Una vez finalizado el proceso de desavenencia del agua, ¿pueden Florida, Georgia y Alabama compartir el agua?

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Esta historia es una colaboración entre WFSU en Tallahassee, WABE-FM en Atlanta y Alabama Public Radio. Molly Samuel de WABE comienza en Lake Lanier cerca de Atlanta. Desde allí viajamos a lo largo del río Chattahoochee, donde Stan Ingold de ABR nos lleva al embalse Walter F. George en Alabama. Finalmente, Rob Díaz de Villegas de WFSU nos lleva al delta del río Apalachicola en Florida, a solo unas millas de donde el agua completa su viaje hacia la Bahía de Apalachicola y el Golfo de México.

Florida, Georgia y Alabama han estado discutiendo sobre el agua durante décadas. Florida y Alabama acusan a Georgia de usar demasiado.

Incluso ahora que un caso importante en la lucha de 30 años terminó a principios de este año, con la Corte Suprema de Estados Unidos del lado de Georgia, los desacuerdos están lejos de resolverse.

Lo que está en juego son los hábitats delicados en Florida y una pesquería de ostras que alguna vez fue próspera, empleos y generación de energía en Alabama, y ​​el suministro de agua para los agricultores en Georgia del Sur y la mayor parte de Atlanta Metro.

Aunque los funcionarios estatales y federales no pudieron llegar a un acuerdo sobre cómo administrar su sistema fluvial compartido, hace seis años, un grupo que representa a la industria, agricultores, residentes y ambientalistas en los tres estados publicó un plan que, según ellos, mostraba un camino a seguir. la publicación de una serie de recomendaciones, según ellos, puede ayudar a paliar los problemas, sin recurrir a los tribunales.

Ahora que el caso de la Corte Suprema ha terminado, ese grupo, llamado Apalachicola Chattahoochee Flint [ACF] Las partes interesadas dicen que puede haber una nueva oportunidad para que los estados encuentren una manera de compartir el agua.

Disminución de los niveles de agua en el lago Lanier durante la sequía de 2017. Foto cortesía de WABE

Lago Lanier, Georgia

Wilton Rooks, uno de los fundadores de Stakeholders de ACF, dice que el grupo se reunió por primera vez hace más de 10 años con una gran pregunta: «¿Existe una mejor manera de administrar el agua que no sea a través de los tribunales?»

«En realidad, la agenda de la primera reunión era, ‘¿Tiene sentido tener una segunda reunión?’ Y decidimos que estaba allí «, dice. «Había una esperanza optimista de que se pudiera organizar algo».

Finalmente, elaboraron un plan, utilizando un proceso de consenso en el que todos los miembros del grupo, de los tres estados y desde una variedad de puntos de vista, tenían que aceptar cada recomendación.

En 2015 lanzaron ese plan. Habían pasado dos años desde el caso de la Corte Suprema, no un momento en el que Florida o Georgia estuvieran interesadas en el consentimiento.

Una de las recomendaciones incluidas fue elevar el nivel del lago Lanier en dos pies, para almacenar 26 mil millones de galones de agua adicionales en el depósito.

«Siempre he usado la analogía de una cuenta bancaria», dice Rooks. «Cuanto más dinero haya almacenado en su cuenta bancaria, más necesitará usar cuando lo necesite en una emergencia».

Una emergencia, como una fuerte sequía.

Disminución de los niveles de agua en el lago Lanier durante la sequía de 2017. Foto cortesía de WABE
Disminución de los niveles de agua en el lago Lanier durante la sequía de 2017. Foto cortesía de WABE

Porque hay suficiente agua para circular durante los años de lluvia; surgen problemas en los secos. Y esos años secos se han vuelto más frecuentes.

Para criar Lanier, la presa en sí no habría tenido que cambiarse; es lo suficientemente alto. Pero la idea aún no iba a ser fácil.

«Todavía hay muchas incógnitas», dice Jennifer Flowers, directora ejecutiva de la Asociación Lake Lanier. «En términos de cómo el nivel del lago afectaría a los que rodean Lanier».

Los niveles de agua más altos pondrían las rampas para botes bajo el agua. Las playas estarían interesadas.

