Una señal biológica para la resiliencia al estrés

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Un nuevo estudio identifica un nuevo biomarcador que indica la resistencia al estrés crónico. Este biomarcador está en gran parte ausente en las personas que padecen un trastorno depresivo mayor, y esta ausencia se asocia aún más con el pesimismo en la vida diaria, según el estudio.

Comunicaciones de la naturaleza publicó la investigación de científicos de la Universidad de Emory.

Los investigadores utilizaron imágenes cerebrales para identificar diferencias en el neurotransmisor glutamato dentro de la corteza prefrontal medial antes y después de que los participantes del estudio se sometieran a tareas estresantes. Luego siguieron a los participantes durante cuatro semanas, utilizando un protocolo de encuesta para evaluar regularmente cómo los participantes calificaron los resultados esperados y experimentados para las actividades diarias.

“Hasta donde sabemos, este es el primer trabajo que muestra que el glutamato en la corteza prefrontal medial humana exhibe un hábito de adaptación a una nueva experiencia estresante si alguien ha experimentado recientemente mucho estrés”, dice Michael Treadway, autor principal del estudio y profesor del Departamento de Psicología y del Departamento de Psiquiatría y Ciencias del Comportamiento de Emory. “Es importante destacar que este hábito se altera significativamente en pacientes con depresión. Creemos que este puede ser uno de los primeros signos biológicos de este tipo que se identifican en relación con el estrés y las personas clínicamente deprimidas”.

“Aprender más sobre cómo el estrés agudo y el estrés crónico afectan el cerebro puede ayudar a identificar los objetivos del tratamiento para la depresión”, agrega Jessica Cooper, primera autora del estudio y becaria postdoctoral en el Laboratorio de Investigación Traslacional de Trastornos Afectivos de Treadway.

El laboratorio se centra en comprender los mecanismos moleculares y a nivel de circuito de los síntomas psiquiátricos relacionados con los trastornos del estado de ánimo, la ansiedad y la toma de decisiones.

Se sabe desde hace mucho tiempo que el estrés es un factor de riesgo importante para la depresión, una de las enfermedades mentales más comunes y debilitantes. “En muchos sentidos, la depresión es un trastorno relacionado con el estrés”, dice Treadway. “Se estima que el 80% de los episodios depresivos tempranos están precedidos por un estrés vital crónico significativo”.

Aproximadamente el 16-20% de la población de EE. UU. Cumplirá los criterios para un trastorno depresivo mayor en su vida. Los expertos predicen que las tasas de depresión aumentarán aún más a raíz de la pandemia de COVID-19 en curso. Durante la pandemia, aproximadamente cuatro de cada 10 adultos en los Estados Unidos informaron síntomas de ansiedad o trastorno depresivo, en comparación con uno de cada 10 que los informó en 2019, según la Kaiser Family Foundation.

“La pandemia ha creado más aislamiento para muchas personas, al mismo tiempo que ha aumentado la cantidad de factores estresantes graves y amenazas a la vida que experimentan”, dice Treadway. “Esta combinación pone a muchas personas en alto riesgo de depresión”.

Aunque el vínculo entre el estrés y la depresión está claramente establecido, los mecanismos detrás de esta relación no lo están. Los experimentos con roedores han demostrado una asociación entre la respuesta del glutamato, el principal neurotransmisor excitador en el cerebro de los mamíferos, y el estrés. Sin embargo, el papel del glutamato en humanos con depresión fue menos claro.

Los 88 participantes en el estudio actual incluyeron personas sin un trastorno de salud mental y pacientes no tratados diagnosticados con trastorno depresivo mayor. Los participantes fueron entrevistados sobre el estrés percibido recientemente en sus vidas antes de ser sometidos a experimentos utilizando una técnica de escaneo cerebral conocida como espectroscopia de resonancia magnética.

Durante el escáner, se pidió a los participantes que alternaran entre la realización de dos actividades que actuaban como tensiones agudas: poner la mano en la muñeca en agua helada y contar hacia atrás desde el número 2043 en 17 pasos mientras alguien evaluaba su precisión.

Los escáneres cerebrales antes y después del factor estresante agudo midieron el glutamato en la corteza prefrontal medial, un área del cerebro involucrada en pensar en el estado de uno y formar expectativas. Investigaciones anteriores también han encontrado que esta área del cerebro está involucrada en la regulación de las respuestas adaptativas al estrés.

Los participantes enviaron muestras de saliva mientras estaban en el escáner, lo que permitió a los investigadores confirmar que las tareas provocaron una respuesta al estrés midiendo la cantidad de cortisol, la hormona del estrés en la muestra.

En individuos sanos, los escáneres cerebrales revelaron que el cambio de glutamato sensible al estrés en la corteza prefrontal medial fue predicho por los niveles de estrés percibidos recientemente por el individuo. Los participantes sanos con niveles de estrés más bajos mostraron un aumento de glutamato en la respuesta al estrés agudo, mientras que los participantes sanos con niveles de estrés más altos mostraron una respuesta de glutamato reducida al estrés agudo. Esta respuesta adaptativa estuvo relativamente ausente en pacientes diagnosticados con depresión.

“La disminución de la respuesta del glutamato a lo largo del tiempo parece ser una señal, o un marcador, de una adaptación saludable al estrés”, dice Treadway. “Y si los niveles se mantienen altos, esto parece ser una señal de respuestas desadaptativas al estrés”.

El resultado inicial fue sólido para la adaptación en participantes sanos, pero tenía un tamaño de muestra modesto, por lo que los investigadores decidieron ver si podían replicarlo. “No solo obtuvimos una repetición, fue una repetición inusualmente fuerte”, dice Treadway.

El experimento también incluyó un grupo de controles sanos escaneados antes y después de realizar las actividades. Sin embargo, en lugar de tareas estresantes, se pidió a los controles que metieran la mano en el agua caliente o que simplemente contaran en voz alta de forma consecutiva. Sus niveles de glutamato no se asociaron con el estrés percibido y no mostraron una respuesta al cortisol salival.

Para ampliar sus hallazgos, los investigadores siguieron a los participantes durante cuatro semanas después de la exploración. En días alternos, los participantes informaron sobre los resultados esperados y experimentados para sus actividades de la vida diaria. Los resultados mostraron que los cambios de glutamato más altos de lo esperado basados ​​en el nivel de estrés percibido de un individuo predijeron un aumento en la perspectiva pesimista, un sello distintivo de la depresión.

“Pudimos mostrar cómo una respuesta neuronal al estrés se relaciona significativamente con lo que las personas experimentan en su vida diaria”, dice Cooper. “Ahora tenemos un amplio y rico conjunto de datos que nos brinda una ventaja tangible sobre la cual construir mientras investigamos más a fondo cómo el estrés contribuye a la depresión”.

El trabajo fue apoyado por los Institutos Nacionales de Salud Mental.

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