sin embargo, no conozco evidencia de que fuera un promotor de la purga de estos

David Johnson, historiador

El historiador David Johnson no está de acuerdo: “Es cierto que Webb era un alto gerente en un momento en que los homosexuales estaban siendo despedidos. Sin embargo, no conozco evidencia de que fuera un promotor de la purga de estos. Asistió a una reunión con la administración Truman para contener el macartismo y la histeria del terror lila, pero no sabemos qué dijo. Y, en cuanto al caso de Cliffer Norton, era una ley en ese momento, y Webb no podría haber hecho nada para salvarlo. La triste realidad es que casi nadie se opuso. En este sentido, los presidentes Kennedy o Johnson fueron igualmente cómplices: y en la NASA hay un Centro Espacial Kennedy y un Centro Espacial Johnson ”. El historiador cree que abrir el debate sobre el terror lila es muy positivo, pero agrega: «Demonizar a Webb me parece incorrecto».

Cambiar el nombre de un telescopio no es muy común. La excepción más famosa fue el observatorio espacial Gamma-ray Burst Swift lanzado en 2004. Fue rebautizado como Observatorio Neil Gehrels Swift en 2018, en honor a su antiguo científico jefe.

A pesar del escaso éxito de su petición, los impulsores del cambio de nombre siguen defendiéndola: “Hemos enviado un mensaje a la generación de científicos queer que vendrán después de nosotros luchando para hacerles espacio. Sabíamos que era posible cambiar el nombre. Hemos descubierto que el espacio-tiempo se está acelerando, ciertamente podemos cambiar el nombre de un telescopio. Los instrumentos científicos más importantes deben llevar el nombre de lo mejor que la humanidad puede dar de sí misma ”.

No faltarían nombres alternativos. Javier Armentia, director del Planetario de Pamplona y miembro de PRISMA – asociación por la diversidad afectivo-sexual y de género en la ciencia, la tecnología y la innovación – recuerda que, apenas un mes antes del lanzamiento, el 18 de noviembre se celebra el día LGBT + STEM, dedicado a las personas de estos grupos en ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas. En este sentido afirma: “Esta fecha es un homenaje a la lucha que libró el astrónomo Frank Kameny por haber sido despedido por negarse a testificar sobre su conducta sexual en la época del terror púrpura. Sería un buen nombre «.

El historiador Johnson apoya la propuesta: «Un reconocimiento de algún tipo a Kameny y una disculpa a las personas perseguidas y despedidas son pasos que la NASA debería tomar si quiere demostrar su compromiso».

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