Y Flowers dice que también hay preguntas sobre cómo usar esa agua extra cuando se necesita.

Sin embargo, Rooks, que ya no está involucrado en el grupo de partes interesadas, dice que al menos este plan muestra que una solución es posible, incluso si termina siendo diferente de la propuesta de las partes interesadas de ACF.

Depósito de Walter F. George.  Foto cortesía de Alabama Public Radio
Depósito de Walter F. George. Foto cortesía de Alabama Public Radio

Embalse de Walter F. George, Alabama

Hay suficiente agua para casi todos los años. Gordon Rogers es un Flint Riverkeeper en Georgia y ha servido a las partes interesadas de ACF en varios roles. Dice que los problemas surgen cuando hay sequía.

«Hay escasez de agua real y percibida en la cuenca». Dice Rogers. “Algunos son reales, otros se perciben y por eso los argumentos se centran en lo que es real y lo que no. Nada de eso importa realmente a menos que estemos en una sequía, pero las cosas que hacemos cuando no estamos en un problema de sequía en términos de preparación para la sequía «.

La ciudad de Eufaula alberga el embalse de Walter F. George. Se encuentra a poco más de 220 millas río abajo del lago Lanier, pero aún en el río Chattahoochee en la frontera entre Georgia y Alabama.

Esta es la casa de Phillip Clayton. Es el actual presidente del grupo de interés de ACF. Dice que un problema para Alabama son las diferentes industrias que dependen de Chattahoochee. «Si no tienen el flujo adecuado, se cierran».

Philip Clayton, presidente ejecutivo de las partes interesadas de ACF
Philip Clayton, presidente ejecutivo de las partes interesadas de ACF. Foto cortesía de Alabama Public Radio

Menos agua significa menos trabajos. Clayton usa una de las fábricas de papel como ejemplo.

«Eso es 800 empleos y eso tendría un gran impacto en nuestra economía local aquí», dice, «en la economía de Phenix City y Columbus y la región debido a la pérdida de empleos indirectos asociados que apoyan esos 800 empleos. Trabajo directo» .

Clayton dice que el plan de agua de las partes interesadas fue ignorado en gran medida por los líderes de los tres estados y el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU. Uno de los mayores obstáculos para el plan fue el reciente caso de la Corte Suprema entre Georgia y Florida. Gordon Rogers dice que esto obstaculizó la comunicación entre líderes.

«Los gobernadores no querían hablar de eso, su personal». Dice Rogers. “¿Por qué Alabama debería hablar de eso cuando Georgia y Florida no hablan de eso? Florida y Georgia no hablarán de eso durante el litigio. «

Rogers dice que la cooperación es la clave para que el plan funcione.

“En la lengua vernácula del sur, todas las mulas tienen que tirar del carro en la misma dirección cuando estamos bajo estrés como ese. Significa que los tres estados, todas las jurisdicciones locales dentro de los estados y el Cuerpo de Ingenieros deben trabajar todos por la misma causa de resultados «.

El plan sugiere mucha más flexibilidad y coordinación en cómo se libera el agua de los embalses en todo el sistema, por lo que habría niveles mínimos de flujo de agua incluso durante una sequía. Philip Clayton dice que el plan permitirá que esto suceda y ayudará a proteger los empleos en la región.

«Entonces lo que estamos pensando es que con el plan de manejo sustentable del agua podremos cumplir con esos caudales porque esos caudales son críticos para esas plantas en sus operaciones, ya sea agua de proceso directo o agua de enfriamiento. Agua termal o caso hidroeléctrico en la generación actual «.

Pero para que eso funcione, el plan también requiere que la Planta de Energía Nuclear Farley de Alabama renueve su toma para que pueda satisfacer la demanda de agua cuando el flujo es bajo. Gordon Rogers afirma que el agua es vital para esa estructura.

«Esa instalación debe tener un buen suministro de agua para que su agua de proceso genere vapor para impulsar las turbinas y también para su agua de enfriamiento». Dice Rogers. «Esto es crucial, nadie quiere que una planta nuclear se vaya al sur».

La planta produce casi el veinte por ciento de la electricidad de Alabama Power.

