Una pulvínulo de datos con información ciudadana ayuda a calcular las aves que hay en el mundo: 50.000 millones | Ciencia

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Aproximadamente 7,7 mil millones de personas viven en la Tierra. Cerca de 50.000 millones de aves de unas 9.700 especies diferentes viven con nosotros, según un cálculo realizado por expertos de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia. Este cálculo, sin embargo, solo identifica la variedad y cantidad del 92% de la población de aves del mundo, porque para el resto de las especies no había datos lo suficientemente grandes o confiables para incluirlas en el estudio. En un reparto hipotético, cada humano se haría cargo de seis pájaros.

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Según datos aportados por el estudio, publicados en la revista PNAS, las aves más populares son el gorrión común (Pasador doméstico, con 1.600 millones de copias), la transferencia común (Sturnus vulgare, 1.3 mil millones de individuos), la gaviota de Delaware (Larus delawarensis, 1.2 mil millones) y la golondrina común (Hirundo rustica, 1,100 millones). En el otro lado de la escala, hay 1,180 especies (12%) con menos de 5,000 individuos. Este estudio, dirigido por Corey Callaghan, confirma las tendencias ya destacadas por otros informes. “Muchas investigaciones han demostrado que la madre naturaleza ama las especies raras. Hay especies que son proporcionalmente más raras que las especies comunes, y nuestra investigación lo confirma a escala mundial ”, comenta Callaghan. La cifra de 50.000 millones de aves es el punto medio de la estimación de los autores, aunque en las previsiones más optimistas esta cifra alcanzaría los 428.000 millones de individuos. Un estudio publicado en 1997 ya ha realizado una estimación muy similar, cuantificando la población mundial de aves entre 200.000 y 400.000 millones de individuos. Pero una diferencia importante entre los dos estudios es que, en este caso, los investigadores utilizaron estimaciones específicas para algunas aves.

Los 50 mil millones de aves son el punto medio de la estimación, pero la población mundial se estima en 428 mil millones, una cifra similar a estudios anteriores.

Esta estimación se hizo a partir de varias bases de datos de alta calidad, que se sumaron para formar “una base de datos mucho más grande, aunque menos precisa”, según el propio estudio. La principal fuente de información fue eBird, una base de datos científica con aportes de los ciudadanos. Los investigadores reconocen que algunas especies pueden no estar presentes, ya que si esto es excesivamente raro o marcado como sensible por esta organización, es probable que no haya datos o que no sean públicos. Callaghan admite las dificultades pero es optimista sobre el desarrollo futuro. “Confiamos más en la estima de algunas especies que en otras. En algunas especies estaremos lejos de la cifra real, pero en otras probablemente estemos muy cerca. En cualquier caso, estas estimaciones se pueden mejorar en el futuro ”, dice.

Según los mismos investigadores, a medida que se disponga de más información y datos más precisos, las estimaciones podrían acercarse a la cifra real. Además, este modelo es “repetible y escalable” para otras especies siempre que se proporcionen los datos correctos. Callaghan destaca la colaboración ciudadana que alimentó la base de datos principal como una de las claves de este estudio: “Es importante animar a las personas a participar en proyectos de ciencia ciudadana a escala global como eBird o iNaturalist”. “Al hacer esto, esperamos descubrir qué especies son más raras en otras partes del mundo que tienden a ser menos estudiadas”, aclara.

Los investigadores creen que tener estos datos a escala global puede ayudar a comprender la relación entre el tamaño del hábitat de una especie y su abundancia, o problemas evolutivos, como la relación entre el tamaño corporal y la abundancia de la población. Asimismo, puede ser una herramienta útil a la hora de discernir cuándo una especie está en peligro de extinción y priorizar su conservación. “Sabemos que la conservación puede funcionar para mantener especies raras y aumentar sus poblaciones”, dice Callaghan, citando al águila calva, el pelícano pardo y la grulla chillona como ejemplos de éxito.

“Es importante animar a la gente a participar en proyectos de ciencia ciudadana”

“Es un esfuerzo por establecer una metodología que pueda trabajar con todas las especies a escala global”, dice Marc Anton, investigador del Instituto Catalán de Ornitología, de este estudio. “Es sorprendente que la mayoría de las especies más abundantes del mundo sean americanas o europeas. Es un sesgo hacia las especies que tienen más información. Es difícil pensar que no haya ninguna especie africana que pueda superarlo ”, dice el experto. Para corregir estas posibles desviaciones, Anton se compromete a ampliar la muestra utilizada: “No estaría mal evaluar información de otras bases de datos de ciencia de la ciudad que también tienen una cobertura global significativa o que son muy relevantes en algunas áreas”.

A pesar de la polémica que, dice, ha suscitado el artículo entre los expertos, el investigador confía en la credibilidad de los resultados: “El propio artículo dice que hay que tener cuidado con los datos. Se supone que existen errores en estas bases de datos. Es cierto que estos portales tienen personas detrás validando la información; el problema es que estas personas también suelen ser amateurs ”. Los autores reconocen cierto grado de error, aunque suponen que fueron minuciosos y no utilizaron cierta información. Para Anton, el margen de error “es aceptable dentro de un artículo científico”.

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