Entonces, para Alabama, no solo están en juego puestos de trabajo, sino también la producción de energía.

Río Apalachicola, Florida

Florida tiene un ecosistema delicado y la pesca de ostras está en juego.

Dan Tonsmeire, guardián retirado del río Apalachicola.
Dan Tonsmeire, guardián retirado del río Apalachicola.

El ex guardián del río Apalachicola, Dan Tonsmeire, conduce su bote hacia el delta del río Apalachicola. Está aquí para ayudar a la organización ambiental a iniciar un proyecto para restaurar humedales previamente bloqueados por el dragado del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU.

Un equipo de ingenieros está tomando muestras del terreno en la desembocadura del East River. Están midiendo la cantidad de arena de río limpia que se ha empujado al lodo y han determinado que es natural para los canales que salen del río.

Tonsmeire explica que esos arroyos se llaman pantanos.

«Salen del río», dice Tonsmeire, «corren tan lejos a lo largo de la llanura aluvial del río, recogiendo los nutrientes y la materia orgánica y devolviéndola al río».

Y de ahí, a la bahía de Apalachicola. La restauración de los pantanos ayudará al flujo de nutrientes al estuario, pero solo si hay suficiente agua para llegar a toda la llanura aluvial.

Un equipo de estudiantes de posgrado en ingeniería toma muestras de sedimentos del East River.
Un equipo de estudiantes de posgrado en ingeniería toma muestras de sedimentos del East River.

Es por eso que el Plan de Gestión Sostenible del Agua, que Tonsmeire ayudó a redactar, requiere que se libere más agua de la presa Jim Woodruff del lago Seminole. Aquí es donde Chattahoochee se encuentra con el río Flint, en la frontera estatal con Florida. Se combinan para formar el río Apalachicola.

El plan recomienda dos descargas más grandes en mayo y julio, imitando los caudales históricos del río. Cuando la lluvia es abundante, esto sucede de todos modos. Pero durante la sequía, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército reduce los flujos a la cantidad más baja permitida: 5,000 pies cúbicos por segundo.

«Es lo mínimo que he tenido». Dice Tonsmeire, refiriéndose a las corrientes del río antes de la represa. «Pero sólo permanecería allí por unos días, y luego reaparecería».

Durante las operaciones actuales de sequía, los flujos pueden permanecer fijos en este mínimo durante un período prolongado. Tonsmeire dice que esto altera las fluctuaciones naturales del río.

Descarga de Woodruff Dam, medida con el indicador USGS en Chattahoochee, Florida en 2013 y 2020. Aunque los pulsos estacionales no siempre caen en mayo y julio, puede ver cómo el río fluctúa entre 6,000 CFS y más de 100,000 CFS durante el año.

«Es lo mismo en la bahía que en la llanura aluvial». Dice Tonsmeire. “Le encanta estar mojado y seco, mojado y seco. Cuando lo arregla en un período de sequía, ejerce una tensión extrema en el sistema. Lo que sucedió durante las sequías de 2008 y 2012 es que tuvimos este flujo lineal de alrededor de 5,000 CFS. «

El indicador Chattahoochee entre el 1 de febrero de 2012 y el 31 de enero de 2013.
El indicador Chattahoochee entre el 1 de febrero de 2012 y el 31 de enero de 2013.

La pesquería de ostras en Apalachicola Bay colapsó en 2012, durante un récord de diez meses en 5,000 CFS.

El número de caracoles depredadores, como los ostras, aumenta junto con la salinidad en la bahía. Las ostras más vulnerables a la depredación son los juveniles en el proceso de cultivar sus conchas protectoras. Las legumbres de agua dulce durante la temporada de desove podrían dar a estas ostras una mayor probabilidad de alcanzar la madurez, incluso durante los años de sequía.

La gestión del sistema fluvial debería ser posible, dicen las partes interesadas. Pero su plan solo funciona cuando todo está implementado.

Las partes interesadas dicen que incluso si lo que propusieron en 2015 no es la respuesta FINAL, al menos es un comienzo en cómo compartir el agua entre los tres estados.

East River, en el delta del río Apalachicola.
East River, en el delta del río Apalachicola.



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